Qu’est-ce qu’une sécheresse éclair ? | Découvrir la revue

Vous avez entendu parler des crues éclair, mais avez-vous déjà entendu parler des sécheresses éclair ? Ces événements sont relativement nouveaux pour les catastrophes naturelles et surviennent rapidement, les conditions passant de normales à extrêmement sèches en moins d’un mois. Cela signifie que les gens n’ont pas le temps de se préparer aux conséquences, qui peuvent inclure des cultures flétries, des ruisseaux asséchés ou des puits épuisés.

Selon Ben Cook, climatologue au Goddard Institute for Space Studies de la NASA, des efforts ont été déployés au cours des six dernières années pour mieux comprendre les sécheresses éclair. L’un des objectifs est d’identifier les premiers indicateurs qui pourraient aider à prévoir ces événements et à donner plus d’avertissement avant qu’ils ne surviennent.

« La vision classique des sécheresses est qu’elles se déplacent lentement et prennent beaucoup de temps à se développer », explique Cook. « Mais comme les fortes pluies, les inondations ou les vagues de chaleur, les sécheresses éclair sont très rapides – tout d’un coup, vous y êtes. »

Une sécheuse Amérique du Nord

Une sécheresse éclair bien documentée a balayé le centre des États-Unis en 2012. Les précipitations hivernales et printanières normales ont amené les agriculteurs, les éleveurs et les météorologues à supposer que ce serait un été normal. Mais il a soudainement cessé de pleuvoir en mai, entraînant la été le plus sec des Grandes Plaines depuis 1895éclipsant même les étés Dust Bowl de 1934 et 1936. La sécheresse a décimé les récoltes dans six États, entraînant des pertes agricoles de 35,7 milliards de dollars.

« De nombreux agriculteurs avaient déjà ensemencé tous leurs champs », explique Cook. « Dans les endroits sans irrigation, ils ne pouvaient rien faire d’autre que regarder leurs champs se dessécher complètement. »

Une sécheresse, comme celle de 2012, est « une période de temps anormalement sec suffisamment longue pour provoquer un grave déséquilibre hydrologique », selon le Société américaine de météorologie. Elle est caractérisée en fonction de la saison où elle se produit, du type d’eau qu’elle limite (neige, pluie, eau souterraine) ou de l’impact qu’elle a sur différents secteurs (agricole, culturel, écologique).

Par exemple, une sécheresse de neige pourrait réduire l’approvisionnement en eau potable d’une communauté pendant l’été. Et une sécheresse agricole pourrait affecter des cultures spécifiques, tandis qu’une méga-sécheresse multidécennale pourrait provoquer des changements de végétation à l’échelle de l’écosystème.

Les sécheresses éclair ont un début inhabituellement rapide et épuisent la disponibilité de l’eau – en particulier l’humidité du sol – en quelques semaines, voire quelques jours. Des températures supérieures à la moyenne associées à un manque de précipitations en sont généralement la cause.

« Une atmosphère plus chaude et plus sèche aspire plus d’humidité du sol et des plantes, toutes choses étant égales par ailleurs », explique Cook. « Lorsque vous ajoutez un déficit de précipitations, cela accélère le séchage en surface. »

La catastrophe de 2012 a incité les chercheurs à se concentrer sur les sécheresses éclair. Dans une étude publiée en 2021, Cook et ses collègues ont utilisé des données sur les cernes des arbres, associées à des données sur l’humidité du sol et le principal schéma de circulation atmosphérique. Ils ont ensuite reconstitué le fréquence et ampleur des sécheresses éclair dans les plaines centrales au cours des 500 dernières années. Bien qu’ils aient trouvé des variations significatives d’un siècle à l’autre, le modèle a montré que plus d’un tiers de toutes les sécheresses éclair depuis 1500 après JC se sont produites au 20e siècle.

Une autre étude publiée en 2021 a révélé que le réchauffement climatique est décaler le rythme du cycle hydrologique: Le pic d’humidité du sol ou le ruissellement de la fonte des neiges se produit plus tôt dans l’année. Cela signifie que des endroits comme les Grandes Plaines peuvent s’attendre à des conditions plus sèches au début de l’été qui durent plus longtemps à l’automne. De plus, même dans les endroits où la quantité totale de précipitations ne devrait pas changer, Cook dit que certaines régions peuvent connaître plus de jours secs consécutifs entre les épisodes de pluie – amorçant la pompe pour des sécheresses éclair plus fréquentes.

« Toutes les preuves suggèrent fortement qu’un monde plus chaud se traduit par un ouest plus sec de l’Amérique du Nord », déclare Cook.

Difficile à prévoir

Un article paru cette année dans Nature ont examiné les modèles spatiaux de l’endroit où les sécheresses éclair se sont développées dans le monde de 2000 à 2020 et ont tiré les mêmes conclusions. Les chercheurs ont déterminé que l’aridité atmosphérique combinée à l’épuisement de l’humidité du sol « créera un environnement sujet à la sécheresse soudaine ». Bien que l’assèchement rapide ne se produise pas plus fréquemment dans la plupart des régions du monde, ils ont trouvé des preuves que les sécheresses éclair se produisaient plus rapidement : 33 à 46 % des sécheresses éclair mondiales des 20 dernières années se sont développées en seulement cinq jours.

Cependant, alors que la science donne des indications sur où et comment ces assèchements rapides se produisent, nous ne savons toujours pas comment les prévoir.

« Nous connaissons les ingrédients physiques qui causent les sécheresses éclair, mais nous ne comprenons pas vraiment ce qui les déclenche dans la colonne de sol », déclare Justin Mankin, professeur de géographie au Dartmouth College et co-responsable du Drought Task de la National Oceanic and Atmospheric Administration. Force.

Une partie de la raison pour laquelle les sécheresses éclair sont difficiles à prévoir est qu’il y a un manque de surveillance sur le terrain, y compris des mesures en temps réel de l’humidité du sol. Et ce n’est pas seulement aux États-Unis, mais dans le monde entier, explique Mankin. Des outils comme le US Drought Monitor s’appuient sur l’imagerie satellitaire de la végétation ainsi que sur d’autres données géophysiques. Mais ils ne fournissent qu’une estimation de l’humidité du sol, plutôt que de montrer ce qui se passe sous la surface.

« Les plantes font la majorité de l’échange d’eau entre la terre et l’atmosphère », explique Mankin. « Cet échange se produit dans ce que nous appelons la zone racine à environ un mètre sous terre, ce qui est difficile à surveiller depuis un satellite. »

Selon Mankin, l’installation de réseaux intégrés de sur place les observations de l’humidité du sol fourniraient de meilleurs repères pour les modèles de prévision de la sécheresse, y compris leur représentation des interactions plante-eau du sol. Cela pourrait aider les gens à se préparer à une sécheresse éclair. Par exemple, avec suffisamment d’avertissement, un éleveur pourrait rechercher d’autres options d’alimentation pour le bétail avant qu’un pâturage ne s’assèche, ou un agriculteur pourrait récolter les cultures tôt avant qu’elles ne se fanent.

« Les outils de prévision dont nous disposons pour les sécheresses à plus long terme ne sont tout simplement pas suffisants pour anticiper ces événements éclair », convient Cook. « Un monde plus chaud rend l’atmosphère plus sèche, augmente les pertes d’humidité de la surface et conduit à une ligne de base beaucoup plus sèche. Cela va évidemment avoir des ramifications pour les ressources en eau.

Que les sécheresses surviennent lentement ou en un clin d’œil, un suivi attentif de l’eau stockée dans les sols, le manteau neigeux, les cours d’eau et les aquifères nous aidera à atténuer leurs impacts sur nos communautés.

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