Pourquoi James Smithson a-t-il laissé sa fortune aux États-Unis et d’autres questions de nos lecteurs | Au Smithsonian

Q : Pourquoi James Smithson a-t-il laissé sa fortune aux États-Unis et non aux institutions de son Angleterre natale ?

—Hélène Scott | La ville de New York

Le donateur fondateur du Smithsonian ne s’est même jamais rendu aux États-Unis. Son père était duc et sa mère était une parente éloignée du roi Henri VIII, mais comme ils ne se sont jamais mariés, James Smithson n’a pas été bien traité par la société anglaise obsédée par les classes. Il a réussi à amasser une fortune, et il a tout laissé à son neveu, Henry James Hungerford, avec une mise en garde : si son neveu mourait sans enfant (ce qu’il a fait en 1835, six ans après la mort de Smithson), l’argent irait ” aux États-Unis d’Amérique, pour fonder à Washington, sous le nom de Smithsonian Institution, un établissement pour l’accroissement et la diffusion des connaissances. William Bennett, conservateur aux archives de la Smithsonian Institution, pense que le legs était le moyen pour Smithson d’établir son propre héritage, qui ne dépendrait pas des conventions de sa famille ou de sa nation natale.

Q : Les deux types de cargos de la Seconde Guerre mondiale, Liberty et Victory, ont-ils été utilisés différemment ?

—Gary N. Miller | Davenport, Floride

Les Liberty Ships ont aidé à transporter des marchandises et ont contribué à la cause des Alliés uniquement par leur nombre – les États-Unis les ont poussés plus vite que les Allemands ne pouvaient les attaquer, explique Paul F. Johnston, conservateur de l’histoire maritime au National Museum of American History. Les cargos Victory, légèrement plus gros, sont arrivés plus tard et ils étaient moins nombreux, mais ils étaient plus rapides et plus difficiles à rattraper. Ensemble, les deux types de navires ont contribué à cimenter une victoire pour les Alliés en 1945.

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Q : Comment définissons-nous la position d’un vaisseau spatial lorsqu’il voyage entre les planètes ?
Existe-t-il un système de coordonnées pour l’espace ?

—Ed Farrell | San Diego

Nous utilisons quelques points de référence différents, explique Andrew Johnston, chercheur au National Air and Space Museum. Au début d’une mission, lorsqu’un engin est lancé depuis la Terre, nous le suivons par rapport à la position de la Terre. Les coordonnées sont définies par des lignes similaires à la latitude et à la longitude, mais s’étendant dans l’espace à partir du centre de la Terre. Pour les missions lointaines, nous passons au Soleil comme point de référence. Et une fois que l’engin approche de sa destination, nous calculons sa position par rapport à cette destination.

Q : J’ai lu que le champ magnétique terrestre s’affaiblit. Comment connaissons-nous les anciens champs magnétiques de la Terre ?

—Gary Hurley | Portland, Oregon

Il faut de sérieux détectives, dit Ben Andrews, géologue au Muséum national d’histoire naturelle. Premièrement, les scientifiques rassemblent des milliers d’échantillons de roches du monde entier, car les plaques tectoniques se déplacent au fil du temps. Les échantillons sont testés dans des laboratoires construits pour annuler le champ magnétique terrestre, de la même manière que le bouclier Faraday bloque les interférences électromagnétiques. Les géologues croisent les informations qu’ils recueillent sur l’âge, l’emplacement et les profils magnétiques des roches pour reconstituer une image du champ magnétique global de la Terre. C’est ainsi que les scientifiques ont découvert que le nord magnétique, un point errant à plus de 250 milles du pôle Nord qui se déplace actuellement du Canada vers la Sibérie, a parfois été aussi éloigné que l’Antarctique, il y a plus récemment 40 000 ans. Et tandis que le magnétisme global de la Terre a récemment diminué, il a également traversé des périodes de croissance et pourrait le faire à nouveau.

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C’est à votre tour de demander au Smithsonian.

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