Pourquoi la Marine voudrait 60% de drones sur ses porte-avions

Lorsqu’il s’agit d’équiper les porte-avions du 21e siècle, la marine américaine veut un mélange d’avions au moins à 60 % sans équipage. Cet objectif a été “exposé par plusieurs responsables lors des mises à jour du symposium annuel de l’Association Tailhook en septembre”, rapporte Aviation Week, faisant référence à la conférence organisée par un ordre fraternel d’aviateurs navals, les pilotes qui effectuaient actuellement et auparavant le type de travail que le La marine a l’intention de passer principalement aux robots.

La Marine n’a pas caché ses intentions d’évoluer vers davantage d’avions sans équipage volant sur et hors des porte-avions. En mars 2021, le vice-amiral James Kilby a déclaré au comité des services armés de la Chambre que “nous pensons que nous pourrions obtenir plus de 40% des avions d’une aile aérienne sans pilote, puis passer au-delà de cela”.

Passer de 40 à 60 % est un bond substantiel, même si cela fait partie de la stratégie globale sur la façon dont la Marine a l’intention d’incorporer et d’étendre l’utilisation de véhicules sans équipage dans les décennies à venir. Dans le plan de navigation 2022, le document de stratégie d’approvisionnement à plus long terme de la marine, la marine a déclaré que d’ici les années 2040, elle prévoyait de mettre en service “des aéronefs pour la guerre anti-sous-marine et anti-surface, y compris des hélicoptères et des avions de patrouille et de reconnaissance maritimes, tous complété par des systèmes d’aviation sans pilote » avec un objectif de capacité d’« environ 900 ».

Pour la Marine, une grande partie de ses plans d’aviation sans équipage dépendent du succès continu du drone ravitailleur MQ-25 Stingray. La mission du Stingray est de décoller d’un pont de porte-avions et de voyager avec des chasseurs comme les jets F/A-18 sur le chemin de leur mission. Ensuite, le Stingray est censé remplir les réservoirs de carburant des jets alors qu’ils sont déjà en vol, étendant la portée fonctionnelle de ces chasseurs. Il s’agit d’une mission actuellement effectuée par des F/A-18 spécialement équipés, mais le passage du ravitaillement en carburant à un avion spécialisé sans équipage libérerait le chasseur avec équipage pour d’autres missions.

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En juin 2021, un Stingray a transféré avec succès du carburant d’un réservoir de stockage externe à un chasseur en vol pour la première fois, et les essais de l’avion se poursuivent, la Marine s’attendant à ce que les drones entrent en service en 2026. Bien qu’ils ne soient pas aussi flashy que le combat missions Les drones de la marine peuvent un jour voler, les missions de ravitailleur nécessitent de maîtriser la capacité de décoller et d’atterrir sur les ponts des porte-avions, ainsi que la capacité d’un véhicule sans équipage à se coordonner avec des pilotes humains en contact étroit pendant le vol. Si la cellule et ses systèmes autonomes peuvent accomplir cela, alors l’adaptation de la forme à d’autres missions, comme le repérage ou l’attaque, peut venir à l’avenir.

L’ajout d’avions sans équipage peut potentiellement augmenter le nombre brut de machines volantes mises en service, car les systèmes autonomes ne sont pas limités par la disponibilité ou la capacité des pilotes humains. L’avion sans équipage peut également être conçu dès le départ sans qu’il soit nécessaire d’accueillir des pilotes humains, permettant aux concepteurs de construire des cellules sans avoir à inclure d’espace non seulement pour les cockpits mais aussi pour les systèmes de sécurité des pilotes, comme les sièges éjectables, l’oxygène et les moteurs redondants.

En économisant le travail de pilotage en passant à l’autonomie et en économisant de l’espace sur un porte-avions grâce à une conception sans équipage plus dense, les coéquipiers robotiques pourraient permettre aux navires de mettre plus de machines volantes dans le ciel, sans avoir besoin d’avoir une expansion similaire du nombre de pilotes ou des ponts de porte-avions. .

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L’intention de la Marine a des parallèles dans tout le ministère de la Défense. En septembre, la DARPA a annoncé ANCILLARY, un programme à la recherche d’un drone polyvalent capable de voler depuis des environnements accidentés et des ponts de navires, sans avoir besoin d’infrastructure supplémentaire. GAMBIT, un programme de l’entrepreneur de défense General Atomics, est présenté à l’armée de l’air comme un moyen de développer quatre modèles de drones différents à partir d’une seule conception de base, permettant des économies de coûts et une polyvalence avec des pièces partagées.

Au-delà de ces programmes spéculatifs, l’armée de l’air a travaillé au développement de drones semi-autonomes qui peuvent recevoir des ordres et voler en formation avec des avions à pilotage humain. Ce programme Loyal Wingmate vise à augmenter le nombre d’avions, et à leur tour de capteurs et d’armes, qui peuvent être pilotés en formation, encore une fois sans augmenter le nombre de pilotes nécessaires. Cela permet également à l’armée de l’air de développer une distribution rotative d’avions sans équipage autour des chasseurs avec équipage existants, avec des délais de production plus courts et un déploiement rapide de nouvelles capacités une fois qu’elles sont développées.

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La vision ultime de la Marine, suggérée à 40% sans équipage et nécessaire à 60%, est que les nouveaux avions robotiques fonctionnent suffisamment bien pour justifier leur place dans le stockage des transporteurs, tout en étant suffisamment durables pour qu’ils puissent prendre le plus gros risque dans tout conflit. , épargnant aux pilotes humains l’exposition aux armes anti-aériennes ennemies. Un pilote abattu est une tragédie. Un drone abattu n’est que de l’équipement perdu et la paperasse qui s’ensuit.

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