Pour nous protéger contre les drones armés, nous devons comprendre leurs principaux atouts

Pour tous les la stupéfaction que provoquent des essaims de drones grand public – volant en grappes chorégraphiées pour former des logos, des images et même des codes QR dans le ciel – ils sont également un sujet de préoccupation stratégique parmi les experts en sécurité nationale. Les essaims de drones, selon un analyste, sont les nouvelles armes de destruction massive (armes de destruction massive); «Les robots d’abattage» sont la nouvelle technologie cauchemardesque, dit un autre; un compte rendu médiatique de premier plan décrit des troupeaux «sinistres» de drones «vraiment effrayants» bourdonnant les habitants des zones rurales et faisant craindre une surveillance de masse, ou pire.

Bien sûr, les drones en eux-mêmes ne sont pas nouveaux. Cependant, ce qui est nouveau, c’est que les États voyous, les groupes terroristes et d’autres acteurs malveillants du monde entier recherchent des armes qui peuvent faire moins de dégâts mais qui peuvent toujours rivaliser avec les ADM. Pendant la guerre froide, les analystes stratégiques ont supposé que les États voudraient des ADM pour une destruction généralisée. Pourtant, au cours des trois dernières décennies, plusieurs États ont utilisé des agents chimiques – des armes de destruction massive canoniques – en temps de paix pour assassiner des individus.

Le dictateur nord-coréen Kim Jong Un aurait assassiné son demi-frère avec un agent neurotoxique VX en 2017. Un an plus tard, la Russie était soupçonnée d’avoir utilisé un agent chimique Novichok à Salisbury, en Angleterre, dans une tentative d’assassinat ratée d’un ancien espion russe. et sa fille. La communauté du renseignement américain a récemment lié le gouvernement russe à la tentative d’assassinat du dissident russe Aleksei Navalny en 2020 avec un agent de Novichok.

Les acteurs géopolitiques ont modifié leurs résultats souhaités parce qu’ils obtiennent déjà l’impact stratégique qu’ils souhaitent à des niveaux de destruction inférieurs.

Considérez cela comme une nouvelle catégorie d’armement similaire aux ADM – également évolutive, car les agents chimiques ci-dessus ont été utilisés pour des assassinats plus ciblés, mais plus accessibles et avec un impact stratégique similaire. Appelez cette nouvelle catégorie, pour ainsi dire, les armes d’agilité de masse (WMA).

Pour les raisons ci-dessus, entre autres, les États néfastes et les acteurs non étatiques violents peuvent être de plus en plus attirés par les WMA. Les stratèges doivent donc être conscients de cette tendance pour contrer sa menace.

Les drones grand public armés, par exemple, ont le potentiel de susciter la peur parmi le grand public. «Vraiment effrayant» a été utilisé en réponse à ces drones qui planaient mais ne faisaient rien, du moins que tout le monde pouvait découvrir. Quelles pourraient être les réactions du public si cette technologie grand public était utilisée à des fins plus malveillantes? En ce sens, les drones commerciaux armés pourraient donc être pris en compte dans les calculs stratégiques des dirigeants nationaux et internationaux de la même manière que les armes cybernétiques, biologiques et chimiques.

En mars 2021, publication en ligne La zone de guerre a révélé les résultats d’une enquête approfondie sur les survols de drones autour des navires de guerre. En juillet 2019, l’US Navy a documenté la présence d’un essaim de drones près de l’USS Kidd destroyer plusieurs fois sur une période de quelques jours. Jusqu’à six drones se sont livrés à des manœuvres complexes dans des conditions de faible visibilité, bourdonnant le destroyer, qui roulait à plus de 29 kilomètres par heure (18 miles par heure).

L’activité de drone a déclenché une enquête interne impliquant la marine, le FBI et la garde côtière américaine et a attiré l’attention du chef des opérations navales. La zone de guerre a découvert les détails des événements étranges par le biais de demandes FOIA des journaux de pont de la Marine et des communications internes et a reconstruit les scénarios en utilisant les données de localisation des navires. Aucune explication viable pour les drones n’a pu être découverte.

Des mathématiques simples illustrent le potentiel des drones contre un destroyer. La construction d’un seul destroyer de classe Arleigh Burke coûte à l’US Navy jusqu’à 936 millions de dollars. Pendant ce temps, un Bayraktar TB2 turc, le véhicule aérien de combat sans pilote (UCAV) le plus récemment utilisé à bon escient par l’Azerbaïdjan dans son conflit avec l’Arménie, transporte une charge utile de 150 kilogrammes de munitions à guidage laser. Le TB2 ne coûte qu’entre 1 et 2 millions de dollars chacun. En supposant le haut de gamme pour chaque système d’armes, un pays pourrait acquérir 468 UCAV pour le prix d’un seul destroyer à missiles guidés.

En rappelant l’attaque kamikaze menée par Al-Qaida contre l’USS Cole destroyer en 2000, il ne faut pas beaucoup d’imagination pour voir l’avantage stratégique de systèmes plus petits, moins chers et plus intelligents sur des plates-formes délicieusement conçues et coûteuses telles que des avions de combat, des porte-avions et des destroyers. Il n’a fallu qu’un petit bateau chargé d’environ 180 à 320 kg d’explosifs C4 pour faire sauter un grand trou dans le Cole, tuant 17 marins et en blessant 37 autres. Bien que le navire n’ait pas été détruit par l’attaque, il a été retiré du service pendant près de trois ans pour réparation. Un porte-avions de classe Ford coûtant 12,8 milliards de dollars par navire offre une cible encore plus lucrative qu’un destroyer. Bien que les drones grand public restent beaucoup moins performants que les UCAV de qualité militaire, leur charge utile, leurs performances et leurs capacités autonomes augmentent rapidement.

L’impact des drones va également bien au-delà de leurs chances de causer des dommages à des cibles militaires coûteuses.

Le potentiel des drones grand public ou commerciaux nuisant aux dirigeants mondiaux est devenu immédiatement évident lorsqu’un manifestant a survolé un proche de la chancelière allemande Angela Merkel lors d’un rassemblement électoral en 2013. Tirant parti de leur agilité, les pays ont souvent utilisé les UCAV pour lancer des frappes meurtrières sur des cibles spécifiques, le plus récemment par les forces armées marocaines pour tuer les dirigeants d’un groupe séparatiste. En 2018, un acteur non étatique non identifié a utilisé deux drones commerciaux porteurs d’explosifs dans la tentative d’assassinat du président vénézuélien Nicolas Maduro.

Les WMA les plus importantes pourraient potentiellement atteindre le niveau d’une ADM, en causant des pertes massives et des destructions. Les attaques possibles incluent l’utilisation d’essaims de drones autonomes contre une cible molle comme un stade rempli de personnes ou la dispersion de drones contenant des agents biologiques ou chimiques sur une grande surface. Étant donné que les dangers des ADM existent depuis des décennies, ces scénarios ne sont malheureusement pas nouveaux. Et étant donné que les acteurs malveillants peuvent encore être en mesure d’atteindre leur impact stratégique souhaité à des niveaux de destruction inférieurs avec les WMA, ces actions peuvent continuer à être peu probables.

Cependant, les appels rapprochés et les salves précoces de drones commerciaux ciblés de manière malveillante n’ont jusqu’à présent fourni qu’un aperçu de ce qui est à venir. Les technologues et les ingénieurs qui travaillent sur des drones doivent être conscients lorsqu’ils développent des applications qui pourraient être militarisées et exploitées à des fins mortelles. Et les décideurs politiques et les stratèges militaires doivent être tout aussi vigilants pour se défendre contre une nouvelle menace très agile qui, bien que son utilisation ait été, heureusement, limitée à ce jour, son potentiel de danger continuera d’augmenter à mesure que les technologies de drones commerciales et prêtes à l’emploi mûrissent et prolifèrent.

A propos de l’auteur

Natasha Bajema est directrice du Converging Risks Lab au Council on Strategic Risks, à Washington, DC

Cet article apparaît dans le numéro imprimé de juin 2021 sous le titre «Drones armés: connaissez votre ennemi».

Cet article est une adaptation d’un récent que l’auteur a écrit pour le Council on Strategic Risks, «Weapons of Mass Agility: A New Threat Framework for Mass Effects in the 21st Century».

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