Northrop dérussise la fusée Antares • –

L’invasion de l’Ukraine par la Russie se fait sentir à Northrop Grumman, l’obligeant à élaborer des plans alternatifs qui incluent désormais de demander à Firefly Aerospace de construire le premier étage de sa fusée Antares.

Le vol inaugural de l’Antares a eu lieu en 2013 avec un premier étage propulsé par une paire de moteurs-fusées Aerojet AJ26. Ces moteurs, des NK-33 remis à neuf construits à l’origine en Union soviétique il y a 40 ans, puis importés aux États-Unis par le nouveau propriétaire Aerojet dans les années 1990, ont échoué lors des tests, suivis d’un échec au lancement en 2014.

Les AJ26 ont ensuite été retirés et Northrop Grumman est passé aux moteurs RD-181 fournis par le NPO russe Energomash.

Cela aurait pu sembler une idée splendide au cours de la décennie précédente, mais avoir un premier étage fabriqué en Ukraine et propulsé par des moteurs russes ne garantit pas une chaîne d’approvisionnement stable en 2022 – pour des raisons évidentes. Alors que Northrop Grumman a suffisamment de premiers étages pour deux autres lancements, il devra chercher ailleurs afin de lancer son cargo Cygnus vers la Station spatiale internationale (ISS). L’entreprise avait dit qu’elle envisageait des alternatives, et nous y sommes.

Northrop Grumman a fait appel à Firefly Aerospace pour fournir des moteurs pour sa prochaine génération de véhicule Antares, le 330. Sept des moteurs Miranda de la société propulseront le nouveau premier étage, qui tirera parti de la technologie des composites de la société pour sa structure et ses réservoirs.

“Cette nouvelle étape augmentera également de manière significative la capacité de masse d’Antares en orbite”, a déclaré Northrop Grumman.

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C’est un risque important : Firefly n’a réussi jusqu’à présent qu’un seul lancement de sa fusée Alpha, qui s’est soldé par un échec quelques secondes après le décollage. Une deuxième tentative de lancement de la fusée à deux étages est prévue pour août 2022. Le lanceur Beta de la société est une bête considérablement plus robuste, utilisant sept moteurs Miranda dans son premier étage et un seul moteur Viranda dans son étage supérieur pour envoyer 13 000 kg à Orbite terrestre basse. Une nette amélioration par rapport aux quelque 8 000 kg de l’Antares.

Ce n’est cependant que le premier étage remplacé par l’Antares. Le deuxième étage continuera d’être alimenté par le moteur Castor 30XL.

L’accord est quelque peu léger sur les détails, et Northrop Grumman aura un vide à combler jusqu’à ce que le nouveau lanceur soit prêt. Les prochains cargos Cygnus doivent être lancés vers l’ISS en octobre et février. Après cela, le stock existant d’Antares sera épuisé.

Après l’échec d’Antares en 2014, l’Atlas V a été utilisé pour amener Cygnus à l’ISS. Cependant, avec le reste des fusées Atlas V parlées et son remplacement (propulsé par des moteurs Blue Origin BE-4) qui n’ont pas encore troublé le ciel, l’alternative domestique américaine sera le Falcon 9 de SpaceX.

Selon Reuters, trois des missiles de Musk ont ​​été réservés pour maintenir le lancement du Cygnus fin 2023 et en 2024. ®

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