SpaceX propose d’aider à élever l’altitude du télescope spatial Hubble de la NASA

Elon Musk pourrait aider à sauver Hubble, après que la NASA a révélé qu’elle étudierait la possibilité de mener une mission d’astronaute privée avec SpaceX pour prolonger la durée de vie de l’emblématique télescope.

L’observatoire, vieux de 32 ans, perd lentement de l’altitude et si rien n’est fait pour le relancer, Hubble finira par tomber dans l’atmosphère terrestre et brûlera, très probablement dans les années 2030.

Depuis qu’il a été entretenu pour la dernière fois par la navette spatiale en 2009, le télescope est descendu d’environ 15 miles (25 km).

Hubble fait maintenant le tour de la Terre à une hauteur de 335 miles (540 km), mais la NASA aimerait le ramener à 372 miles (600 km), là où il était initialement positionné lors de son lancement en 1990.

“Vous ajouteriez facilement 15 à peut-être 20 ans de vie en orbite à la mission si nous pouvions atteindre cette altitude”, a déclaré Patrick Crouse, responsable du projet Hubble, lors d’une conférence de presse.

Elon Musk pourrait aider à sauver Hubble (photo) après que la NASA a révélé qu’elle étudierait la possibilité de mener une mission d’astronaute privée avec SpaceX pour prolonger la durée de vie du télescope emblématique

Le télescope spatial Hubble de la NASA a capturé cette image des célèbres piliers de la création en 1995, révélant une vue plus nette et plus large des structures dans cette image en lumière visible

Le télescope spatial Hubble de la NASA a capturé cette image des célèbres piliers de la création en 1995, révélant une vue plus nette et plus large des structures dans cette image en lumière visible

Cette image montre l'une des régions de formation d'étoiles les plus dynamiques et les plus détaillées de l'espace, située à 210 000 années-lumière dans le petit nuage de Magellan

Cette image montre l’une des régions de formation d’étoiles les plus dynamiques et les plus détaillées de l’espace, située à 210 000 années-lumière dans le petit nuage de Magellan

Faits saillants sur Hubble

Durée des missions : 31 ans, 2 mois, 8 jours

Fabricant: Lockheed Martin et Perkin Elmere

Masse: 24 490 lb

Date de lancement: 24 avril 1990

Site de lancement: Centre spatial Kennedy, Floride

Prestation démarrée : 20 mai 1990

Premier constat : Jupiter (mars 1991)

Orbite: 333-336 miles Longueurs d’onde : proche infrarouge, lumière visible, ultraviolet

L’étude de faisabilité ne se limitera cependant pas à cela. Il examinera également comment SpaceX de Musk pourrait envoyer une équipe commerciale dans l’une de ses capsules Dragon pour entretenir une partie du matériel de Hubble.

Cela pourrait inclure le remplacement des gyroscopes utilisés pour pointer le télescope vers les étoiles et les galaxies, qui ont déjà montré qu’ils peuvent échouer avec le temps.

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L’année dernière, les ingénieurs ont dû réparer le pire dysfonctionnement depuis des années pour frapper le célèbre observatoire, qui a fait plus de 1,5 million d’observations, entraînant la publication de quelque 19 000 articles de recherche savants.

Les experts ont passé plus d’un mois à rechercher la cause d’un problème avec l’ordinateur de charge utile, qui aide à contrôler les instruments scientifiques embarqués.

Cette année seulement, Hubble a photographié l’étoile la plus éloignée de l’univers et la plus grande comète jamais identifiée.

Son successeur, le télescope spatial James Webb, a été lancé le jour de Noël l’année dernière et a commencé ses opérations scientifiques en juillet. Cependant, les astronomes ont toujours dit qu’ils prévoyaient que les deux observatoires travailleraient ensemble pendant plusieurs années.

Hubble fait le tour de notre planète à une vitesse d'environ 17 000 mph (27 300 km/h) en orbite terrestre basse à environ 335 miles d'altitude, légèrement plus élevée que la Station spatiale internationale

Hubble fait le tour de notre planète à une vitesse d’environ 17 000 mph (27 300 km/h) en orbite terrestre basse à environ 335 miles d’altitude, légèrement plus élevée que la Station spatiale internationale

L'étude de faisabilité ne se limitera cependant pas à cela.  Il examinera également comment SpaceX de Musk pourrait envoyer une équipe commerciale dans l'une de ses capsules Dragon (photo) pour entretenir une partie du matériel de Hubble.

L’étude de faisabilité ne se limitera cependant pas à cela. Il examinera également comment SpaceX de Musk pourrait envoyer une équipe commerciale dans l’une de ses capsules Dragon (photo) pour entretenir une partie du matériel de Hubble.

LA CAPSULE SPACEX CREW DRAGON MESURE 20 PI ET PEUT TRANSPORTER 7 ASTRONAUTES À LA FOIS

Le test du 2 mars, le premier lancement d'astronautes américains depuis le sol américain en huit ans, éclairera la conception et les opérations du système (impression d'artiste)

Le test du 2 mars, le premier lancement d’astronautes américains depuis le sol américain en huit ans, éclairera la conception et les opérations du système (impression d’artiste)

La capsule mesure environ 20 pieds de haut sur 12 pieds de diamètre et transportera jusqu’à 7 astronautes à la fois.

Le Crew Dragon dispose d’un système d’évacuation d’urgence avancé (qui a été testé plus tôt cette année) pour transporter rapidement les astronautes en toute sécurité en cas de problème, subissant à peu près les mêmes forces G qu’un trajet à Disneyland.

Il dispose également d’un système de contrôle environnemental et de survie (ECLSS) qui offre un environnement confortable et sûr aux membres d’équipage.

Les écrans de Crew Dragon fourniront des informations en temps réel sur l’état des capacités du vaisseau spatial, montrant tout, de la position de Dragon dans l’espace aux destinations possibles, en passant par l’environnement à bord.

Ces missions CRS-2 Dragon utiliseront des atterrissages “propulsifs”, où la capsule atterrit sur une piste d’atterrissage à l’aide de ses propulseurs SuperDraco plutôt que de s’écraser dans l’océan.

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Cela permettra à la NASA d’accéder plus rapidement à la cargaison renvoyée par ces engins spatiaux, et également d’acquérir de l’expérience pour les atterrissages propulsifs d’engins spatiaux Dragon avec équipage.

Bien que la perspective de prolonger la vie de Hubble soit passionnante, cela n’est peut-être toujours pas possible, selon le directeur scientifique de la NASA, Thomas Zurbuchen.

«Je veux être absolument clair, nous n’annonçons pas de date, ni que nous allions certainement de l’avant avec un plan comme celui-ci. Mais nous voulons avoir une étude pour voir vraiment ce qui serait faisable », a-t-il déclaré.

Les capsules Dragon de SpaceX sont actuellement utilisées pour emmener les astronautes vers et depuis la Station spatiale internationale, mais se rendre à Hubble serait un défi différent.

«C’est sur une orbite différente, une masse différente, ce sont des véhicules différents. Les détails des opérations de proximité — ça va être un peu différent; tout sera unique au télescope », a déclaré Jessica Jensen de SpaceX.

“Nous sommes juste impatients d’étudier ce qui est possible et ce qui est nécessaire et de travailler tout cela en coordination avec la NASA.”

Après qu'un problème informatique a provoqué la fermeture de Hubble l'année dernière, la NASA a été forcée de rejeter les craintes qu'il était «irréparable»

Après qu’un problème informatique a provoqué la fermeture de Hubble l’année dernière, la NASA a été forcée de rejeter les craintes qu’il était «irréparable»

En direction de la constellation du Grand Chien, deux galaxies spirales se croisent comme de majestueux vaisseaux dans la nuit.  L'image de Hubble est sortie en 1999

En direction de la constellation du Grand Chien, deux galaxies spirales se croisent comme de majestueux vaisseaux dans la nuit. L’image de Hubble est sortie en 1999

Il y a cependant de l’espoir qu’un “anneau de capture” attaché à Hubble par la dernière mission de la navette puisse permettre à une capsule Dragon de se verrouiller et de pousser l’observatoire vers le haut.

Il avait été prévu de permettre à un futur engin de retirer le télescope du ciel et d’être jeté dans l’océan Pacifique Sud, mais pourrait encore avoir l’effet inverse de prolonger la durée de vie de Hubble.

«Nous ne prévoyons certainement pas (une mission Dragon) être au niveau de complexité des missions d’entretien qui ont été accomplies avec la navette et les équipages d’astronautes de la NASA du passé, mais nous sommes ravis de voir quelles opportunités sont disponibles avec nos partenaires commerciaux , dit Crouse.

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L’étude elle-même durera environ six mois, après quoi les responsables de la NASA détermineront s’il est possible de commencer à planifier une telle mission.

“Nous ne durerons pas éternellement, mais nous essayons de durer aussi longtemps que possible”, a ajouté Crouse.

Le télescope spatial Hubble de la NASA fonctionne toujours et a fait plus de 1,5 million d’observations depuis le début de sa mission en 1990

Le télescope Hubble a été lancé le 24 avril 1990 via la navette spatiale Discovery depuis le Kennedy Space Center en Floride.

Il porte le nom du célèbre astronome Edwin Hubble, né dans le Missouri en 1889.

Il est sans doute le plus célèbre pour avoir découvert que l’univers est en expansion et la vitesse à laquelle il le fait – maintenant inventé la constante de Hubble.

Le télescope Hubble porte le nom du célèbre astronome Edwin Hubble, né dans le Missouri en 1889 (photo)

Le télescope Hubble porte le nom du célèbre astronome Edwin Hubble, né dans le Missouri en 1889 (photo)

Hubble a fait plus de 1,5 million d’observations depuis le début de sa mission en 1990 et a contribué à la publication de quelque 18 000 articles scientifiques.

Il fait le tour de la Terre à une vitesse d’environ 17 000 mph (27 300 km/h) en orbite terrestre basse à environ 340 miles d’altitude.

Hubble a une précision de pointage de 0,007 seconde d’arc, ce qui équivaut à pouvoir faire briller un faisceau laser concentré sur la tête de Franklin D. Roosevelt à environ 200 miles (320 km) de distance.

Le télescope Hubble porte le nom d'Edwin Hubble, responsable de la création de la constante de Hubble et l'un des plus grands astronomes de tous les temps.

Le télescope Hubble porte le nom d’Edwin Hubble, responsable de la création de la constante de Hubble et l’un des plus grands astronomes de tous les temps.

Le miroir principal de Hubble mesure 2,4 mètres (7 pieds, 10,5 pouces) de diamètre et au total 13,3 mètres (43,5 pieds) de long – la longueur d’un grand autobus scolaire.

Le lancement et le déploiement de Hubble en avril 1990 ont marqué l’avancée la plus significative en astronomie depuis le télescope de Galileo.

Grâce à cinq missions d’entretien et à plus de 25 ans de fonctionnement, notre vision de l’univers et notre place en son sein n’ont jamais été les mêmes.

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