Une mission spatiale euro-japonaise aperçoit Mercure pour la première fois

BERLIN — Un vaisseau spatial conjoint euro-japonais a eu son premier aperçu de Mercure alors qu’il passait par la planète la plus interne du système solaire alors qu’il était en mission pour mettre deux sondes en orbite en 2025.

La mission BepiColombo a effectué le premier des six survols de Mercure à 23h34 GMT (19h34 HNE) vendredi, en utilisant la gravité de la planète pour ralentir le vaisseau spatial.

Après avoir survolé Mercure à des altitudes inférieures à 200 kilomètres (125 miles), le vaisseau spatial a pris une photo en noir et blanc à basse résolution avec l’une de ses caméras de surveillance avant de repartir.

L’Agence spatiale européenne a déclaré que l’image capturée montre les caractéristiques de l’hémisphère nord et de Mercure, parmi lesquelles le cratère Lermontov de 166 kilomètres de large (103 miles de large).

La mission conjointe de l’agence européenne et de l’Agence japonaise d’exploration aérospatiale a été lancée en 2018, survolant une fois la Terre et deux fois Vénus lors de son voyage vers la plus petite planète du système solaire.

Cinq autres survols sont nécessaires avant que BepiColombo ne soit suffisamment ralenti pour libérer le Mercury Planetary Orbiter de l’ESA et le Mercury Magnetospheric Orbiter de la JAXA. Les deux sondes étudieront le noyau et les processus de Mercure à sa surface, ainsi que sa sphère magnétique.

La mission porte le nom du scientifique italien Giuseppe ‘Bepi’ Colombo, qui a contribué au développement de la manœuvre d’assistance gravitationnelle que le Mariner 10 de la NASA a utilisé pour la première fois lorsqu’il s’est envolé pour Mercure en 1974.

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