L’homme qui séduisait le monde avec des chants de baleines – Numéro 105 : Chants de baleines

jeCela fait plus de 50 ans que le biologiste Roger Payne a introduit le chant des baleines dans la vie de millions de personnes via l’album populaire, Chants de la baleine à bosse. À l’époque, la chasse commerciale à la baleine avait décimé les populations mondiales de baleines, et le record de Payne a contribué à déclencher le mouvement anti-chasse à la baleine, les chansons obsédantes des baleines à bosse son hymne officieux. À la fin des années 1960, Payne était un scientifique principal à l’Institut de recherche sur le comportement animal, étudiant l’écholocation animale. Sa rencontre fortuite avec le chant des baleines et l’étonnant succès ultérieur de l’album l’ont amené à fonder l’Ocean Alliance à but non lucratif en 1970, une organisation consacrée à la recherche scientifique et à la préservation de la vie dans les océans du monde.

Payne a maintenant 86 ans, mais n’est pas moins investi dans le sort des baleines et autres habitants des mers. Il a récemment pris la parole lors d’une réunion d’Interspecies Internet, où Ocean Alliance a reçu un prix de 50 000 $ pour numériser les centaines d’heures de chants de baleines que Payne, ses étudiants et ses collègues ont collectés au fil des ans.

J’ai récemment rencontré Payne chez lui près de Woodstock, dans le Vermont, pour discuter de sa carrière remarquable, de l’état de l’environnement et de son projet actuel de créer « quelque chose de si fascinant pour le monde, il aura le même genre de l’impact que les chants des baleines ont eu sur les gens.

LE CONDUCTEUR: Dans les années 1970, raconte Roger Payne, « j’ai commencé à jouer des sons de baleine à bosse à des amis et à d’autres petits publics, et il est vite devenu très clair que ces sons émuaient profondément les gens. » Parmi les personnes les plus émues, citons la chanteuse Judy Collins, le saxophoniste de jazz Paul Winter et la chanteuse et compositrice Kate Bush, qui ont intégré les enregistrements de baleines de Payne à leur musique.Sally Charpentier

Vous avez une formation en neurophysiologie et comportement des petits animaux. Comment vous êtes-vous impliqué avec les baleines ?

J’ai passé ma vie à étudier des sujets qui pouvaient être analysés de manière directe et scientifique, mais qui pouvaient aussi générer une forte émotion. J’ai toujours pensé que c’était la meilleure façon de se connecter avec les gens et de les amener à se soucier du monde naturel. Au cours de mes 10 premières années de recherche, toutes mes recherches étaient des travaux expérimentaux. pour mon doctorat, j’ai montré que les effraies des clochers peuvent localiser une souris dans l’obscurité totale, uniquement en l’entendant bouger ; et pour un post-doctorant, j’ai étudié comment les mites détectent l’approche d’une chauve-souris, même si chaque oreille de mite ne contient que trois cellules sensorielles. Cependant, en même temps, je pouvais voir le monde sauvage s’effondrer et je craignais que le genre de travail que je faisais, bien qu’intéressant, n’ait pas beaucoup de valeur pour faire comprendre aux gens l’importance de la conservation de la nature.

Alors je me suis demandé : si la seule chose que je connaissais suffisamment en détail pour parler avec une autorité était de savoir comment les animaux utilisent le son, que pourrais-je faire qui pourrait faire une différence pour le sombre avenir du monde naturel ? Et puis j’ai pensé aux baleines. Je savais qu’ils étaient en grand danger mais je ne savais absolument rien d’eux. J’avais vu un jet lointain une fois, lors de la traversée de l’Atlantique en bateau, mais c’était mon exposition totale à toutes les espèces de baleines.

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Pourquoi avez-vous commencé à enregistrer les baleines à bosse ?

Pendant la guerre froide, j’avais entendu parler d’un homme qui avait écouté les sous-marins soviétiques aux Bermudes et avait capturé par inadvertance ce qu’il pensait être des sons de baleine. Mon ex-femme, Katy Payne, et moi sommes allés aux Bermudes et avons rencontré cet homme, Frank Watlington. Il nous a fait passer un de ses enregistrements, bien qu’il l’ait fait dans les pires conditions possibles. Nous étions dans la salle des machines du navire de recherche de Frank et un générateur rugissait. Frank a sorti une cassette de sa poche, l’a enfilée sur les têtes du magnétophone, et après avoir écouté dans ses écouteurs pour régler le son, il a enlevé ses écouteurs et les a mis sur mes oreilles en criant, afin d’être entendu par-dessus le rugissement du générateur : « Je pense que ce sont peut-être des baleines ! »

Malgré le vacarme, ce que j’ai entendu m’a époustouflé. Il semblait évident qu’il s’agissait enfin d’une chance d’intéresser le monde à la prévention de l’extinction des baleines.

Je parle de quelque chose qui fascine les gens par la nature. Les fait pleurer, les remplit de joie.

Quand vous est-il venu à l’esprit qu’il s’agissait en fait de chansons structurées et pas seulement de bruits aléatoires ?

Il m’a fallu du temps pour m’en apercevoir, car si les baleines se répètent, plusieurs minutes s’écoulent souvent avant que la même strophe ne revienne. De plus, il n’y a pas de pause dans leurs chansons. Contrairement aux oiseaux, ils chantent une rivière de sons qui coule indéfiniment, parfois pendant des heures. Mais j’ai finalement remarqué qu’il s’agissait de performances répétées après peut-être 40 jours d’utilisation de la cassette de Frank comme réveil et de réveil chaque matin. J’ai finalement réalisé: « Mon Dieu, ces animaux se répètent. » Et à partir de ce moment-là, j’ai commencé à écouter leurs sons avec beaucoup plus d’attention.

Vous avez publié une analyse de la structure de ces chansons dans Science— et puis vous avez décidé de produire un disque commercial destiné au grand public. Pourquoi avez-vous décidé de faire le disque ?

Mon idée était que si vous pouvez émouvoir les gens, vous pouvez aussi les amener à agir. Pour voir si j’avais raison, j’ai commencé à jouer des sons de baleine à bosse à des amis et à d’autres petits publics, et il est vite devenu très clair que ces sons touchaient profondément les gens. En fait, certains amis ont pleuré en les entendant – ils sont si puissants.

Je suis l’un d’entre eux, d’ailleurs.

Ah ! Une autre encoche dans le chant de la baleine à bosse. En tout cas, je me suis dit que si nous pouvions faire entendre ces sons dans les oreilles du monde, les baleines pourraient avoir un avenir très différent. J’ai également pris une décision qui, je le savais, pourrait s’avérer dangereuse pour ma carrière : nommer des « chansons » aux vocalisations répétées des baleines à bosse, que la plupart des gens identifient comme des choses que les humains écrivent et chantent. Mais il y avait un dictionnaire de termes biologiques qui avait été récemment publié, qui consacrait des dizaines de ses pages à la définition et à la discussion du terme « chanson ». La définition qui sous-tendait toutes les implications et insinuations était que pour être qualifiée de chanson, une séquence de sons devait simplement être rythmique et répétitive. Et puisque tous les sons de baleine à bosse que j’avais entendus jusque-là, y compris leurs performances remarquablement complexes et virtuoses, avaient ces caractéristiques, il semblait à la fois précis et sûr d’étiqueter de telles vocalisations « chansons ». Et c’est ce que mon co-auteur du Science papier, Scott McVay, et moi l’avons fait.

Mais cette décision s’est avérée beaucoup plus importante que je ne le pensais à l’époque. Les chansons résonnaient avec les gens comme quelque chose que les individus faisaient, et n’étaient pas seulement une caractéristique d’une espèce comme leurs fanons ou la forme de leurs nageoires.

Quand je jouais de longs extraits de chansons aux gens, leur réaction initiale était prévisible : vous entendiez un silence absolu dans le public pendant peut-être 20 secondes. Et puis un bourdonnement et un chuchotement se répandaient comme de douces vagues dans tout l’auditorium ; les murmures diminuaient et vous entendriez parfois des fragments de brèves remarques des gens à leurs compagnons. Mais alors, ces commentaires aussi mourraient jusqu’à ce que, finalement, l’attention universelle soit attirée, tandis que la baleine poursuivait sa performance audacieusement déclarative.

Le public passerait par une sorte de barrière. C’était plus évident à la fin, quand j’ai finalement fait disparaître le son, en regardant les gens retourner dans le « maintenant » du monde réel, on aurait dit qu’ils sortaient lentement d’une sorte de transe. C’était très émouvant à voir. Ces chansons semblaient avoir le pouvoir d’emmener les gens dans un endroit intérieur, un peu comme le ferait un rare passage de musique. Et j’ai donc conclu que ces sons étrangement familiers mais en même temps totalement inconnus pouvaient capter l’attention du monde.

Comment votre travail avec l’Ocean Alliance fait-il avancer vos objectifs de conservation ?

L’Ocean Alliance mène des recherches dans le but d’intéresser les gens à un problème concernant les océans. Quand j’ai commencé, à peu près personne ne faisait vraiment attention aux mers. Tout le monde savait qu’il y avait des créatures appelées baleines et qu’elles étaient terriblement grosses, mais pas grand-chose d’autre à leur sujet. En raison de Moby Dick, les gens connaissaient le nom de cachalot, mais c’était à peu près tout. La plupart des gens n’avaient même pas entendu parler des baleines à bosse. Mais les baleines à bosse sont devenues l’une des baleines les plus connues, à cause de leurs chants. Leurs chants ont captivé l’imagination de l’humanité d’une manière que peu d’autres choses ne l’ont jamais fait, je pense, et c’est ce qui pousse les gens à agir.

Il a enlevé ses écouteurs et les a mis sur mes oreilles en criant : « Je pense que ce sont peut-être des baleines !

Que pensez-vous maintenant des graves problèmes auxquels nous sommes actuellement confrontés, avec le changement climatique, la pollution des océans, la surpêche, etc.

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Je pense que nous allons dans la bonne direction, mais nous y sommes allés si lentement qu’à moins que nous puissions l’accélérer de quelques ordres de grandeur, je ne vois aucun espoir. Cependant, j’ai remarqué au fil des ans que lorsque les humains changent d’une manière très basique, ils changent souvent si rapidement, tout ce que vous pouvez faire est de vous asseoir et de regarder. Un exemple classique est la chute du mur de Berlin. Personne ne savait que tout pouvait arriver aussi vite et aussi bouleverser complètement l’équilibre des pouvoirs et des possibilités.

Si nous pouvons enfin intéresser suffisamment les gens et les stimuler suffisamment par ce qui se passe dans le monde, je crois que les humains volonté changer, et si nous le faisons, nous changerons si vite que les gens seront à peine en mesure de suivre ce qui se passe. Et si cela commence, alors je suis rempli d’espoir. Mais si nous ne pouvons pas le faire avant d’avoir atteint un point où les conséquences de notre dépendance au statu quo prennent le dessus et commencent à déterminer l’avenir, alors tout ce que nous pourrons faire, c’est essayer de prolonger notre survie pendant un certain temps. encore quelques décennies pendant que la physique du changement que nous avons déclenchée prend le contrôle total de tout. Ce sera un effet d’emballement très simple – l’exemple ultime de rétroaction positive, dans laquelle plus les choses empirent, plus elles continuent à empirer rapidement jusqu’à leur résultat inévitable, qui, dans un tel système, est toujours une catastrophe.

Selon vous, quelle serait la stratégie la plus efficace pour faire bouger les choses ? Où devons-nous nous concentrer ? Sur le gouvernement, les affaires, les relations internationales, le mondialisme, les mouvements locaux ou les individus ?

Je pense que nous avons besoin de quelque chose qui fasse appel aux valeurs les plus intimes de notre humanité. Je parle de quelque chose qui fascine profondément les gens par la nature. Peut-être quelque chose qui fait pleurer les gens, ou les remplit de joie. Après tout, ce sont généralement de fortes réactions émotionnelles qui déclenchent le changement, qu’il s’agisse de quelque chose de tout à fait horrible, comme des personnes tombant d’avion en essayant d’échapper aux talibans, ou quelque chose de beau comme, oserais-je le dire, des chansons de baleine.

En ce moment, je suis impliqué dans un effort pour traduire ce que j’appellerai WhaleSpeak. Je ne dis pas « langage » parce que certains de mes collègues sont totalement offensés par toute suggestion selon laquelle un non-humain a, ou peut avoir, un langage. L’espoir ultime est finalement de communiquer sur une base significative avec les baleines, peu importe à quel point cela peut s’avérer simpliste ou sophomor. Et si c’est possible, je pense que nous obtiendrons quelque chose de si intriguant pour le monde, cela aura le même genre d’impact que les chants de baleines ont eu sur les gens. Et si nous pouvons y parvenir, nous allumerons de nouveaux feux et créerons de nouveaux paysages dans l’imagination, et créerons le genre d’environnement qui permet un changement ultra-rapide.

Stuart Firestein est professeur et ancien président du département des sciences biologiques de l’Université Columbia à New York. Il est l’auteur de L’ignorance et son rôle moteur dans la science et Échec : pourquoi la science réussit si bien, tous deux d’Oxford University Press.

Image principale : anttoniart / Shutterstock

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