Un œil de faucon sur le court central ! Une journée avec le pigeon vedette de Wimbledon | Des oiseaux

jeSi les humains pensaient comme des faucons, nous ne penserions qu’à notre prochaine victime. Si nous pouvions voir comme des faucons, nous aurions des yeux de la taille d’une balle de tennis, balayant la Terre à la recherche d’un lapin ou d’un pigeon lent. Si nous pouvions voler comme des faucons, nous plongerions près du sol, effleurant à peine les bâtiments dans un sprint musclé. Si nous pouvions vivre comme des faucons, il n’y aurait ni inquiétude ni désespoir, juste la fatigue agréable d’une chasse réussie, la digestion dans un bosquet tranquille, la montée de la faim et la chasse à nouveau.

Mais les humains ne peuvent pas penser comme des faucons, alors nous projetons sur eux nos propres caractéristiques. C’est ainsi que je me retrouve à demander à Wayne Davis de la société Avian Environmental Consultants basée à Corby s’il pense avoir un lien spécial avec Rufus, son faucon de Harris mâle de 15 ans. Davis, 59 ans, éclate de rire à cette pensée. “Le lien n’est que de la nourriture, en gros”, dit-il. « Je lui suis bénéfique. S’il n’attrape rien, il est quand même récompensé par de la nourriture de ma part. Il ne me revient pas parce qu’il m’aime ou quelque chose comme ça. C’est purement alimentaire.

Alors, comment pense-t-il que Rufus le voit, son partenaire depuis plus de 15 ans ? “En tant qu’allié pour l’aider à chasser”, déclare Davis. « Sans être péjoratif », dit Davis, avec la patience infinie qui a défini ses 48 ans de carrière de fauconnier, « c’est assez basique, vraiment. Tout ce qu’il veut, c’est chasser et tuer des choses. Comme un lion ou un tigre. S’il attrapait un pigeon et que je ne le trouvais pas, il le mangerait et je ne pourrais pas le récupérer avant deux jours. Il irait s’asseoir dans un arbre et m’ignorerait. Parce que s’il trouve sa propre nourriture, il n’a pas besoin de moi. Un faucon est un faucon est un faucon. Et quel beau faucon Rufus est.

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Je le rencontre à 7 heures du matin le cinquième jour des championnats de Wimbledon. Le personnel au sol nettoie les gradins au jet, tandis qu’un homme fait trembler une tondeuse à gazon sur l’herbe luxuriante du terrain central du All England Lawn Tennis Club. Dehors, des ramasseurs de balles et des filles bâillants passent leurs laissez-passer à travers les tourniquets de sécurité. Des hommes pimpants en canotier de paille font la queue aux côtés de femmes en robes à fleurs et talons en liège, attendant que les portes s’ouvrent à 10 heures.

En revanche, Davis porte des cordons effilochés, des bottes usées et un sac à bandoulière kaki. Sa poche est pleine de cailles fraîchement décongelées. Il scanne le court central à la recherche de Rufus et le repère finalement caché dans l’obscurité des sièges bon marché, face à la loge royale. « HAIII ! » il rugit, la viande tenue lâchement dans son gant de colporteur en daim vert, et Rufus s’annonce dans un souffle d’air et un battement d’ailes. Il est d’un brun noyer qui brille de roux sous le ciel sans nuages. Quand il s’approche, plongeant au-dessus des sièges en cuir vides, les cloches attachées à ses serres tintent comme un traîneau de Noël.

Maîtres au travail… Wayne Davis et Rufus l’épervier de Harris. Photographie: Aaron Chown / PA

Davis est arrivé avec son faucon à 5 heures du matin pour commencer leur journée de travail – comme il l’a fait à chaque Wimbledon au cours des 15 dernières années. Davis appelle cela le « contrôle de l’environnement » : la pratique primordiale consistant à effrayer les pigeons et les goélands qui pourraient autrement perturber le jeu ou encrasser le terrain ou les sièges des spectateurs. “C’est la façon naturelle de le faire”, explique Davis. « Tout ce que vous faites, c’est utiliser la chaîne alimentaire. Les pigeons ne peuvent pas s’habituer à un prédateur, sinon c’est la fin de leur lignée ADN, car ils se font manger. Dès qu’ils le voient, ils reconnaissent qu’il est une menace pour leur existence et s’éloignent. Mais les fauconniers professionnels tels que Davis semblent faire partie d’un commerce en voie de disparition. Les drones sont de plus en plus utilisés pour effrayer les oiseaux dans les vignobles et les aéroports. Les répulsifs à oiseaux à ultrasons éliminent le bruit sur les sites de recyclage municipaux. D’autres innovations incluent des dispositifs mécaniques ou des soi-disant cerfs-volants effrayants, qui sont conçus pour se déplacer dans le vent comme un faucon pèlerin.

A cette heure de la matinée, le ciel est orange et rose. Rufus et Wayne occupent un poste d’observation sur le toit en gazon artificiel du centre de diffusion, où plus tard, les diffuseurs livreront des pièces lisses à la caméra pendant que les joueurs grognent et frappent sous eux sur les 18 courts en gazon de Wimbledon. C’est le moment de la journée préféré de Davis, avant qu’il ne soit envahi par des membres du public bienveillants, tous désireux de prendre une photo avec le célèbre faucon de Wimbledon. (Pendant un certain temps, les fonctionnaires ont même donné à Rufus son propre laissez-passer avec photo : intitulé du poste, effaroucheur d’oiseaux.) “C’est agréable de monter sur le toit et de regarder le lever du soleil”, dit-il.

Rufus plonge au-dessus du club presque silencieux. Il surveille les pigeons au sommet du toit rétractable de Center Court, dévoilé en 2015 pour un coût annoncé de 70 millions de livres sterling. Les faucons survolent le sol à la recherche d’une mise à mort rapide, contrairement aux faucons, qui volent d’en haut, chassent leurs proies sur des kilomètres et attendent leur moment. Rufus est élégant et léger, un tueur à ailes de flotte à 1 lb 6 oz. Davis le pèse quotidiennement. “Si son poids augmente trop”, dit-il, “il n’a pas besoin de chasser, car il est très énergivore.”

Mais Davis a maintenu le poids de Rufus bas pour garder le bord sur sa faim, et donc Rufus se balance sur les courts, se retirant hors de vue pour prendre position sur ce terrain, ou dans cet arbre, ou sur le toit d’un lotissement adjacent. . Davis le surveille sur un traceur GPS, mais si Rufus voulait disparaître dans le ciel dégagé de Londres, il le pourrait. Parfois, il le fait. “Trois jours, c’est la plus longue durée de sa disparition”, déclare Davis. «Il sort et attrape un lapin, puis un autre lapin, et il continue. Il faut attendre et suivre et essayer d’intervenir à un moment où il a faim. Lorsque cela se produit à Wimbledon, Davis dort dans sa camionnette et espère que Rufus se fatiguera.

Lorsque j’ai approché Davis pour la première fois pour une interview, sa fille Imogen a décrit son père comme “comme un vrai Kes, mais sans la fin triste”. (Dans le film de Ken Loach de 1969, Billy Casper, un écolier ouvrier de 15 ans, entraîne une crécerelle sauvage, avant que son demi-frère abusif ne tue l’oiseau dans un accès de dépit.) Davis a grandi dans une famille ouvrière à Corby, le fils d’un ouvrier métallurgiste devenu constructeur de bateaux fluviaux. Il a passé son enfance à errer dans les anciennes forêts qui entourent la ville industrielle du Northamptonshire. « Je ne m’intégrais pas vraiment à l’école », dit Davis, « parce que je ne voulais pas être attaché à un bureau. Je voulais sortir faire des choses. Je l’ai trouvé claustrophobe.

Au lieu de cela, Davis irait observer les oiseaux et chercherait des serpents. Une fois, il a ramené à la maison ce qu’il pensait être un campagnol d’eau, mais qui s’est avéré être un rat. (Sa mère a crié.) Il avait 11 ans lorsqu’il a trouvé un bébé crécerelle, qu’il a nommé Finnigan. Finnigan dormait au bout du lit de Davis. Il a sorti Fauconnerie, de Gilbert Blaine, de sa bibliothèque locale si souvent qu’il a dû demander la permission au bibliothécaire.

Rufus garde un œil sur le court central
La meilleure place de la maison… Rufus garde un œil sur le court central. Photographie : David Ramos/Getty Images

Le fauconnier, écrit Blaine, « doit avoir de la patience, de la diligence et même du tempérament, et d’autres vertus similaires. Il doit acquérir une compétence curieuse dans la pratique, être léger des mains et des pieds – aucun voyou aux poings lourds ne pourrait jamais faire un fauconnier – mais quand tout est dit et fait, le vrai fauconnier est né, pas fait… demandez à n’importe quel fauconnier passionné et compétent ce qui l’a d’abord poussé à pratiquer le sport. Il répondra probablement qu’il ne sait pas, mais qu’il a toujours été, d’aussi loin qu’il s’en souvienne, friand de faucons. Lorsqu’on lui demande ce qui l’a attiré vers Finnigan, Davis réfléchit longtemps. “Ce qui m’a attiré”, dit-il, “depuis que je suis enfant, c’est que ce sont les créatures les plus parfaitement conçues. Juste absolument sublime.

Davis a formé Finnigan dans sa chambre, en utilisant une cagoule. Le capot a un effet d’amortissement, inhibant les réactions de stress de l’oiseau. Lentement, il réduisit le temps passé par Finnigan sous le capot, jusqu’à ce que la crécerelle apprenne à ne pas le craindre. Puis il l’initie au leurre, une longueur de ficelle attachée à une imitation d’oiseau de proie, que le fauconnier balance, pour stimuler le faucon. “J’ai été tellement captivé par l’ensemble du processus”, déclare Davis. “J’ai adoré être avec lui. Ce n’est pas seulement le lien que j’avais avec lui. Avec tous les prédateurs, vous avez un certain respect pour eux, qu’il s’agisse d’un lion, d’un tigre ou d’une panthère noire. Ils ont une majesté à leur sujet, étant à la tête de la chaîne alimentaire.

Vous ne pouvez pas dresser un faucon, pas vraiment. « Vous travaillez avec eux. Un faucon n’est pas comme un chien. Vous ne pouvez pas le dominer. C’est la relation la plus unique. Je n’ai jamais connu un tel lien entre les animaux et les humains. Le faucon apprend à tolérer l’humain et à ne pas avoir peur ; l’humain apprend à penser plus comme un faucon. Lorsque Rufus s’enfuit, par exemple, Davis doit réfléchir à l’endroit où il se trouvera. Il regarde le ciel; aux bâtiments adjacents. Un faucon s’abritera du vent, du soleil, en hauteur. C’est son pari le plus probable.

Lorsque Finnigan volait librement, ils descendaient sur les terrains de jeux de l’école avant le début des cours et passaient des heures ensemble. Ses camarades de classe ont commencé à l’appeler Casper. Leur premier travail ensemble était lors d’un banquet médiéval : Davis se promenait avec Finnigan sur son épaule. Plus tard, Davis a créé sa propre entreprise, à l’âge de 22 ans, après avoir utilisé avec succès sa distribution de faucons pèlerins pour se débarrasser d’une épidémie de pigeons dans une minoterie locale. Finnigan a vécu 15 ans. Vers la fin, il a cessé de pouvoir chasser. Ses yeux ont commencé à se fermer. Davis l’a enterré au château de Rockingham, près de l’endroit où il est né. “Quand Finnigan est mort,” dit-il, “c’était une clé.”

Maintenant, Davis a quatre oiseaux qu’il vole régulièrement. Il y a Socrate, un faucon pèlerin ; Seth, un faucon des prairies ; Rufus ; et Horace, également un faucon de Harris. Ils sont occupés toute l’année : en plus de travailler à Wimbledon, Davis fait fuir les oiseaux du terrain de cricket de Lord, de Canary Wharf, des stades de football et des aéroports britanniques. (Son travail dans les aéroports en particulier peut sauver des vies : les impacts d’oiseaux sont l’une des principales causes d’accidents d’aviation mortels dans le monde.) Davis était là pour les célébrations du jubilé de la reine, regardant la grande et bonne sortie de leurs véhicules depuis le toit voûté de Westminster. Une abbaye.

Il maintient cette pratique florissante, malgré l’empiètement des solutions technologiques, visant à éradiquer un art millénaire – la fauconnerie serait originaire de l’ancienne Mésopotamie, aujourd’hui l’Irak d’aujourd’hui, vers 2000 avant JC – et à la remplacer par des drones bon marché, ou battant cerfs-volants. Davis est cinglant à propos de telles innovations. “En fin de compte, ils ne fonctionnent pas”, dit-il depuis le toit de la terrasse de diffusion, alors qu’à côté de nous, les équipes installent les caméras et les lumières et les présentateurs répètent leurs pièces à la caméra. “Si vous faites constamment voler un drone sur un oiseau et qu’il ne l’attaque pas réellement, l’oiseau le rejette simplement. C’est tellement basique, et fondamental. Si ce n’est pas une menace pour eux, ils l’ignorent simplement.

Rufus le faucon
Le tout dans une matinée de travail… Rufus admire le ciel dégagé de Wimbledon. Photographie: Aaron Chown / PA

Au fur et à mesure que la matinée avance, Rufus se lasse. Il cesse de répondre aux commandes de Davis et passe plus de temps à se cacher dans l’ombre du court central. Sa tête fait des rotations à 180 degrés comme un arroseur sur une pelouse de banlieue, mais ses ailes restent immobiles. Lorsque la caille ne l’invoquera plus, Davis ramène Rufus à sa camionnette, où Seth crie de manière belliqueuse sur le siège du conducteur, à côté d’une fenêtre ouverte. Peu importe, de toute façon : leur travail est fait pour la journée.

Ils s’éloignent des lignes de parieurs, dont certains font la queue depuis avant l’aube pour regarder Novak Djokovic se rendre sur le court central cet après-midi-là. Plus tard dans la journée, l’actuel champion masculin lance le ballon dans un arc gracieux et planant. Un bruit sourd, un bruit sourd et un rugissement de la foule. En haut, les pigeons restent à l’écart. Ils savent mieux, et donc le jeu peut commencer.

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