Les villes veulent plus d’arbres. La sécheresse complique leurs efforts.

Cette histoire fait partie de la série Grist Desséchéun examen approfondi de la façon dont la sécheresse alimentée par le changement climatique remodèle les communautés, les économies et les écosystèmes.

Par un jeudi matin couvert de septembre, une équipe de cinq personnes descend lentement Broadway Avenue, une rue résidentielle de la ville de Huntington Park, en Californie. Tous les deux cents mètres, ils garent leurs camionnettes chargées de réservoirs d’eau de 275 gallons, sautent et se déploient le long de la rue, arrosant les racines des jeunes arbres qui bordent la bande entre le trottoir et la route.

L’équipe d’arrosage, de l’organisation à but non lucratif TreePeople, est responsable de milliers d’arbres nouvellement plantés dans sept quartiers à faible revenu du comté de Los Angeles, dont Watts, South Gate et Lynwood ; chaque arbre est accompagné d’une garantie que l’association fournira de l’eau et d’autres services d’entretien pendant au moins 3 ans.

« La semaine dernière, nous étions dans la vague de chaleur et c’était brutal », explique Eileen Garcia, directrice principale de la foresterie communautaire chez TreePeople. Autour d’elle, des membres d’équipage portant des chapeaux à larges bords et des chemises à manches longues transportent des seaux de 5 gallons sur des pelouses passant du vert au brun. “Nous avons dû commencer à 5h du matin pour éviter le danger.” Quelques blocs plus loin, Garcia montre un buis de Brisbane, planté par l’équipe il y a trois ans. Les feuilles semblent froissées et croustillantes sur leurs bords. “Celui-là a du mal”, dit-elle. Mais la plupart des jeunes arbres plantés par TreePeople se portent bien – “c’est parce que nous sommes ici pour les arroser”.

Huntington Park, une ville latino à 96 % de trois milles carrés, a un ratio de seulement 0,7 acre de parc pour 1 000 habitants ; la norme recommandée est de 2 acres par 1 000. C’est l’une des nombreuses villes du pays, en partenariat avec des organisations à but non lucratif et des agences fédérales et étatiques, essayant d’augmenter sa canopée urbaine à mesure que les températures mondiales augmentent et que le risque de chaleur excessive s’aggrave. Phoenix, Arizona et Las Vegas, Nevada visent à doubler leurs couverts forestiers au cours de la prochaine décennie ; San Diego veut passer de 13% à 35% de couverture d’ici 2035. Los Angeles a pour objectif d’augmenter sa couverture de canopée à 50% d’ici 2028 dans des endroits où le sous-investissement historique et la redlining ont laissé les communautés de couleur et les communautés à faible revenu sans ombre.

Un membre de l’équipe d’entretien de TreePeople arrose un citronnier dans la bande résidentielle de la promenade.
Blanca Begert

Mais les jeunes arbres ont besoin de beaucoup d’eau, ce qui pose un défi pour les programmes de plantation dans le sud-ouest des États-Unis, où les conditions historiques de méga-sécheresse assèchent les rivières et les réservoirs.

L’eau a toujours été un problème pour la plantation d’arbres dans la région, où les zones peuvent rester neuf mois par an sans pluie. “Quand j’ai commencé, j’ai dit à un journaliste qu’il y avait deux principaux problèmes contraignants pour la croissance du couvert forestier à Los Angeles”, a déclaré Rachel Malarch, forestière de la ville de Los Angeles nommée en 2019. “L’eau et l’espace.” Alors que la sécheresse devient encore plus sévère et que l’évaporation augmente, l’eau est devenue un problème encore plus important. Le même seau de 5 gallons n’ira pas aussi loin.

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Les arbres nouvellement plantés nécessitent le plus d’eau pendant leur phase d’établissement de 3 à 5 ans. L’équipe TreePeople, qui s’occupe principalement des espèces tolérantes à la sécheresse comme le médaillon d’or, le Chitalpa et le goupillon au citron, recommande 15 gallons, versés lentement sur la base de l’arbre, chaque semaine pendant les trois premières années. L’association demande aux résidents de l’aider à arroser, mais en fin de compte, les membres de son personnel vérifient chaque jeune arbre ; s’il a l’air assoiffé, ils l’arrosent.

“Lors d’une sécheresse, l’équipe augmente le nombre de visites qu’elle effectue”, a déclaré Garcia. “Lorsque nous savons qu’une vague de chaleur approche, il est particulièrement important d’arroser au préalable pour augmenter les chances de survie.” Mais l’arrosage n’est pas quelque chose que toutes les organisations et municipalités ont les moyens de faire, même en dehors des périodes de sécheresse.

Les villes et les organisations partenaires sont depuis longtemps en mesure de mobiliser des fonds et de l’énergie pour la plantation d’arbres. Mais l’entretien et l’arrosage de nouveaux arbres à long terme – une activité coûteuse et moins glamour, mais essentielle – a recueilli moins de soutien. La plupart des villes ont mis en place des systèmes pour arroser les arbres dans les parcs et les médianes, mais pour arroser les bandes de promenades résidentielles, où se trouvent la majorité des arbres de la canopée urbaine, les villes se sont largement appuyées sur les résidents, avec des résultats mitigés.

Sur Stafford Avenue, les arbres plantés il y a trois ans jettent déjà l’ombre dont ils ont tant besoin. Blanca Begert

“Environ 25% des agences avec lesquelles nous travaillons s’occupent d’arroser les arbres dans l’emprise publique”, a déclaré Mike Palat, vice-président des opérations pour le sud de la Californie et le sud-ouest chez West Coast Arborists, un entrepreneur qui entretient des arbres pour environ 350 municipalités. en Californie.

Au cours des dernières années, les organisations à but non lucratif et les gouvernements ont commencé à repenser la façon dont ils acheminent l’eau aux arbres, et un mouvement vers l’investissement de plus de dollars dans l’arrosage, en particulier pendant les périodes critiques de chaleur et de sécheresse, est en cours, même si les progrès sont lents.

Palat a déclaré qu’il avait travaillé sur toutes sortes de programmes pour encourager les résidents à arroser : demander aux gens de signer des accords de bénévolat, envoyer des rappels par SMS et organiser des programmes éducatifs dans différentes langues sur l’importance de l’entretien des arbres. Pour un résident, le coût d’arrosage d’un jeune arbre est inférieur à 10 $ par année, mais il peut toujours être difficile d’amener les gens à le faire, surtout dans les endroits occupés principalement par des locataires qui s’éloignent avec le temps. “Je vais être honnête”, a déclaré Palat, “le meilleur succès que nous ayons eu à la fin est de payer quelqu’un pour l’eau.”

« J’ai fait mes débuts avec une organisation qui faisait de l’entretien bénévole des arbres et c’est un beau modèle pour bâtir une communauté et connecter les gens avec les plantes », a déclaré Malarich. “Mais pour vraiment changer le paysage à la vitesse dont nous avons besoin, vous devez avoir des équipages qui se déplacent en tandem.” Elle a ajouté que la plantation d’arbres était autrefois considérée comme une commodité. “Nous avons commencé à parler des arbres en tant qu’infrastructures essentielles dans les années 90, mais certaines de nos structures reflètent encore l’ère de l’embellissement en ce sens que les arbres ne sont pas traités comme un “must have”.

Une partie du problème, dit Malarich, est que l’embauche de quelqu’un pour l’eau coûte cher. Et de nombreuses organisations qui demandent des subventions pour la plantation d’arbres choisiront de s’appuyer sur les résidents afin d’apparaître plus compétitives et d’obtenir plus d’arbres dans le sol à moindre coût. Les gouvernements locaux avec des bases fiscales riches sont ceux qui peuvent allouer des fonds d’arrosage dans leurs budgets. “Vous envisagez de 700 $ à 1000 $ par jour pour arroser 100 à 200 arbres”, a déclaré Palat. “Beaucoup de villes ne sont pas en mesure de le faire, c’est pourquoi nous avons des zones ouvertes sur les cartes qui ne sont pas plantées.”

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CAL FIRE, le principal organisme subventionnaire en Californie pour les projets de forêts urbaines, a commencé à résoudre ce problème en accordant des fonds dédiés à l’entretien et permettre aux bénéficiaires de demander des cycles supplémentaires de financement de l’entretien après la fin de la période de subvention typique de quatre ans. “Nous ne voyions pas le taux de survie que nous voulions voir avec les bénéficiaires qui comptaient sur les résidents”, a déclaré Henry Herrera, administrateur des subventions du comté de LA de CAL FIRE. L’agence s’attend à un taux de mortalité de 10% pour les nouveaux projets, mais sur la base des observations de Herrera, les projets qui ne reposaient que sur les résidents pour maintenir les arbres en vie ont vu des taux de 20 à 25%. “Une partie de la solution consistait à fournir aux villes l’argent nécessaire pour entretenir les arbres”, a-t-il déclaré. Pourtant, il reconnaît que tous les organismes de financement n’offrent pas de fonds pour l’entretien des arbres.

“Nous avons des conversations sur la façon dont nous devrions fournir de l’eau aux arbres dans les zones à faible revenu”, a déclaré Aimee Esposito, qui gère une plantation d’arbres à but non lucratif dans la région du Grand Phoenix et collabore avec des agences gouvernementales pour développer la canopée urbaine. “Mais c’est une chimère, ce n’est pas quelque chose qui se prépare à Phoenix.”

Une fois que les arbres ont développé un système racinaire mature, ils peuvent accéder aux eaux souterraines, ce qui les rend plus capables de vivre par eux-mêmes. Mais lorsque les eaux souterraines s’épuisent pendant une sécheresse, comme celle qui sévit actuellement dans l’ouest des États-Unis, les arbres plus âgés commencent également à se débattre.

Une équipe d’arrosage TreePeople remplit des seaux de 5 gallons. Les jeunes arbres devraient recevoir 15 gallons d’eau chaque semaine pendant leurs trois à cinq premières années. Blanca Begert

“Les anciennes règles ne s’appliquent pas”, a déclaré Esther Margulies, responsable de la recherche sur l’Urban Tree Initiative à l’Université de Californie du Sud. “Les arbres matures peuvent généralement accéder aux eaux souterraines, mais lorsque les choses sont aussi sèches, la donne change.” Elle a ajouté que lors de la dernière grande sécheresse en 2015, la mort des arbres a continué de se produire des années après l’amélioration des conditions de sécheresse, lorsque les arbres qui étaient devenus stressés par l’eau ont finalement succombé aux ravageurs.

Déjà, les forestiers voient des signes de stress dans tout l’État. “Un pin en bonne santé a suffisamment de sève pour éjecter un coléoptère, mais sans eau, il n’a pas de sève”, a déclaré Palat, notant comment le foreur du chêne tacheté d’or dévaste les forêts de chênes frappées par la sécheresse dans le sud-ouest. “Nous voyons plus de champignons et d’agents pathogènes pénétrer dans les arbres.”

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Étant donné que les arbres calculent également leur croissance en fonction de la quantité d’eau qu’ils reçoivent, la même espèce d’arbre peut devenir dépendante de différentes quantités d’eau. Une réduction brutale – comme lorsqu’un parc éteint les arroseurs de pelouse – peut avoir un effet choquant. C’est pourquoi il est important de donner aux arbres la bonne quantité d’eau dès le départ et d’éviter de trop arroser, dit Malarich.

La sécheresse rend plus difficile la croissance de la canopée urbaine, mais une fois que les arbres sont établis, ils peuvent aider à atténuer la sécheresse. Les forêts urbaines captent des milliers de gallons d’eau de pluie dans leurs auvents et les renvoient dans le sol. Ils ombragent le sol, ralentissent l’évaporation de l’eau et améliorent la qualité du sol, invitant les champignons et les bactéries qui rendent le sol plus poreux afin qu’il puisse stocker plus d’eau et de carbone. Un arbre stratégiquement placé signifie que vous n’avez pas besoin d’utiliser autant de climatisation pour rafraîchir une maison.

Pour toutes ces raisons, alors même que le sud de la Californie a institué des restrictions sans précédent sur la conservation de l’eau pour faire face à la sécheresse de juin, les agences de l’eau ont diffusé le message que les arbres étaient exemptés et devaient être arrosés à la main.

Le financement des forêts urbaines ne fait qu’augmenter. La loi sur la réduction de l’inflation prévoit 1,5 milliard de dollars à dépenser au cours de la prochaine décennie. Avec de nouvelles factures en Californie pour le verdissement des cours d’école et la résilience aux incendies de forêt et au climat, CAL FIRE dispose cette année d’un montant sans précédent de 167 millions de dollars pour des projets de foresterie urbaine, soit plus de cinq fois le budget de foresterie urbaine de l’an dernier. Phoenix et Tucson ont récemment créé des postes de forestier municipal pour coordonner les différentes agences qui s’occupent des arbres. Alors que les forestiers urbains de tout le pays soulignent l’importance de l’entretien, San Francisco est la seule ville à avoir créé un fonds dédié à l’entretien, y compris l’arrosage, de tous les arbres de rue à perpétuité.

Alors que le climat change et que 65 % des arbres urbains connaissent des conditions de sécheresse dangereuses pour leur survie, les villes repensent les types d’arbres qu’elles plantent. “Beaucoup d’indigènes populaires de Californie, comme le chêne vivant côtier, ne sont pas en fait les espèces les plus résistantes à la sécheresse”, a déclaré Natalie Love, doctorante qui étudie les forêts urbaines à la California Polytechnic State University à San Luis Obispo. Les indigènes les plus tolérants à la sécheresse sont petits. Ils ne font pas beaucoup d’ombre. Son équipe étudie donc d’autres espèces qui pourraient convenir aux rues du sud de la Californie, comme la gomme rouillée australienne. Il s’agit ensuite d’inciter les pépiniéristes à les cultiver.

Garcia a également souligné l’importance de la diversité des arbres pour la résilience des forêts, qui est prioritaire à Huntington Park. Là, l’équipe a planté environ 25 espèces différentes, dont des orchidées de Hong Kong, des fraises de Marina et du myrte de crêpe aux côtés d’indigènes comme le palo verde du “Desert Museum”.

À quelques rues de là, sur Stafford Avenue, certains des premiers arbres plantés pour le projet font déjà de l’ombre. “J’ai vraiment espoir que nous allons faire pousser la canopée ici”, a déclaré Garcia. « Parce que nous sommes ici, nous arrosons. Rien qu’en regardant cette rue, je peux voir le fruit de ce partenariat.


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