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Michael Collins, astronaute d’Apollo 11 qui a orbité autour de la Lune, décède à 90 ans

by Les Actualites

L’astronaute Gémeaux et Apollo Michael Collins, qui a fait le tour de la Lune lors de la première mission d’atterrissage lunaire au monde, est décédé à l’âge de 90 ans.

La mort de Collins, mercredi 28 avril, a été signalée par sa famille et la NASA.

«Nous regrettons de partager que notre père et notre grand-père bien-aimés sont décédés aujourd’hui, après une vaillante bataille contre le cancer. Il a passé ses derniers jours paisiblement, avec sa famille à ses côtés », a déclaré la famille de Collins dans un communiqué. «Mike a toujours affronté les défis de la vie avec grâce et humilité, et a affronté ce défi, son dernier défi, de la même manière. Il va nous manquer terriblement. Pourtant, nous savons aussi à quel point Mike s’est senti chanceux d’avoir vécu la vie qu’il a vécue. Nous honorerons son souhait de célébrer, et non de pleurer, cette vie. »

«Veuillez vous joindre à nous pour vous souvenir affectueusement et joyeusement de son esprit vif, de son sens calme du but et de sa sage perspective, acquise à la fois en regardant la Terre depuis l’espace et en regardant les eaux calmes depuis le pont de son bateau de pêche» dit la famille.

En tant que pilote du module de commande de la mission Apollo 11 de la NASA, Collins a fait le tour de la lune tandis que Neil Armstrong et Buzz Aldrin atterrissaient à Tranquility Base le 20 juillet 1969. Lorsque ses deux coéquipiers sont revenus de la surface, Collins était dans la position unique de capturer un photo de toute l’humanité – ses collègues astronautes à bord du module lunaire et tous les autres sur Terre au loin.

Mission Control a comparé l’expérience de Collins à celle du premier humain existant. “Depuis Adam, aucun humain n’a connu une telle solitude”, a déclaré un commentateur de la mission. Collins a rejeté plus tard cette notion.

“C’est baloney”, a déclaré Collins à l’occasion du 50e anniversaire de la mission Apollo 11 en 2019. “Vous avez mis un Samoan sur son petit canoë la nuit au milieu de l’océan Pacifique et il ne sait pas vraiment où il va, il ne sait pas comment y arriver. Il peut voir les étoiles, c’est son seul ami là-bas, et il ne parle à personne. Ce type est seul.

«Columbia [the command module] était un endroit agréable, sécurisé, sûr et spacieux. J’avais un café chaud, j’avais de la musique si je le voulais, j’avais de belles vues par la fenêtre », a déclaré Collins dans une interview avec collectSPACE.com.

Chemin vers la lune

Membre du troisième groupe d’astronautes de la NASA sélectionné en 1963, le chemin de Collins pour rejoindre le premier atterrissage sur la lune a commencé par un vol de trois jours en orbite terrestre. Assigné comme pilote à bord du Gemini 10, Collins s’est lancé avec John Young en juillet 1966 pour une mission qui démontrait le rendez-vous et l’accostage avec deux étages de fusée.

Collins a effectué deux sorties dans l’espace sur Gemini 10, devenant seulement la quatrième personne à quitter un vaisseau spatial pour travailler dans le vide de l’espace. Lors de sa deuxième activité extravéhiculaire (EVA), Collins est devenu le premier astronaute à être transféré dans un autre véhicule, récupérant un dépoussiéreur cosmique de l’extérieur d’un étage cible Agena lancé plus tôt. Sa sortie dans l’espace, cependant, ne fut pas sans difficulté.

«J’arrive à cette maudite Agena, qui n’est pas destinée à être saisie, et je dois la saisir», a déclaré Collins dans une interview d’histoire orale de la NASA en 1997. «Alors, la première fois que je l’ai attrapé, je suis allé jusqu’au bout et il avait un collier d’amarrage. Les colliers d’amarrage sont conçus pour être agréables et lisses, de sorte que la sonde qui y pénètre y sera forcée. Ils ont des lèvres et des bords lisses, et c’est ce que je saisis.

«Eh bien, j’ai attrapé le col d’amarrage. Il n’était pas destiné à être saisi – un gant volumineux[s], et mon élan m’emporte toujours, alors j’ai juste glissé, et au fur et à mesure que je passais, je suis allé faire le tour du cul au-dessus de la bouilloire, de haut en bas et environ, jusqu’à ce que j’arrive au bout de ma longe, puis ça m’a balancé un très grand arc », dit-il.

Collins a utilisé un propulseur à gaz portable pour se contrôler et après que Young ait rapproché la capsule Gemini, il a essayé à nouveau, cette fois avec succès en saisissant quelques fils sur l’Agena pour se stabiliser.

«C’était plus d’acrobaties et un gars sur un trapèze et des trucs auxquels vous ne pensez pas dans le programme spatial», a déclaré Collins. «Si nous y avions vraiment réfléchi, nous aurions dit: ‘Eh bien, quand vous serez là-bas, qu’allez-vous attraper? Et puis avec quelle main allez-vous l’attraper? Comment allez-vous le stabiliser? Où allez-vous mettre votre main et vos pieds, et qu’est-ce qui vous maintiendra en place? ”

«Peut-être que la réponse aurait été: ‘Hé, vous demandez à Lockheed d’installer quelques poignées à l’avant de cette Agena,’ et alors cela aurait été une chose relativement simple. Mais nous n’y avons pas pensé », a-t-il déclaré.

Après Gemini 10, Collins a été affecté à ce qui devait être un test du vaisseau spatial Apollo complet en orbite terrestre (ce vol, Apollo 8, a ensuite été changé pour être la première mission à envoyer des humains en orbite autour de la lune). Au cours de sa formation, cependant, Collins a développé des problèmes avec ses jambes et a finalement nécessité une intervention chirurgicale pour corriger une hernie discale cervicale. Compte tenu du temps nécessaire à son rétablissement, Collins a été retiré de l’équipage et réaffecté à Apollo 11.

Bien qu’il se soit demandé plus tard si Apollo 8 pourrait un jour être considéré comme la mission la plus historique («En regardant en arrière dans 100 ans, ce qui est plus important, l’idée que les gens ont quitté leur planète d’origine ou l’idée que les gens sont arrivés à leur satellite à proximité ? ”), Collins était très heureux de faire partie de l’équipage d’Apollo 11 – même s’il ne faisait pas partie des marcheurs de la lune.

«C’est l’une des questions que l’on me pose un million de fois, ‘Dieu, tu t’es si proche de la lune et tu n’as pas atterri. Cela ne vous dérange pas vraiment? Ce n’est vraiment pas le cas », a-t-il dit.

«Honnêtement, je me suis senti vraiment privilégié d’être sur Apollo 11, d’avoir l’un de ces trois sièges. Je veux dire, il y avait des gars dans le bureau des astronautes qui m’auraient coupé la gorge oreille à oreille pour avoir l’un de ces trois sièges. J’étais très heureux d’avoir l’un de ces trois », a déclaré Collins. «Ai-je eu le meilleur des trois? Non. Mais étais-je satisfait de celui que j’avais? Oui! Et je n’ai aucun sentiment de frustration ou de rancune ou quoi que ce soit. Je suis très, très heureux de tout cela.

Parmi ses nombreuses contributions à la mission figurait la conception du patch Apollo 11. Suite à une suggestion du membre de l’équipe de secours Jim Lovell, Collins a cherché à incorporer l’aigle américain dans l’emblème.

“Bien sûr! Quel meilleur symbole: les aigles ont atterri, n’est-ce pas? il a raconté dans ses mémoires «Porter le feu: le voyage d’un astronaute» publié en 1974. «À la maison, j’ai parcouru ma bibliothèque et j’ai finalement trouvé ce que je voulais dans un livre du National Geographic sur les oiseaux: un pygargue à tête blanche, train d’atterrissage déployé, ailes partiellement plié, entrant pour un atterrissage. Je l’ai tracé sur un morceau de papier de soie et esquissé en vue oblique une surface lunaire grêlée. C’est ainsi qu’est né le patch Apollo 11.

Ayant décidé avant le décollage d’Apollo 11 que ce serait sa dernière mission, Collins a éclaboussé de la lune après avoir accumulé un total de 11 jours, 2 heures et 4 minutes dans l’espace au cours de ses deux vols.

Autour du monde

Michael Collins est né le 30 octobre 1930 à Rome, en Italie, où son père, officier de carrière de l’armée américaine, était en poste. Après avoir déménagé de l’Oklahoma à New York, du Maryland à l’Ohio, de Porto Rico au Texas et de la Virginie, Collins a fréquenté l’école préparatoire de St. Albans à Washington, DC.Il a ensuite reçu un rendez-vous à l’Académie militaire américaine de West Point, New York, où Collins a gagné son baccalauréat ès sciences en 1952.

S’enrôlant dans l’armée de l’air, Collins a été formé et piloté des avions de combat F-86 à partir de la base aérienne de Nellis au Nevada et de la base aérienne George en Californie, avant d’être affecté à l’étranger à la base aérienne de Chambley-Bussières en France et en Allemagne de l’Ouest. pendant la révolution hongroise de 1956. Il est retourné aux États-Unis l’année suivante, où il a suivi un cours d’officier d’entretien d’aéronefs, puis a commandé un détachement d’entraînement mobile, se rendant dans des bases aériennes du monde entier.

En 1960, Collins rendit compte à l’École de pilotage d’essai en vol expérimental de l’Armée de l’air (plus tard l’École de pilote de recherche aérospatiale) de la base aérienne d’Edwards en Californie, où il rejoignit la même classe de stagiaires que les futurs astronautes Frank Borman, Jim Irwin et Thomas Stafford. Il a postulé pour la deuxième classe d’astronautes de la NASA mais n’a pas été sélectionné.

Au lieu de cela, en 1962, il a suivi un cours de troisième cycle sur les bases du vol spatial, qui comprenait le vol de jets supersoniques F-104 à 90 000 pieds (27 000 m) et la formation en apesanteur sur des vols paraboliques. Il a obtenu son diplôme et est retourné aux opérations de chasse à Randolph Air Force Base au Texas lorsqu’il a été accepté avec le troisième groupe d’astronautes de la NASA.

Avant de voler sur Gemini 10, la première mission de Collins était de se spécialiser dans le développement des combinaisons spatiales du programme. Il a ensuite servi de pilote de sauvegarde pour la mission Gemini 7.

Avant l’incendie d’Apollo 1 en 1967, qui a coûté la vie à trois astronautes, Collins s’entraînait avec Borman et Stafford pour le deuxième vol en équipage alors prévu du programme Apollo (à la suite de la tragédie, la mission a été annulée).

S’il avait choisi de rester dans le corps des astronautes après la mission Apollo 11, Collins pensait qu’on lui aurait offert une place dans l’équipage de secours d’Apollo 14, ce qui le conduirait probablement à commander Apollo 17, le dernier atterrissage sur la lune, en 1972.

«En juin 1969, je ne pouvais même pas compter jusqu’à 17, et je n’ai aucun regret aujourd’hui sur la décision», écrivait Collins en 1974. «Pourtant, j’ai regardé Gene Cernan avec un intérêt plus que moyen pendant ce vol trois ans et demi. plus tard.”

Au lieu de cela, après avoir passé 21 jours en quarantaine pour se protéger contre d’éventuels «germes de la lune», avoir participé à des défilés de téléscripteurs à New York et Chicago, assisté à un dîner d’État, pris la parole lors d’une réunion conjointe du Congrès et visité 22 pays en 38 jours, Collins a démissionné. de la NASA en janvier 1970.

Après la lune

Recruté par l’administration Nixon, Collins a accepté un poste de secrétaire d’État adjoint aux Affaires publiques, mais a constaté qu’il n’aimait pas le travail et est parti après un an pour devenir le premier directeur du National Air and Space Museum de la Smithsonian Institution.

Collins a plaidé pour son financement et a supervisé la construction du musée une fois son budget approuvé par le Congrès. Il a présidé l’ouverture du musée le 1er juillet 1976, lorsque son module de commande Apollo 11, Columbia, et nombre de ses effets personnels transportés lors de la mission ont été exposés au public.

Collins a dirigé le National Air and Space Museum jusqu’en 1978, date à laquelle il est devenu sous-secrétaire du Smithsonian. Il a terminé le programme de gestion avancée de la Harvard Business School en 1974 et a occupé le poste de vice-président de LTV Aerospace, un entrepreneur de la NASA, en 1980.

En 1982, Collins a pris sa retraite de l’armée de l’air avec le grade de général de division. En 1985, il quitte LTV pour fonder sa propre société de conseil.

En plus de «Carrying the Fire», qui est toujours considéré comme le meilleur des mémoires d’astronautes, Collins a écrit «Flying to the Moon and Other Strange Places» (Farrar, Straus et Giroux, 1976), «Liftoff! L’histoire de l’aventure de l’Amérique dans l’espace »(Grove Press, 1988) et« Mission sur Mars: la vision d’un astronaute sur notre avenir »(Grove Weidenfeld, 1990).

Pour son service au programme spatial, Collins a reçu de nombreux prix, dont la NASA Exceptional Service Medal, la NASA Distinguished Service Medal et la Legion of Merit. Avec ses coéquipiers d’Apollo 11, il a reçu le trophée Collier, la médaille présidentielle de la liberté, le trophée Harmon et la médaille d’or du Congrès. Il a également été intronisé au US Astronaut Hall of Fame et au National Aviation Hall of Fame.

Un cratère sur la lune et un astéroïde ont été nommés en l’honneur de Collins. Armalcolite, un minéral trouvé pour la première fois à Tranquility Base, comprend une partie de son nom, ainsi que ceux de ses coéquipiers. Avec Armstrong et Aldrin, une statue de Collins se dresse au Kennedy Space Center de la NASA en Floride et son nom apparaît sur quatre plaques rondes sur le Hollywood Walk of Fame.

Collins a joué un «vieil homme» dans le film de 2009 «Youth in Revolt» et est apparu comme lui-même dans les longs métrages documentaires «In the Shadow of the Moon» (2007), «Armstrong» (2019) et «Apollo 11» (2019). Il a été interprété par les acteurs Jim Metzler («Apollo 11», 1996), Cary Elwes («De la terre à la lune», 1998), Lukas Haas («First Man», 2018), Ryan Kennedy («For All Mankind, »2019) et Andrew Potts (« The Crown », 2019).

Collins a été précédé dans la mort par sa femme de 57 ans, Patricia Finnegan, et son fils, Michael. Il laisse dans le deuil deux filles, Kate Collins et Anne Collins Starr, et sept petits-enfants.

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