Yellowstone se réchauffe à son rythme le plus rapide en 1250 ans

Les étés dans le premier et le plus ancien parc national du pays se réchauffent rapidement, selon de nouvelles recherches. Au cours des deux dernières décennies, le parc national de Yellowstone s’est réchauffé à son rythme le plus intense depuis au moins 1250 ans.

L’année 2016 a été la plus chaude que la région ait connue depuis 770.

L’étude, publiée dans la revue Lettres de recherche géophysique, a utilisé les données des anneaux d’arbres pour reconstruire plus d’un millénaire de températures estivales dans la région de Yellowstone. Les anneaux d’arbre peuvent fournir une variété d’informations sur le climat et les conditions météorologiques qu’un arbre a connu au cours de sa vie.

Dirigés par Karen Heeter de l’Université de l’Idaho à Moscou, les chercheurs ont collecté des échantillons d’épinettes Engelmann vivantes et fossilisées dans le nord-ouest du Wyoming, y compris des arbres à l’intérieur du parc national de Yellowstone et dans la forêt nationale de Shoshone à proximité. Certains échantillons avaient plus de mille ans.

Les échantillons ont aidé les scientifiques à construire une chronologie du climat de Yellowstone, en se concentrant sur les températures d’août – la période la plus chaude de l’année.

Ils ont utilisé un type particulier d’analyse appelé «intensité bleue», une méthode relativement nouvelle qui mesure la quantité de lumière bleue réfléchie par les cernes des arbres. Cette méthode aide les scientifiques à déterminer la densité des cernes des arbres, une caractéristique étroitement corrélée aux températures estivales que l’arbre a connues de son vivant.

C’est l’un des rares enregistrements de cernes en Amérique du Nord à ce jour, disent les scientifiques. La plupart des autres ne remontent qu’à quelques centaines d’années.

Yellowstone a connu des hauts et des bas au cours du dernier millénaire, ont-ils constaté, y compris des périodes de réchauffement et de refroidissement. Mais le récent changement climatique causé par l’homme a eu des conséquences sans précédent. Le réchauffement le plus intense de la région s’est produit depuis 2000.

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Pourtant, il y a des leçons à tirer du passé. Les chercheurs ont découvert que d’autres périodes chaudes importantes de l’histoire de Yellowstone ont coïncidé avec de graves catastrophes liées au climat.

1988, par exemple, a été la quatrième année la plus chaude du record. C’était aussi anormalement sec. Cette année-là, une série d’incendies de forêt catastrophiques a balayé le parc, brûlant près de 800 000 acres de terre.

La cinquième période la plus chaude du record, qui s’étend de 1931 à 1940, coïncide avec l’extrême sécheresse de l’ère du Dust Bowl.

Les scientifiques ont averti que la poursuite du changement climatique dans la région de Yellowstone, et dans l’ouest des États-Unis plus largement, pourrait augmenter la probabilité de sécheresses graves et le risque de grands incendies de forêt. Le taux actuel de réchauffement soulève des inquiétudes sur le fait que le parc pourrait déjà être sur la bonne voie pour des changements spectaculaires dans les décennies à venir, notent les chercheurs.

«Le taux de chaleur sur une période de temps relativement courte est alarmant et a des implications importantes pour la santé et le fonctionnement des écosystèmes», a déclaré Heeter dans un communiqué.

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