Mauvaise réputation: le British Museum jette un nouveau regard sur le Nero de Rome

LONDRES – La nouvelle exposition du British Museum sur l’empereur romain Néron s’ouvre sur une fausse nouvelle du monde antique.

Les visiteurs sont accueillis avec une image de Peter Ustinov dans le rôle de Néron dans le film « Quo Vadis » grattant une lyre – une image célèbre du tyran cruel qui a notoirement joué pendant que Rome brûlait.

Mais, dit l’exposition, cette histoire est un mythe. En tant que tel, c’est une introduction appropriée à un empereur dont l’histoire a été en grande partie écrite par des ennemis après sa mort, créant ce que la conservatrice Francesca Bologna appelle «le Néron que nous aimons détester».

« Notre objectif ici est de montrer que cette image, aussi populaire soit-elle, est en réalité basée sur des comptes très, très biaisés et que nous devrions donc la remettre en question », a-t-elle déclaré lors d’un aperçu de l’exposition lundi.

« L’histoire de Nero porte sur la façon dont nous devrions aborder l’information, comment nous devrions toujours aborder nos sources de manière critique. C’est pertinent pour Nero, c’est pertinent pour les historiens, les archéologues, c’est pertinent pour les gens de tous les jours qui vivent leur vie quotidienne. »

« Nero: l’homme derrière le mythe » s’ouvre au public jeudi, six mois plus tard que prévu initialement en raison de la pandémie de coronavirus. Le spectacle, qui se déroule jusqu’au 24 octobre, arrive la semaine suivant la levée des restrictions de verrouillage au Royaume-Uni et la réouverture des musées de Londres à une capacité limitée.

L’exposition s’appuie sur le vaste trésor d’objets romains du British Museum, ainsi que sur des objets de collections d’Italie, de France, d’Allemagne et d’autres pays, prêtés malgré les restrictions liées à la pandémie.

« Tout le monde dans toute l’Europe et au Royaume-Uni est venu à notre secours », a déclaré Bologne. « Ils étaient vraiment compréhensifs. Ils nous ont aidés tout au long du processus. Même les collègues qui étaient eux-mêmes enfermés et travaillant à domicile, ils étaient incroyables. »

À travers plus de 200 artefacts, y compris des statues, des casques, des armes, des bijoux et des graffitis anciens, il représente un jeune dirigeant avec une lignée impériale solide comme le roc; Néron était l’arrière-petit-fils du premier empereur de Rome, Auguste. En 54 après JC, à l’âge de 16 ans, il devint empereur d’une Rome au pouvoir sans égal mais en proie à des problèmes, notamment la guerre avec l’empire parthe basé en Iran à l’est et un soulèvement dirigé par la reine celtique Boudica dans la Grande-Bretagne nouvellement conquise. à l’ouest.

Une section vivante traite de la dure réalité de la vie en Grande-Bretagne romaine: il y a des lingots de plomb extraits au Pays de Galles, ainsi que d’épaisses chaînes qui liaient les esclaves qui faisaient le dur travail. Il y a aussi une tête en bronze de Néron, trouvée dans une rivière anglaise après que sa statue ait été renversée pendant le soulèvement, et un trésor familial de pièces de monnaie et de bijoux, caché pour être conservé pendant les violences et découvert en 2014 sous le sol d’un magasin à l’est. Angleterre ville de Colchester.

Les preuves suggèrent que Nero était populaire pendant son règne. Il a supervisé de grands projets publics, le renforcement des liens entre la ville et son port pour sécuriser l’approvisionnement alimentaire, la construction d’un marché public et un ensemble spectaculaire de bains publics. Il a parrainé de somptueux divertissements publics avec des gladiateurs, des luttes de lions et des courses de chars. Il a même participé aux courses du Circus Maximus de Rome et a été le premier empereur à se produire sur scène.

Le jeune empereur était également un chef de file en matière de style, popularisant une coupe de cheveux de style boyband que l’exposition qualifie de «fringante mais raffinée».

Il n’a pas allumé le feu qui a nivelé des parties de Rome en 64 après JC, et il n’a pas non plus violé pendant qu’il brûlait. Il n’était même pas là à l’époque.

Par la suite, Nero a reconstruit la ville, a introduit des codes de construction plus stricts – et s’est également construit un somptueux palais, la Domus Aurea, ou Golden House. Il en reste peu, mais l’exposition donne un avant-goût de son opulence.

En proie à des conspirateurs, Néron s’est suicidé à l’âge de 30 ans. Sa mort a déclenché une période de guerre civile puis une nouvelle dynastie au pouvoir. Comme les politiciens à travers les âges, les nouveaux dirigeants ont imputé les problèmes de Rome à leur prédécesseur.

Près de 2000 ans plus tard, Nero reste une métaphore du mauvais gouvernement. Comme l’a écrit récemment le classiciste Mary Beard dans le Daily Telegraph, «il n’y a guère de caricaturiste politique qui n’habille pas occasionnellement un leader moderne avec une toge, une couronne de laurier et une lyre, sur fond de ruines fumantes, pour faire valoir ne prend pas au sérieux une crise contemporaine. « 

La règle de Nero était indéniablement brutale: il a fait tuer sa mère, ainsi qu’une et peut-être deux de ses femmes. Mais était-il plus violent que les autres dirigeants romains?

« Pas vraiment », a déclaré Bologne. « Chaque empereur avait des gens condamnés et mis à mort. Même Auguste, qui est la quintessence du bon empereur, est arrivé au pouvoir d’une manière vraiment sanglante. »

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