Pourquoi la pollution de Bitcoin pourrait augmenter après avoir quitté la Chine

La Chine sévit contre l’exploitation minière de Bitcoin, et certains experts craignent que l’empreinte environnementale de la crypto-monnaie ne devienne plus sale en conséquence.

Bitcoin est incroyablement énergivore. Pour créer de nouvelles pièces, les mineurs se précipitent pour résoudre des énigmes complexes à l’aide de machines spécialisées. En conséquence, on estime que Bitcoin utilise autant d’électricité chaque année que l’ensemble du pays de Pologne. Jusqu’à cette année, la majorité de cette électricité provenait d’un mélange de charbon et d’hydroélectricité en Chine. La semaine dernière, la Chine a sonné le glas de l’exploitation minière de Bitcoin à l’intérieur de ses frontières en rendant illégales toutes les transactions de crypto-monnaie et l’exploitation minière – bien que la plupart des opérations minières aient fui plus tôt dans l’année lorsque des interdictions ont été annoncées dans les provinces où la plupart s’étaient déjà installées.

La proportion de mineurs encore en Chine est désormais proche de zéro, explique Michel Rauchs, chercheur affilié au Cambridge Center for Alternative Finance. Cela a de grandes implications pour l’empreinte carbone de Bitcoin, car les émissions suivaient le flux et le reflux des saisons sèches et humides de la Chine. Les mineurs ont profité de l’excès d’hydroélectricité dans la province chinoise du Sichuan pendant la saison des pluies chaque année, profitant d’une énergie bon marché et sans carbone. Lorsque cela s’est tari, ils se sont déplacés vers le nord, dans la province du Xinjiang, où le charbon alimentait principalement leur résolution d’énigmes. Le charbon est le combustible fossile le plus sale, émettant plus de dioxyde de carbone lorsqu’il est brûlé que le pétrole et le gaz.

Désormais, « ces deux sources d’extraction de Bitcoin ont été pratiquement éliminées », déclare Susanne Köhler, doctorante à l’Université danoise d’Aalborg, qui a publié un article en 2019 sur l’impact de Bitcoin sur l’environnement. Köhler et Rauchs ne savent toujours pas ce que cela signifie pour les émissions de carbone de Bitcoin à l’avenir. Cela dépendra si les mineurs trouvent une autre source d’énergie propre abondante comme l’hydroélectricité, se tournent vers le charbon ou optent pour le gaz naturel.

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Mais il y a de fortes chances que Bitcoin devienne de plus en plus sale, déclare l’économiste Alex de Vries, qui a publié des recherches sur la pollution et les déchets électroniques de Bitcoin. « Au lieu d’utiliser du charbon seulement une partie de l’année, ils pourraient fonctionner au charbon ou au gaz naturel toute l’année, et cela n’aura certainement pas d’impact positif », dit-il.

Trois pays émergent comme les nouveaux points chauds pour l’exploitation minière de Bitcoin, selon Rauchs de Cambridge. “Maintenant, les États-Unis semblent être devenus le plus grand centre minier”, dit-il, sur la base de données préliminaires que Cambridge prévoit de publier dans les semaines à venir.

Alors que les mineurs de Bitcoin affluaient aux États-Unis plus tôt cette année, ils se sont rapprochés du charbon et du gaz naturel. La crypto-monnaie a relancé une usine de gaz naturel à Dresde, New York, qui avait auparavant cessé de produire de l’électricité pour le public Blé à moudre rapports. En Pennsylvanie, une société minière Bitcoin brûle des déchets de charbon pour alimenter ses machines.

L’énergie exorbitante de Bitcoin fait l’objet d’un examen plus approfondi alors que de plus en plus de gouvernements fixent des objectifs de réduction des émissions de carbone. La Chine, actuellement le plus grand pollueur de gaz à effet de serre au monde, s’est engagée à réduire ses émissions à zéro net d’ici 2060. C’est l’une des raisons invoquées par le pays pour sa répression des crypto-monnaies, bien que cette décision ait également contribué à ouvrir la voie à la future monnaie numérique de la Chine. .

Même si les opérations de crypto-monnaie décident de passer à des sources d’énergie plus renouvelables pour se rendre plus acceptables pour les gouvernements soucieux du climat, elles seront toujours confrontées à une forte concurrence de la part d’autres industries. L’industrie de l’aluminium a récemment cherché à utiliser davantage l’hydroélectricité chinoise dans le but de réduire ses émissions, en concurrence avec les mineurs pour la ressource. En plus de la crise énergétique, l’hydroélectricité n’est pas illimitée – les récentes sécheresses en Chine ont réduit l’approvisionnement hydroélectrique existant du pays. Une grave sécheresse réduit également la production d’énergie hydroélectrique dans l’ouest des États-Unis.

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La concurrence peut également finir par entraîner plus de pollution dans l’atmosphère, même dans les zones disposant de sources d’énergie propres. Lorsque les services publics manquent ou utilisent toute l’hydroélectricité disponible, ils se tournent souvent vers le gaz naturel sale pour répondre à la demande. La demande en énergie peut également rendre les choses plus coûteuses pour les habitants. Aux États-Unis, les mineurs de Bitcoin ont afflué vers des endroits où l’hydroélectricité est bon marché, notamment East Wenatchee, Washington et Plattsburgh, New York. L’exploitation minière a englouti tellement d’électricité qu’elle a fait grimper les factures de services publics pour les résidents locaux.

Le Kazakhstan et la Russie sont les deux autres pays qui attirent le plus de mineurs. Le Kazakhstan, frontalier du Xinjiang, en Chine, dépend encore principalement du charbon pour sa production d’électricité. L’hydroélectricité représente environ 17% du mix électrique de la Russie, qui est encore principalement dominé par les combustibles fossiles.

Plus tôt cette année, un blog et un modèle de preuve de concept ont fait le tour de la communauté des crypto-monnaies, affirmant que Bitcoin peut stimuler la croissance des énergies renouvelables. En théorie, Bitcoin pourrait aider les services publics à générer le capital nécessaire pour mettre à niveau le réseau afin qu’il puisse gérer des sources d’énergie plus intermittentes comme l’énergie solaire, selon l’analyse de la société de gestion d’actifs de premier plan ARK Invest.

Cet argument n’a pas gagné Köhler ou de Vries. “Jusqu’à ce que nous voyions la mise en œuvre de cela, je suis sceptique”, déclare Köhler. Le modèle est basé sur l’hypothèse que les machines minières ne fonctionnent que pendant une partie de la journée, et non 24h/24 et 7j/7 comme elles le font généralement. Köhler et de Vries ne voient pas l’intérêt pour les mineurs de réduire leurs bénéfices en limitant leurs opérations. « Juste pour couvrir les impacts de leur communauté, les [Bitcoin] communauté devra prendre des mesures considérables pour introduire les énergies renouvelables. Et cela ne s’est pas produit », dit Köhler.

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L’autre chose à garder à l’esprit, disent les experts Le bord, est que le principal moteur des émissions de Bitcoin est sa rentabilité. Plus son prix est élevé – il est actuellement d’environ 43 000 $ par pièce – plus il y a d’incitation à l’exploiter. Avec plus d’exploitation minière, il y a plus de consommation d’énergie et de ballons de pollution. Et malgré le remaniement mondial autour de cette année, la consommation d’énergie de Bitcoin – et vraisemblablement ses émissions – a quand même réussi à augmenter.

Il existe d’autres crypto-monnaies qui ont trouvé comment résoudre le problème de la pollution. Ethereum, par exemple, prévoit de supprimer les énigmes du processus de création de nouveaux jetons, ce qui réduirait presque toutes ses émissions. Mais tant que Bitcoin sera toujours le plus gros acteur – et il n’est pas prévu qu’il s’éloigne de son modèle polluant actuel – la communauté des crypto-monnaies continuera à se débattre avec son énorme empreinte carbone.

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