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Michael Collins, le “ troisième homme ” de l’atterrissage sur la lune, décède à 90 ans

by Les Actualites

Michael Collins, qui a piloté le vaisseau spatial Apollo 11 Columbia en orbite à 60 miles au-dessus de la lune tandis que ses coéquipiers, Neil Armstrong et le colonel Buzz Aldrin, sont devenus les premiers hommes à marcher sur la surface lunaire, est décédé mercredi dans un centre de soins palliatifs à Naples, Fla. Il avait 90 ans.

UNE déclaration publié par la famille de M. Collins sur Twitter a déclaré que la cause était le cancer.

Ce fut un moment d’exploration épique, un instant où le fantasme des écrivains de science-fiction est devenu une réalité. Et quand cela s’est produit, le lieutenant-colonel Michael Collins de l’armée de l’air était l’homme le plus solitaire de l’histoire.

Lorsque le module lunaire Eagle, descendant de Columbia, a atterri sur la lune le 20 juillet 1969, le colonel Collins a perdu le contact avec ses coéquipiers et avec la NASA, sa ligne de communication bloquée alors qu’il passait de l’autre côté de la lune. Des pannes se produiraient pendant une partie de chaque orbite qu’il ferait.

«Je suis seul maintenant, vraiment seul et absolument isolé de toute vie connue», a-t-il écrit en recréant ses pensées pour son mémoire de 1974, «Carrying the Fire».

“Si un compte était pris, le score serait de trois milliards plus deux de l’autre côté de la lune, et un plus Dieu seul sait quoi de ce côté”, a-t-il ajouté. «J’aime le sentiment. À l’extérieur de ma fenêtre, je peux voir des étoiles – et c’est tout. Là où je connais la lune, il y a simplement un vide noir.

Après 48 minutes coupées de toute voix humaine, le colonel Collins émergea de l’autre côté de la lune. «Mes fenêtres clignotent soudainement au soleil alors que Columbia se balance vers l’aube», a-t-il écrit. «La lune apparaît rapidement, sombre, grise et escarpée.»

Le colonel Collins a contacté la NASA et a appris que le module lunaire avait atterri en toute sécurité, M. Armstrong ayant transmis par radio: «Houston, Tranquility Base here. L’Aigle a atterri.

En regardant depuis Columbia alors qu’il orbite à 3700 miles par heure, le colonel Collins a brièvement repéré le module lunaire, et il a établi un contact radio avec M. Armstrong et le colonel Aldrin avant leurs marches sur la lune. (Il était trop au-dessus pour les voir marcher à la surface.)

Il a également entendu l’appel téléphonique du président Richard M. Nixon aux deux hommes alors qu’ils se tenaient sur la lune, les félicitant pour l’ampleur de ce moment.

Le président Biden a déclaré mercredi à propos du colonel Collins dans un communiqué: «Il n’a peut-être pas reçu la même gloire, mais il était un partenaire égal, rappelant à notre nation l’importance de la collaboration au service de grands objectifs. De son point de vue au-dessus de la Terre, il nous a rappelé la fragilité de notre propre planète et nous a appelés à en prendre soin comme le trésor qu’elle est. »

Le colonel Collins, qui avait commencé à voler en 1952, s’était envolé dans les cieux en tant que pilote d’essai et avait fait une orbite autour de la Terre 43 fois dans la capsule Gemini 10.

En 2019, il a rappelé son orbite de la lune pour le 50e anniversaire de la mission Apollo 11. «J’avais ce beau petit domaine», a-t-il déclaré au New York Times. «J’étais l’empereur, le capitaine de celui-ci, et c’était assez commode. J’ai même eu un café chaud.

Il était peut-être le «troisième homme» ce jour-là, mais il était occupé à compléter les éléments de sa liste de tâches. «J’étais nerveux à l’idée que chaque syllabe soit exactement la bonne, parce que ça allait être le jour», se souvient-il. «Ce n’était pas dupe. C’était ça.”

Le colonel Collins était très préoccupé par le moment où le module lunaire devait décoller de la lune pour accoster avec Columbia pour le voyage de retour sur Terre. Il savait que si le moteur d’ascension de l’atterrisseur fonctionnait mal, M. Armstrong et le colonel Aldrin pourraient être bloqués sur la surface lunaire ou envoyés sur une orbite sauvage.

“Que se passe-t-il s’ils tournent dans cette direction, dans cette direction, dans l’autre sens?” il a fait remarquer 50 ans plus tard, notant qu’il avait porté un paquet autour de son cou contenant 18 plans d’urgence pour sauver ses coéquipiers.

Comme il l’écrit du moment dans ses mémoires: «Ma terreur secrète depuis six mois les a laissés sur la lune et retournés seuls sur Terre; maintenant, je suis à quelques minutes de découvrir la vérité sur la question. S’ils ne parviennent pas à sortir de la surface ou à s’y écraser, je ne me suiciderai pas; Je rentre à la maison immédiatement, mais je serai un homme marqué pour la vie et je le sais.

L’ascension de la lune et l’amarrage de Columbia et de l’atterrisseur lunaire se sont avérés sans faille. Lorsque les membres de l’équipage d’Apollo 11 ont éclaboussé dans l’océan Pacifique, ils étaient des héros américains.

Dans une déclaration sur Twitter, M. Aldrin, le dernier membre survivant de cet équipage, a écrit: «Cher Mike, Où que vous soyez ou serez, vous aurez toujours le feu pour nous transporter habilement vers de nouveaux sommets et vers l’avenir. “

Michael Collins était membre d’une famille militaire distinguée.

Il est né le 31 octobre 1930 à Rome, lorsque son père, le major-général James Lawton Collins, qui avait été un assistant de John J.Pershing, le général des armées, au Mexique et pendant la Première Guerre mondiale, était l’attaché militaire à l’ambassade des États-Unis.

Michael était un neveu du général J. Lawton Collins, connu sous le nom de Lightning Joe, un éminent commandant de la Seconde Guerre mondiale qui a également servi comme chef d’état-major de l’armée pendant la guerre de Corée.

Le frère aîné de Michael, Brig. Le général James Lawton Collins Jr., dirigea un bataillon d’artillerie à terre à Utah Beach le jour J et fut plus tard directeur du programme d’histoire militaire de l’armée.

Michael a voyagé avec son père et sa mère, Virginia (Stewart) Collins, aux affectations de l’armée comme un enfant; a fréquenté l’école préparatoire de St. Albans à Washington; et a obtenu son diplôme de West Point en 1952.

Il a choisi une carrière dans l’armée de l’air plutôt que dans l’armée pour éviter les suggestions de népotisme dans les affectations futures. Il est devenu pilote de chasse à réaction et, en 1960, il est entré dans le programme de pilote d’essai à Edwards Air Force Base en Californie. Il a été sélectionné par la NASA trois ans plus tard dans le cadre d’un troisième groupe d’astronautes choisis pour participer à la mission Apollo sur la lune.

En juillet 1966, il fait équipe avec le Cmdr. John W. Young de la Marine dans la mission Gemini 10 de trois jours. Ils se sont amarrés avec une fusée Agena qui avait décollé avant eux de Cap Canaveral, puis ont tiré son moteur de poussée de 16000 livres et ont atteint une altitude de 475 miles, la pénétration spatiale la plus éloignée que quiconque ait réalisée à ce moment-là. Leur vaisseau spatial Gemini est resté lié à l’Agena pendant plus de 38 heures, lors du premier test significatif de la technique d’amarrage employée par Columbia et Eagle.

Les astronautes Gemini 10 ont effectué un deuxième rendez-vous lorsqu’ils sont arrivés à quelques centimètres d’une autre fusée Agena, qui était restée dans l’espace après la mission Gemini 8. Mais ils n’ont pas tenté de s’y connecter car son système électrique ne fonctionnait plus, comme la NASA l’avait anticipé.

Le colonel Collins est devenu le premier homme à émerger d’un vaisseau spatial à deux reprises au cours d’une seule mission. Il s’est levé à hauteur de la taille d’une écoutille ouverte dans le Gemini 10 pour prendre des photos des rayons ultraviolets émis par les étoiles, et il a ensuite effectué une sortie dans l’espace pour récupérer un appareil scientifique sur le côté du Gemini 8 Agena. C’était aussi la première fois qu’un astronaute entreprenait un tel voyage pour atteindre un autre objet dans l’espace.

Gemini 10 a failli manquer de carburant avant de s’éclabousser dans l’océan Atlantique, mais c’était une mission très réussie.

Le colonel Collins a quitté la NASA un an après la mission Apollo 11, lorsqu’il a été nommé secrétaire d’État adjoint aux affaires publiques. Il est devenu directeur du Musée national de l’air et de l’espace du Smithsonian en 1971 et a présidé à l’ouverture de son bâtiment sur le National Mall cinq ans plus tard pour marquer le bicentenaire de la nation. Il a été nommé sous-secrétaire de la Smithsonian Institution en 1978 et a été nommé vice-président de la LTV Aerospace and Defence Company en 1980. Il a ensuite formé un cabinet de conseil basé à Washington.

Il a pris sa retraite de la Réserve de l’Armée de l’Air en 1982 en tant que général de division.

Les survivants de M. Collins incluent ses filles – Kate Collins, une actrice surtout connue pour son long parcours dans le feuilleton «All My Children», et Ann Collins Starr – et sept petits-enfants. Son épouse, Patricia (Finnegan) Collins, travailleuse sociale, est décédée en 2014. Son fils, Michael, est également décédé avant lui.

Crédit…Charles Krupa / Associated Press

S’intéressant depuis longtemps à la poésie et à la littérature, M. Collins avait le don d’écrire sur l’espace. En plus de «Carrying the Fire», il est l’auteur de «Liftoff: The Story of America’s Adventure in Space» (1988), et il décrit un voyage hypothétique dans «Mission to Mars» (1990).

«C’est quelque chose de nouveau sous le soleil de trouver un astronaute qui n’a pas peur d’exprimer ses sentiments», a écrit Henry SF Cooper Jr. dans sa critique du Times sur «Carrying the Fire».

En effet, alors que M. Collins cherchait à capturer les merveilles et la beauté de l’espace, il a écrit dans ce livre: «J’ai visité des lieux et fait des choses que vous ne croiriez tout simplement pas. J’ai envie de dire: je me suis balancé à une corde à cent milles de hauteur; J’ai vu la terre éclipsée par la lune et j’en ai apprécié. J’ai vu la vraie lumière du soleil, non filtrée par l’atmosphère d’aucune planète. J’ai vu le noir ultime de l’infini dans une immobilité non perturbée par aucun être vivant.

“J’ai ce secret”, a-t-il ajouté, “cette chose précieuse, que je porterai toujours avec moi.”

Alex Traub a contribué au reportage.

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