Un scientifique de haut niveau coupe ses liens avec le laboratoire national après avoir invité un négationniste du climat à prendre la parole

Ben Santer, l’un des climatologues les plus connus au monde, a annoncé cette semaine qu’il rompait ses liens avec le Lawrence Livermore National Laboratory après que le centre de recherche fédéral a invité un négationniste du climat à donner un discours de livre ce jeudi.

Santer avait prévu de se retirer du laboratoire, où il a travaillé pendant 29 ans, en septembre, mais continuerait ses recherches atmosphériques primées à temps partiel et maintiendrait son affiliation.

Mais dans un article de blog publié lundi, la bourse MacArthur «Genius» destinataire a déclaré que son employeur n’avait pas «répondu de manière adéquate» aux préoccupations qu’il avait soulevées auprès du physicien hôte Steve Koonin pour parler de son nouveau livre, «Unsettled», qui sème le doute sur la réalité du réchauffement climatique causé par l’homme. Santer a déclaré que la décision d’autoriser Koonin, un professeur de l’Université de New York, à promouvoir sa polémique lors d’un événement de laboratoire officiel, était une trahison de la recherche menée là-bas pendant des décennies.

«La rédaction et la publication de cette déclaration peuvent être perçues par certains comme un acte de déloyauté. Je ne vois pas les choses de cette façon », a écrit Santer dans une déclaration publiée sur le site Web de l’Union of Concerned Scientists. «J’ai choisi de rester fidèle à la science du climat que nous pratiquons au LLNL depuis plus de trois décennies. Je n’ai pas l’intention de garder le silence tant que la crédibilité et l’intégrité de cette recherche sont remises en question. »

Koonin «n’est pas une voix faisant autorité sur la science du climat», a écrit Santer, notant que «les climatologues du laboratoire ont consacré leur carrière à mesurer, modéliser et comprendre les changements dans le système climatique. Le professeur Koonin ne l’a pas fait.


MediaNews Group / Orange County Register via Getty Images via Getty Images

Ben Santer, scientifique sur le changement climatique et l’atmosphère, au podium à droite, prend la parole lors d’une table ronde ouverte sur l’évolution et le changement climatique à l’Université Chapman.

La déclaration dramatique de Santer cette semaine met en évidence le pouvoir durable d’un mouvement politique imaginé dans les salles de conférence des sociétés de relations publiques de l’industrie des combustibles fossiles et rendu réel avec le même type de campagnes publicitaires qui ont évité la réglementation du tabagisme pendant des années après que les risques pour la santé aient été évidents . Co-auteur du rapport de 1996 du Groupe d’experts intergouvernemental des Nations Unies sur l’évolution du climat, Santer a écrit cette année-là que: «La balance des preuves suggère une influence humaine perceptible sur le climat mondial.» Ces mots ont fait de lui la cible d’une campagne de harcèlement qui comprenait tout, des menaces de mort à une enquête du Congrès sur le financement de sa recherche.

Les effets du changement climatique sont aujourd’hui visibles, et les solutions pour quasiment éliminer les combustibles fossiles – véhicules électriques, électricité renouvelable – sont moins chères et plus largement disponibles que jamais. Les sondages montrent qu’une large majorité d’Américains comprennent le rôle des humains dans la cause du changement climatique et soutiennent les politiques gouvernementales pour l’atténuer.

Les tactiques visant à retarder la transition des combustibles fossiles ont largement changé. Une université de Harvard étude publié la semaine dernière dans la revue One Earth a révélé qu’Exxon Mobil Corp. a modifié sa rhétorique sur le changement climatique ces dernières années pour se détourner des révisions systémiques et se concentrer plutôt sur les choix de mode de vie des individus.

En infirmant la conclusion même que les émissions provoquent le changement climatique, Koonin représente une approche plus traditionnelle du déni.

Physicien théoricien formé au Massachusetts Institute of Technology, Koonin, 69 ans, a passé cinq ans en tant que scientifique en chef du géant pétrolier BP avant de rejoindre le département de l’énergie de l’administration Obama en 2009. Après moins de trois ans, il est parti travailler pour un groupe de réflexion sur la sécurité nationale. avant d’accepter son poste actuel de directeur du Center for Urban Science and Progress de l’Université de New York.

Alors que la compréhension du public de la menace que le réchauffement climatique représente pour la société s’est accrue au cours de la dernière décennie, Koonin s’est transformé en un chouchou à contre-courant des médias de droite, publiant des diatribes de routine contre le lien prouvé entre les émissions de combustibles fossiles et le chauffage planétaire dans des pages notoirement sans faits qui défient les idéologies conservatrices.

En 2014, Koonin a fait valoir dans un Éditorial du Wall Street Journal que la science du climat n’était «pas encore assez mûre pour répondre utilement aux questions difficiles et importantes qui lui étaient posées». En 2017, il a attiré l’attention de l’administration Trump avec son appel à héberger un débat «équipe rouge-équipe bleue» sur le changement climatique, une proposition qui a suscité tant de critiques internes qu’elle n’a pas réussi à gagner du terrain au sein de la Maison Blanche. Son nouveau livre rassemblant bon nombre de ces mêmes points de discussion a reçu, de manière prévisible, des critiques élogieuses dans le New York Post et le Wall Street Journal.

Un pompier surveille l'avancée des flammes le long de la Western Divide Highway pendant l'incendie du complexe SQF le 14 septembre 202


David McNew via Getty Images

Un pompier surveille l’avancée des flammes le long de la Western Divide Highway pendant l’incendie du complexe SQF le 14 septembre 2020, près de Camp Nelson, en Californie. L’aggravation des incendies de forêt dans l’ouest des États-Unis est l’un des signes les plus visibles du réchauffement climatique.

Son passage de près de 30 mois dans l’administration Obama lui a accordé une crédibilité unique auprès des conservateurs, qui voient dans les convertis apparents à leur cause la preuve que le consensus scientifique sur le changement climatique est plus une conspiration mondiale qu’une réalité empirique. Michael Shellenberger, un écologiste devenu opposant au climat, est devenu un élément similaire dans l’univers politique de droite, apparaissant sur les podcasts Fox News et Heartland Institute pour renoncer à sa participation passée à ce qu’il appelle «l’alarmisme climatique» des scientifiques, comme E&E News a rapporté La semaine dernière.

Koonin n’a pas retourné une demande d’interview.

John Holdren, le conseiller scientifique en chef de l’administration Obama de 2009 à 2017, a hésité à l’idée que la science soit toujours «réglée», mais a averti que Koonin n’était pas engagé dans «le scepticisme sain et éclairé sur lequel toute la science s’épanouit», mais plutôt « un méli-mélo de données apparemment triées sur le volet et des incompréhensions apparentes de la science climatique actuelle. »

La propagation d’un tel scepticisme mal informé, a-t-il dit, «est une menace pour la compréhension du public et pour l’élaboration de politiques prudentes».

«Comme on pouvait s’y attendre, les opinions de Koonin ont reçu un accueil chaleureux de la part des défenseurs habituels de la complaisance face au changement climatique à Fox News et à la page éditoriale du Wall Street Journal», a-t-il écrit dans un éditorial publié lundi dans The Hill.

La cohérence avec laquelle Koonin a présenté les mêmes arguments largement démentis au cours des sept dernières années montre qu’il n’a «rien appris entre 2014 et 2021», a déclaré Susan Hassol, directrice de Climate Communication, une organisation à but non lucratif qui aide les scientifiques à traduire la science du climat dans un langage simple. .

«Quelqu’un qui ne peut pas mettre à jour sa réflexion avec de nouvelles informations et une nouvelle compréhension ne se comporte pas comme un scientifique», a déclaré Hassol. «Koonin n’est pas un climatologue. C’est un physicien théoricien. Il n’a jamais publié un seul article évalué par des pairs sur la science du climat.

Pour un laboratoire national «inviter quelqu’un qui n’est même pas dans ce domaine et qui n’a jamais publié dans ce domaine et ne fait que diffuser ses idées dans les médias de droite est absurde», a-t-elle ajouté.

Mais ce qui manque à Koonin en matière de sciences du climat, il le compense dans les relations politiques. En 2012, il était nommé au conseil d’administration indépendant de Lawrence Livermore National Security LLC, une société contractante qui travaille sur les questions de sécurité nucléaire pour le laboratoire éponyme. Il continue de remplir ce rôle aujourd’hui, selon le laboratoire site Internet.

Quelqu’un qui ne peut pas mettre à jour sa réflexion avec de nouvelles informations et une nouvelle compréhension ne se comporte pas comme un scientifique.
Susan Hassol, directrice de la communication climatique

C’est Brad Roberts, le Centre de recherche sur la sécurité mondiale du Lawrence Livermore National Laboratory, qui a invité Koonin à prendre la parole, une source ayant connaissance de la conférence confirmée au -. Ni Roberts ni les porte-parole du laboratoire n’ont répondu aux questions envoyées par courrier électronique et aux demandes d’entrevue envoyées mardi matin. Mais un porte-parole du laboratoire a défendu le discours de Koonin sur le site d’informations environnementales Earther lundi: «Des avis techniques divergents font partie du processus scientifique.»

«Tout au long de son histoire, le Lab a invité des conférenciers invités dont les opinions diffèrent de celles du Lab et de son personnel. Cela ne signifie pas que le Lab approuve ces opinions », a déclaré le porte-parole. «Le laboratoire a une longue et remarquable histoire dans le domaine de la recherche révolutionnaire sur le climat – le laboratoire continue de progresser et de soutenir cette recherche.»

Des opinions divergentes sont une chose. Mais Donald Wuebbles, un scientifique atmosphérique de l’Université de l’Illinois qui a passé 20 ans au Lawrence Livermore National Laboratory et a travaillé avec Santer et Koonin, a déclaré que c’était une question de faits.

«Koonin a eu de nombreuses occasions de mener une discussion légitime sur la science dans le domaine scientifique. Il ne ferait jamais ça », a déclaré Wuebbles. «Au lieu de cela, il a pris des photos de ce que nous recherchions dans le Wall Street Journal. Je pense que Steve Koonin se soucie surtout de Steve Koonin et ne se soucie pas du monde.

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