“ Produits chimiques pour toujours ”, d’autres polluants trouvés autour du sommet de l’Everest

Son équipe s’était arrêtée à un endroit de repos que les grimpeurs appellent «The Balcony», et la neige y était jonchée d’excréments, de bouteilles d’oxygène et d’autres déchets. Mais il voulait rassembler tous les échantillons qu’il pouvait, alors il est monté sur une courte distance pour trouver de la neige plus propre sur le côté du sentier. «Je viens de sortir les bouteilles et de prélever des échantillons», a-t-il déclaré.

Et puis une autre surprise: là-bas, sur le toit du monde, les échantillons de neige ont montré des traces de produits chimiques toxiques connus sous le nom de PFAS, comme l’ont montré des analyses de laboratoire effectuées plus tard. Des résultats plus notables proviennent d’échantillons que ses collègues ont recueillis à des altitudes plus basses, qui ont révélé ces substances à des niveaux bien plus élevés que dans d’autres montagnes du monde.

«Nous avons été choqués», a déclaré Kimberley Miner, professeur adjoint de recherche à l’Institut sur le changement climatique de l’Université du Maine, qui a coordonné la recherche à distance depuis les États-Unis. «Nous avons tout retesté trois fois, car c’était beaucoup plus élevé que prévu.»

L’étude de Miner et de ses collègues, publiée en décembre, faisait partie de l’expédition 2019 National Geographic et Rolex Perpetual Planet Everest, un grand projet de recherche interdisciplinaire destiné à comprendre les menaces du changement climatique auxquelles les systèmes de montagne sont confrontés. Il montre des empreintes digitales chimiques maculant même le plus haut sommet du monde d’une manière inédite et jamais étudiée auparavant.

«Le but de l’expédition était de voir si les parties les plus élevées de la planète sont affectées par l’activité humaine», a déclaré Paul Mayewski, le chef de l’expédition et directeur de l’Institut sur le changement climatique de l’université.

Ces polluants se trouvent à de faibles concentrations dans l’atmosphère et sont projetés dans le monde entier. Ensuite, lorsqu’il pleut ou qu’il neige, ils se déposent souvent sur le sol. Miner soupçonnait donc que les échantillons de l’Everest ne montreraient que de faibles niveaux de produits chimiques persistants provenant de ce type de dépôt atmosphérique.

Mais lorsque les échantillons de l’Everest ont été expédiés à un laboratoire d’analyse, elle a appris les niveaux de PFAS qui étaient particulièrement élevés dans les échantillons du bas de la montagne.

«Je pensais que nous avions foiré, et nous ne l’avions pas fait», a déclaré Miner. «Nous avons constamment obtenu ces niveaux très, très élevés.»

Les échantillons de mineurs ont montré que deux produits chimiques PFAS spécifiques étaient particulièrement élevés – l’acide perfluorooctanesulfonique (PFOS) et l’acide perfluorooctanoïque (PFOA). Les produits chimiques ont été utilisés depuis les années 1950 pour repousser les taches et l’eau dans les tapis, les tissus d’ameublement et les vêtements; dans des ustensiles de cuisine antiadhésifs et des emballages alimentaires; et dans la cire de plancher, les textiles, les mousses anti-incendie et les mastics. Ni l’un ni l’autre n’est encore fabriqué aux États-Unis, mais ils sont fabriqués dans d’autres pays.

Les deux ont été liés à des problèmes de santé. Selon l’Agence de protection de l’environnement, «les deux produits chimiques sont très persistants dans l’environnement et dans le corps humain, ce qui signifie qu’ils ne se décomposent pas et qu’ils peuvent s’accumuler avec le temps. Il est prouvé que l’exposition au PFAS peut avoir des effets néfastes sur la santé humaine. »

Ces effets peuvent inclure une augmentation du cholestérol, des modifications des enzymes hépatiques et un risque accru de cancer du rein ou des testicules, selon les Centers for Disease Control and Prevention.

«Ce que nous avons constaté, c’est que le SPFO était à des niveaux tellement plus élevés que ce qui avait été signalé ailleurs dans les hautes chaînes de montagnes», a déclaré Miner. «Et puis le reste de l’histoire était de savoir comment diable sont-ils arrivés là-bas, et pourquoi étaient-ils si hauts?»

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Heureusement, le cyclone Fani a laissé tomber 10 pouces de neige fraîche alors que l’expédition était toujours au camp de base de l’Everest, où une collègue de Miner au Climate Change Institute, Heather Clifford, recueillait des échantillons pour l’équipe. (Le camp de base est à une altitude d’environ 17 400 pieds et plus de 1000 personnes s’y trouvaient à l’époque.)

Clifford a prélevé des échantillons de neige fraîche et l’un des échantillons n’a montré aucun PFAS; l’autre une trace. Pris ensemble, les résultats suggèrent que les niveaux élevés de PFAS ne sont pas dus à des dépôts atmosphériques. Au lieu de cela, il est apparu qu’ils avaient été débarrassés des équipements de plein air des grimpeurs tels que les parkas et les tentes, qui sont souvent traités avec des produits chimiques pour les protéger des intempéries.

D’autres échantillons, recueillis pour un groupe de recherche différent, ont trouvé des microplastiques – des lambeaux de polyester – qui provenaient probablement d’équipement d’extérieur. Les niveaux de plastique étaient les plus élevés dans les zones les plus utilisées par les équipes d’escalade, comme le PFAS.

«Vous voyez les concentrations les plus élevées là où vous avez le plus de monde et le plus de déchets», a déclaré Miner. «C’est un peu comme échantillonner une décharge gelée.»

Les fabricants de tissus utilisent depuis longtemps les PFAS pour repousser l’eau dans les vêtements d’extérieur, bien que certaines entreprises se soient maintenant éloignées des produits chimiques pour des raisons environnementales. WL Gore & Associates, le fabricant de Gore-Tex, par exemple, a déclaré que la société utilise certains produits chimiques dans la famille PFAS, mais qu’elle est passée à ceux qui sont considérés comme moins nocifs, a déclaré la porte-parole de Gore, Amy Calhoun. Sur les quatre composés que Miner détecté sur l’Everest, a déclaré Calhoun, trois «ont été éliminés ou n’ont jamais été utilisés dans la chaîne d’approvisionnement des tissus de consommation de Gore. Mais des traces du quatrième peuvent encore être détectées dans certains de ses produits.

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Rainer Lohmann dirige un centre de recherche de l’Université du Rhode Island axé sur les PFAS. Il a déclaré qu’il admettait que les produits chimiques trouvés par Miner provenaient probablement d’équipement de plein air, mais qu’il aimerait voir plus d’échantillons sur l’Everest pour compléter l’image.

Lohmann a déclaré que les niveaux de PFAS dans l’eau de fonte de l’Everest, bien que plus élevés que prévu pour un glacier alpin, seraient toujours dans les limites de l’eau potable aux États-Unis.

Pourtant, Miner s’est dit préoccupée par les risques potentiels pour la santé alors que davantage de produits chimiques fondaient des glaciers.

«Plus nous mettons de produits chimiques et de plastiques dans l’environnement, plus ils vont s’accumuler et ils vont rester, et ils ne vont pas disparaître», a déclaré Miner. «Et cela va nous impacter de plus en plus, de différentes manières imbriquées.»

Lohmann a déclaré qu’il était particulièrement frappant de voir cette pollution sur l’Everest.

«L’Everest est très apprécié en tant que monument unique au monde», a-t-il déclaré. «C’est un peu triste de voir des concentrations très élevées à certains endroits de la montagne. Nous disons: “Ne prenez que des photos, ne laissez que des empreintes”, mais nous laissons des produits chimiques. »

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