Une nouvelle étude montre que les températures plus chaudes et les augmentations pendant l’été compensent les facteurs négatifs, stabilisant les tendances de reproduction

En grande partie à cause de la diminution des colonies hivernales bien médiatisée au Mexique et en Californie, on pense depuis longtemps que les papillons monarques en Amérique du Nord sont en déclin en raison de la diminution de l’habitat estival. Des recherches antérieures sur les papillons montrent que la taille des colonies de monarques hivernants a diminué sur plusieurs décennies. Mais ce qui se passe lorsque les monarques se reproduisent en été est moins clair.

Dans une nouvelle étude publiée dans Biologie du changement global, l’auteur principal Michael Crossley, professeur adjoint et entomologiste agricole à l’Université du Delaware, et ses collaborateurs ont examiné les tendances de la reproduction des monarques dans toute leur aire de répartition et ont découvert qu’il existe des régions locales de déclin, mais aussi des régions d’augmentation. Lorsque l’on considère l’ensemble de l’aire de répartition de l’espèce, il n’y a pas eu de déclin global et, en fait, même une légère augmentation de l’abondance.

“La raison pour laquelle nous avons fait cette recherche est que les colonies de monarques sont en déclin”, a déclaré Crossley. “Jusqu’à présent, il y avait de réelles craintes que le monarque soit en difficulté.”

Les résultats de l’étude suggèrent que la croissance démographique en été compense les pertes en hiver. De plus, les résultats indiquent que l’évolution des variables environnementales a des effets compensatoires sur les décès et la reproduction.

Les trois plus grands pays d’Amérique du Nord ont plus en commun que de jouer les hôtes en 2026 du plus grand spectacle de football – la Coupe du monde de la FIFA. La perception du déclin des monarques avait incité le US Fish and Wildlife Service à déterminer si l’espèce justifiait un niveau de protection plus élevé. L’agence équivalente du Canada envisage fortement d’inscrire les monarques comme une espèce en voie de disparition en raison du déclin au Mexique.

Au fur et à mesure que les chercheurs analysaient les données, des modèles ont émergé et étaient spécifiques à l’emplacement. Certaines parties du nord-est des États-Unis et certaines parties du Midwest ont révélé des déclins de population. Le sud-est et le nord-ouest des États-Unis sont restés inchangés ou en augmentation, ce qui donne une tendance globale légèrement positive dans l’ensemble de l’aire de répartition de l’espèce. Les monarques de Floride semblent se porter exceptionnellement bien.

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“Notre question était : ‘Les monarques sont-ils en déclin dans leur aire de reproduction ?’ Le message clé à retenir était oui, les monarques sont en déclin dans certains endroits, mais augmentent dans d’autres endroits », a déclaré Crossley, qui mène des recherches et enseigne au Département d’entomologie et d’écologie de la faune de l’UD. “Il n’y a pas de tendance constante à long terme.”

Alors comment est-ce possible ? Près des champs agricoles qui utilisent du glyphosate, qui est utilisé dans des produits tels que le Roundup, les sites comptaient généralement moins de monarques. Cet événement était particulièrement évident dans le haut Midwest – la ceinture de maïs et de soja. Les chercheurs ont également trouvé des effets positifs de la température, qui augmente généralement plus rapidement dans les latitudes nord, ce qui semble contrebalancer les effets du glyphosate.

“Ces deux effets semblent s’annuler, en particulier dans le haut Midwest”, a déclaré Crossley.

Crossley soutient que les différentes tendances dans ces endroits sont liées à l’environnement.

“Par exemple, il y a maintenant des populations qui hiverneront en Californie, en Floride ou même dans le sud de la Géorgie parce que c’est devenu plus faisable avec l’augmentation des températures hivernales”, a déclaré Crossley. “Nous verrons peut-être moins de migrants parce que les monarques se portent bien, restent en Floride et ne rejoignent pas la migration.”

Étant donné que l’accélération du changement climatique peut entraîner des menaces croissantes, Crossley a mis en garde contre la complaisance.

L’ensemble de données utilisé par les chercheurs a été rendu possible par la North American Butterfly Association et des milliers de citoyens scientifiques – bénévoles et passionnés de papillons – qui ont collecté des comptages de papillons au cours des 25 dernières années sur plus de 400 sites à travers le continent.

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Une autre conclusion de l’étude est que d’autres espèces de papillons sont confrontées à un plus grand péril que les monarques. Les auteurs affirment que certains de ces papillons – comme l’hespérie de Poweshiek (dans le haut Midwest), le Florida leafwing (dans l’extrême sud de la Floride) et le cuivre Hermes (dans l’extrême sud de la Californie) – méritent plus d’attention. Bien que les monarques soient les plus populaires auprès du grand public, ils sont loin d’être le seul type de papillon. La North American Butterfly Association observe plus de 450 espèces. Bien qu’il soit confronté à un déclin global de sa population, le monarque se porte relativement bien ; 320 espèces font face à des pertes de population plus importantes.

“Il semble que les monarques reproducteurs en Amérique du Nord ne soient pas en difficulté malgré le déclin des colonies hivernales”, a déclaré Crossley. “Cela pourrait conduire à plusieurs explications sur la raison pour laquelle il existe une déconnexion entre les nombres dans l’aire de reproduction et les nombres dans les sites d’hivernage.”

Le voyage éprouvant

Les résultats montrent que les monarques se reproduisent en grand nombre. Ensuite, les insectes se rendent dans des endroits comme le Mexique pour passer l’hiver, mais ces colonies diminuent généralement en taille. Alors, qu’est-ce qui entrave le voyage vers le sud vers les colonies d’hiver ? Le co-auteur de l’étude, Andy Davis de l’Université de Géorgie, a enquêté sur les parasites des monarques et a découvert qu’un parasite protozoaire, Ophryocystis elektroscirrha (OE), est en augmentation et pourrait affecter le succès de la migration automnale. Comme l’a décrit Davis, faire ce voyage avec des parasites en remorque équivaut à courir un marathon avec la grippe. Et le kilométrage total des monarques, qui se situe entre 1 200 et 2 800 miles, éclipse de loin la marque humaine de 26,2 miles pour un marathon.

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“Beaucoup de monarques ne feront pas ce voyage vers le sud s’ils sont infectés”, a déclaré Crossley. “Une façon de concilier la déconnexion [between breeding numbers and overwinter numbers] c’est-à-dire, eh bien, peut-être que les monarques ont une capacité incroyable à rebondir chaque printemps et chaque été à partir de tailles hivernantes relativement petites. Et le déclin se produit pendant cette migration vers le sud.”

Outre les parasites, d’autres facteurs affectent la migration des monarques. Le changement climatique rend le voyage vers le sud plus chaud et plus sec, ce qui rend le voyage prolongé plus ardu pour ces petites créatures. De plus, de nombreux papillons utilisent certaines vallées comme voies de migration, qui sont malheureusement le long des autoroutes. Les voitures et les camions se heurtent simplement aux insectes emblématiques, ce que Crossley souligne pourrait potentiellement être modifié.

“Pour d’autres types d’espèces, les autorités réduisent les limites de vitesse ou redirigent la circulation à certaines périodes de l’année, afin que ces animaux puissent traverser la route”, a déclaré Crossley.

Enfin, lorsque vous faites un long voyage, vous vous arrêtez toujours pour manger un morceau, n’est-ce pas ? Les monarques se nourrissent de nectar. La perte d’habitat et de ressources en nectar signifie que davantage de papillons manquent d’énergie pour voler vers le sud. La personne moyenne peut agir par elle-même et planter des verges d’or, des asters et des tournesols vivaces indigènes à floraison automnale pour alimenter les monarques.

“Nous ne pouvons certainement pas nous tromper en créant plus d’habitats pour les insectes. Que ce soit les humains ou les animaux, nous pourrions tous en utiliser plus”, a déclaré Crossley. “Nous pouvons le faire avec des plantes indigènes directement dans notre propre arrière-cour.”

L’article a été co-écrit par Davis et William Snyder de l’Université de Géorgie; Timothy Meehan, de la Société nationale Audubon ; Matthew Moran, du Hendrix College; et Jeffrey Glassberg, de l’Université Rice et de la North American Butterfly Association.

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