Pourquoi cette civilisation ancienne est tombée amoureuse de l’or pendant 700 ans | La science

Un diadème ou bandeau du cinquième siècle avant notre ère, de Colchide, dans le sud du Caucase.
Steve Batiuk, Collection de photos ASOR sous CC BY-SA 4.0

Il y a quatre mille ans, les plus beaux objets en or sur Terre appartenaient aux groupes nomades qui parcouraient les terres montagneuses entre la mer Noire et la mer Caspienne. Ces communautés élevaient des animaux pour gagner leur vie, mais elles maîtrisaient également le travail de l’or bien avant la plupart des sociétés. Leurs élites affichaient ce bling, en particulier dans leurs tombes, qui étaient chargées de gobelets en or, de bijoux et d’autres trésors. La nouvelle de cette terre riche en or s’est répandue et a engendré de grandes histoires de pays lointains, comme l’ancien mythe grec de Jason et de la Toison d’or. Dans la plupart des versions de la légende, le héros et son équipage bravent un voyage périlleux pour récupérer la laine dorée d’un bélier magique de Colchide, ce qui est aujourd’hui le pays de Géorgie dans les montagnes du Caucase.

Mais, selon une nouvelle étude publiée dans Rapports scientifiques, l’or est passé de mode dans le Caucase et est resté impopulaire pendant au moins 700 ans. En analysant plus de 4 500 artefacts découverts par des archéologues au cours des 130 dernières années, un chercheur a montré que les objets en or sont devenus rares sur une grande partie du territoire entre 1500 et 800 avant notre ère. Les habitants semblent alors avoir décidé que l’or était voyant.

« Ce document est important… car il nous rappelle que nos valeurs ne sont pas universelles. Même quelque chose que nous avons tendance à considérer comme une marchandise mondiale – c’est-à-dire l’or, l’attrait de l’or – n’est pas universel dans l’espace et le temps », explique le professeur de Cambridge Marcos Martinón-Torres, un expert en métaux anciens qui n’a pas participé à la recherche.

Et ce changement peut refléter plus que des caprices de la mode. L’archéologue à l’origine de la recherche, Nathaniel Erb-Satullo de l’Université de Cranfield au Royaume-Uni, pense que le déclin de l’or résulte de la perte de statut des élites. Peut-être que les gens moyens ont décrié les un pour cent de leur journée, et les marqueurs ostentatoires de la richesse, comme les ornements en or, sont devenus démodés. A bas les riches et leurs richesses.

«Je ne dis pas que c’était une hiérarchie sociale totalement plate», explique Erb-Satullo. Mais il voit un « détournement de la glorification de la personne individuelle ».

Coupe d'Or

Gobelet d’un tumulus datant du IIe millénaire avant notre ère

Steve Batiuk, Collection de photos ASOR sous CC BY-SA 4.0

L’étude d’Erb-Satullo a commencé comme une observation désinvolte. Au milieu des années 2010, alors qu’il travaillait sur des fouilles archéologiques en Géorgie, il visitait des musées régionaux pendant son temps libre. Il restait bouche bée devant leurs collections d’objets en or exquis, mais a commencé à remarquer une lacune dans l’âge de ces objets. Les expositions présentaient « un bel or primitif », principalement fabriqué entre 2500 et 1500 avant notre ère, pendant l’âge du bronze moyen. Ils ont également exposé des reliques de 800 à 200 avant notre ère, lorsque les Grecs classiques ont exploré la région et concocté l’histoire de Jason et de la Toison d’or. Mais Erb-Satullo a rarement espionné les artefacts de la période intermédiaire, 1500 à 800 avant notre ère, au cours de la fin de l’âge du bronze et du début de l’âge du fer.

En discutant avec des collègues géorgiens, il a appris que d’autres avaient noté avec désinvolture cet apparent trou d’or, mais que personne n’avait enquêté sérieusement dessus. Peut-être des orfèvres fait fabriquer de l’or à la fin de l’âge du bronze et au début de l’âge du fer, mais les archéologues n’ont pas encore découvert les sites où il est enterré. Cependant, Erb-Satullo était intrigué par une explication alternative : les communautés du Caucase pourraient avoir perdu leur soif d’or pendant près de 1 000 ans.

Pour déterminer si l’écart apparent signifiait une baisse réelle du travail de l’or, il a décidé de créer une base de données de tous les artefacts en or connus du sud du Caucase, qui datent entre 4000 et 500 avant notre ère. En 2019, il a commencé à parcourir les rapports publiés sur les fouilles archéologiques qui ont eu lieu dans l’actuelle Géorgie, l’Arménie ou l’Azerbaïdjan, à partir de la fin des années 1800. À la fin de 2020, sa base de données comprenait 89 sites et 4 555 objets en or, y compris des coupes, des figurines, des perles et des fragments de feuille d’or, qui couvraient probablement des objets en bois qui se sont décomposés il y a longtemps. Erb-Satullo a cartographié comment ces décomptes d’artefacts variaient dans le temps, par zone géographique et en fonction de la distance d’un site aux gisements de minerai d’or.

L’observation occasionnelle qu’il avait faite, que les musées géorgiens avaient rarement des objets en or entre 1500 et 800 avant notre ère, reflétait un réel déclin du travail de l’or pendant cette période. Plus précisément, la baisse s’est produite dans la zone dite de Middle Kura, le coin nord-est de la région. Les sites de Middle Kura, datés entre 2500 et 1500 avant notre ère, ont donné un énorme 1 209 objets en or. Mais le décompte a chuté à seulement 29 objets au cours de la période suivante, de 1500 à 800 avant notre ère. Cela malgré le fait que les archéologues aient fouillé des milliers de tombes de cette dernière période. Ces sépultures contenaient de beaux objets, fabriqués à partir de bronze, de cornaline et d’autres matériaux précieux. L’or était tout simplement remarquablement rare. Pendant ce temps, les teneurs en or sont restées élevées sur les sites à l’extérieur de cette zone, au sud. Ces communautés ont continué à emballer leurs tombes avec une splendeur d’or, alors que les groupes du Moyen Kura évitaient le métal.

L’étude « a rassemblé des tonnes de données pour vraiment démontrer que certaines personnes dans ce domaine particulier choisissaient en fait de ne pas s’engager ou de rejeter une technologie précédente », explique Catherine Frieman, archéologue à l’Université nationale australienne, qui a servi de pair examinateur pour l’étude.

Il est difficile de savoir pourquoi ces communautés ont rejeté le métal brillant, adopté par leurs prédécesseurs, contemporains voisins et successeurs locaux. Ils n’ont laissé aucune trace écrite expliquant ce tournant – l’écriture n’existait pas encore dans la région du Caucase.

Mais Erb-Satullo a glané des indices sur d’autres vestiges archéologiques, qui indiquent des transformations sociales au cours des âges du bronze et du fer. Lorsque l’exploitation de l’or culmine, entre 2500 et 1500 avant notre ère, les preuves d’établissements permanents dans le sud du Caucase sont rares. La plupart des communautés semblent avoir été des éleveurs nomades. Certains membres de ces groupes ont apparemment atteint un statut et une richesse élevés, en fonction de la taille et du contenu de leurs tombes, situées dans des monticules construits pouvant s’étendre sur un terrain de football en diamètre et atteindre 9 mètres de haut.

Ces élites nomades « étaient définitivement parées de richesses », dit Erb-Satullo. C’est « quand ces énormes tumulus apparaissent que nous commençons à voir émerger le premier véritable type de hiérarchie sociale ».

Mais vers 1500 avant notre ère, les modes de vie et les préférences ont changé. Davantage de groupes se sont installés dans des villages, souvent protégés par des forteresses au sommet d’une colline. Les tombes sont devenues plus modestes, comparées aux énormes monticules des générations précédentes. Et le gold bling a presque disparu dans la zone de Middle Kura.

Il est peu probable que les artisans aient épuisé leurs réserves naturelles d’or. Le sud du Caucase détient plus de 100 gisements d’or connus. Presque tous les sites archéologiques de l’étude se trouvaient à moins de deux jours de marche d’une ou plusieurs de ces sources, d’après les estimations d’Erb-Satullo du temps de déplacement à pied à travers le terrain accidenté. De plus, l’exploitation de l’or prolifique et sophistiquée réapparaît dans la zone du Kura moyen vers la fin du premier millénaire avant notre ère. Rien n’indique que la région ait connu une pénurie d’or.

Ensemble, ces indices suggèrent que la classe supérieure a réduit ses manifestations de richesse les plus flagrantes. La hiérarchie sociale peut s’être quelque peu nivelée. Ou, peut-être que les personnes de haut rang ont simplement cessé d’afficher leurs richesses. Quoi qu’il en soit, le tournant social contre l’or était unique aux habitants de Middle Kura. Des groupes en dehors de cette zone ont continué à enterrer leurs morts avec de l’or bling.

Au-delà du Caucase, l’étude permet de mieux comprendre l’histoire mondiale de la technologie et des innovations, comme le travail des métaux. Il fournit un exemple rare, dans lequel une société a décidé d’abandonner une technologie qu’elle avait développée et adoptée des siècles auparavant. La raison pour laquelle de tels cas sont rares : « Il est difficile d’étudier le rejet des innovations. Il est difficile d’étudier les gens qui ne sont pas faire les choses parce que, par définition, les preuves ne sont pas là », explique Frieman.

Lorsque les chercheurs se concentrent uniquement sur les innovations réussies, ils donnent l’impression que la technologie progresse invariablement selon une progression linéaire du simple au complexe, des bâtons et pierres aux iPhones. Mais il y a 3 500 ans, dans le Caucase, les communautés ont décidé d’abandonner l’industrie (alors) de pointe de l’exploitation de l’or.

Selon Martinón-Torres, leur choix montre que « l’histoire de la technologie n’est même pas linéaire. C’est beaucoup plus riche et beaucoup plus coloré, avec des flux et des reflux qui varient selon le contexte social et culturel des individus.

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