Un implant gonflable injecté dans la colonne vertébrale pourrait soulager la douleur chronique

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L’appareil a été testé sur des ballons

Ben Woodington, Université de Cambridge

Un petit implant gonflable qui peut être injecté dans la colonne vertébrale pourrait apporter un soulagement à long terme de la douleur chronique. Il fonctionne en émettant des charges électriques qui signalent au cerveau de cesser de percevoir la douleur.

La stimulation de la moelle épinière pour contrôler la douleur chronique dans le corps, les bras ou les jambes n’est pas nouvelle, mais son efficacité a été entravée par des problèmes pratiques, explique Damiano Barone de l’Université de Cambridge. Pour que ces appareils fonctionnent bien, ils doivent avoir jusqu’à 32 électrodes qui se blottissent contre la moelle épinière.

Cela nécessite un implant relativement gros, mesurant environ 12 millimètres de large, ce qui nécessite une chirurgie complexe sous anesthésie générale. Il comporte également des risques, comme des lésions de la moelle épinière, et implique l’ablation d’une partie de la colonne vertébrale – des facteurs qui pourraient l’emporter sur les avantages d’un tel implant.

Aujourd’hui, Barone et ses collègues ont développé un dispositif gonflable qui ne nécessiterait qu’une intervention chirurgicale minimale sous anesthésie locale. Il est fait de plastique ultra-fin et de feuilles d’or pur, s’enroulant jusqu’à une épaisseur de moins de 2 millimètres – si petit qu’il peut tenir dans une aiguille de taille moyenne.

Il est conçu pour être injecté dans l’espace péridural – une région autour de la moelle épinière qui est ciblée par les anesthésistes pour les personnes en travail – puis se dérouler et se remplir lorsqu’il est pompé avec quelques millilitres d’air, comme un petit matelas de camping. Il pourrait être alimenté par une batterie implantée et chargé par induction, comme la recharge sans fil d’un smartphone.

Les chercheurs ont testé leur appareil en utilisant un ballon d’eau pour servir d’espace péridural artificiel. Ensuite, Barone, un neurochirurgien, s’est entraîné à injecter le dispositif à l’aide d’une aiguille dans le bas du dos de six cadavres humains.

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Il était facile à implanter et déroulait complètement, s’adaptant sur la moelle épinière. L’équipe estime que les risques seraient similaires à ceux associés au soulagement de la douleur péridurale chez les personnes en travail, soit environ 1 risque sur 100 000 de complications comme un caillot sanguin.

“Même à son diamètre maximum, il semble toujours plus sûr que ce qui existe déjà, ce qui est déjà assez sûr”, déclare Barone, ajoutant que des tests supplémentaires sont nécessaires.

Référence de la revue : Avancées scientifiques, DOI : 10.1126/sciadv.abg7833

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