Repenser la climatisation face au changement climatique

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Ce fut une journée monumentale pour le mouvement environnemental il y a plus de 30 ans lorsque les 198 pays du monde se sont mis d’accord sur quelque chose pour la première et unique fois. Ils ont signé le Protocole de Montréal, concluant un pacte pour éliminer progressivement une liste de produits chimiques qui endommagent la couche d’ozone de la Terre. Les principaux d’entre eux étaient les chlorofluorocarbures (CFC) et les hydrochlorofluorocarbures utilisés par l’industrie du refroidissement et de la réfrigération. Des alternatives, telles que les hydrofluorocarbures (HFC), ont été rapidement trouvées.

Mais ces dernières années, les scientifiques se sont rendus compte que le Protocole de Montréal de 1987 aurait pu troquer un problème immédiat contre un problème à long terme. Bien que les HFC ne causent pas les mêmes dommages à la couche d’ozone que les CFC, les produits chimiques ont des potentiels de réchauffement des centaines à des milliers de fois supérieurs à celui du CO2— faisant de leur utilisation mondiale croissante une source de préoccupation.

La révolution industrielle du XXe siècle a vu un boom majeur dans l’industrie de la climatisation et de la réfrigération en Europe et en Amérique du Nord. Aujourd’hui, alors que les pays en développement stimulent leur économie, des pays comme la Chine, l’Inde et le Nigeria voient la demande monter en flèche pour ces appareils.

Environ 3,6 milliards d’appareils de refroidissement – pour refroidir les bâtiments et réfrigérer les aliments et autres articles tels que les médicaments – sont utilisés aujourd’hui, selon un rapport de 2020 du Programme des Nations Unies pour l’environnement ; le nombre devrait bondir à 9,5 milliards d’ici 2050. De plus, ce chiffre serait de 14 milliards si tous ceux qui avaient besoin de services de refroidissement pouvaient les acquérir, selon une estimation.

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Magazine connaissable s’est entretenu avec Shelie Miller, ingénieure en environnement à la School for Environment and Sustainability de l’Université du Michigan. Miller a co-écrit un article dans le 2021 Examen annuel de l’environnement et des ressources qui a examiné la demande mondiale croissante de refroidissement et de réfrigération, ses effets sur les émissions de gaz à effet de serre et les solutions potentielles. Cette conversation a été modifiée pour plus de longueur et de clarté.

Cela peut sembler un sujet étrange pour beaucoup de gens. Pourquoi devrions-nous nous préoccuper de l’industrie du froid et de la réfrigération ?

Lorsque les gens pensent aux impacts environnementaux auxquels il faut s’attaquer, il est très rare qu’ils pensent aux services de refroidissement. Mais c’est une question extrêmement importante qui n’est pas vraiment abordée. Le « service de refroidissement » est une catégorie très large qui fait référence aux environnements à température contrôlée. Et il croise les secteurs du bâtiment, du transport et de l’alimentation. Cela a un impact énorme lorsque vous commencez à examiner la consommation globale d’énergie et les émissions de gaz à effet de serre.

Et l’industrie devrait connaître une croissance exponentielle dans les pays en développement. Il est donc important que nous réalisions l’impact global de l’industrie.

Comment l’industrie du froid et de la réfrigération affecte-t-elle l’environnement ?

Refroidir un environnement, qu’il s’agisse d’un réfrigérateur domestique ou d’un climatiseur, nécessite une énorme quantité d’énergie. Étant donné que nos réseaux électriques dépendent fortement des combustibles fossiles, toute consommation d’énergie destinée à réduire la température émet également des gaz à effet de serre. Une grande partie de l’impact environnemental est simplement la consommation d’une quantité incroyable d’énergie, en grande partie basée sur les combustibles fossiles.

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De plus, lorsque nous parlons de la technologie des espaces de refroidissement, cela nécessite quelque chose appelé réfrigérants. Les réfrigérants sont des produits chimiques utilisés pour réduire les températures et les réfrigérants conventionnels ont souvent un potentiel de réchauffement global élevé.

Ainsi, même si nous utilisons une quantité relativement faible de réfrigérants, l’impact des réfrigérants lorsqu’ils s’échappent dans l’atmosphère finit par avoir un impact majeur sur le climat.

Nous utilisions autrefois des réfrigérants comme les CFC qui avaient un impact dévastateur sur la couche d’ozone. Nous les avons donc interdits et introduit de nouveaux produits chimiques. Avons-nous seulement échangé des problèmes ici ?

L’une des grandes réussites environnementales est l’interdiction de certains produits chimiques appauvrissant la couche d’ozone. Comme vous l’avez mentionné, l’une des principales conventions environnementales, le Protocole de Montréal, a interdit l’utilisation de produits chimiques appauvrissant la couche d’ozone dans l’industrie des réfrigérants. En remplacement, nous avons proposé des hydrofluorocarbures, ou HFC. Et cela a fait un travail formidable et efficace pour réduire l’appauvrissement de la couche d’ozone, mais au prix du réchauffement.

Nous avons donc échangé le potentiel d’appauvrissement de la couche d’ozone contre de fortes émissions de gaz à effet de serre. Dans un autre accord international appelé l’Amendement de Kigali, les nations tentent de s’attaquer aux problèmes d’émission de gaz à effet de serre associés aux réfrigérants. Nous essayons donc maintenant d’avoir des réfrigérants alternatifs qui ont également un potentiel de réchauffement global plus faible.

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