Comment briser le blocus russe des ports ukrainiens de la mer Noire

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Lorsque j’étais officier des opérations sur un destroyer lance-missiles Aegis à la fin des années 1980, on nous a confié une mission dans le golfe Persique. Les Iraniens, au milieu de la soi-disant guerre des pétroliers avec l’Irak, tentaient de fermer le détroit vital d’Ormuz.

Le reste du monde avait besoin de maintenir le pétrole en circulation et a choisi une solution assez dramatique : escorter des convois de pétroliers, battant pavillon américain, à l’intérieur et à l’extérieur de la voie navigable étanche. Appelée Opération Earnest Will, elle a été la plupart du temps couronnée de succès, allant de l’été chaud de 1987 à l’automne 1988. (Certes, il y a eu une grande tragédie pendant cette période, la destruction d’un avion de ligne iranien avec 290 personnes tuées.)

Earnest Will a fait couler le pétrole et a enlevé l’influence des Iraniens. Mon croiseur, le Valley Forge, a été déployé avec succès et la mission a eu un impact important sur la géopolitique mondiale et l’approvisionnement énergétique.

Alors que le monde fait face à des pénuries alimentaires en raison du blocus illégal de l’Ukraine par la Russie, les États-Unis et leurs alliés devraient envisager une réponse similaire.

L’Ukraine fournit une part importante du blé mondial (environ 7 % des exportations mondiales), de l’huile de tournesol et d’autres produits agricoles essentiels. Les actions de la Russie sont non seulement illégales au regard du droit international, mais pourraient bien provoquer la famine au Moyen-Orient et en Afrique du Nord – des points chauds déjà instables.

Le président russe Vladimir Poutine a le contrôle maritime du nord de la mer Noire parce que sa flotte, avec plus de deux douzaines de navires de combat importants, est de loin la plus puissante de la région. Avec 25 000 marins et environ 40 navires de guerre de surface et sept sous-marins, la flotte est formidable même après la perte de son énorme navire amiral de classe Slava, le Moskva, suite à une frappe de missiles de croisière ukrainiens en avril.

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Alors que la Turquie, la Roumanie et la Bulgarie, alliées de l’Organisation du Traité de l’Atlantique Nord, disposent de forces compétentes en mer Noire, l’Ukraine n’a pratiquement plus de marine pour défier le blocus russe. Les forces russes sont déployées le long de ses côtes et sont en mesure d’étouffer l’économie, avec pour effet secondaire d’empêcher les produits agricoles d’atteindre les marchés auxquels ils sont destinés.

Moscou utilise une stratégie qui rappelle celle employée par l’armée de l’Union contre le Sud agraire pendant la guerre civile américaine. Appelée le plan Anaconda, du nom du serpent qui étouffe ses victimes à mort, la partie maritime prive la Confédération de devises fortes en empêchant l’exportation de coton. Plusieurs pays européens ont contesté le blocus maritime, en vain.

Poutine retire une page du livre de jeu de Lincoln, et cela a un effet. Les Russes ont maintenant proposé des négociations pour autoriser l’expédition de céréales en échange d’une levée des sanctions occidentales, ce que les États-Unis et leurs alliés n’accepteront pas.

Ce qui nous amène à l’idée de briser le blocus en escortant des navires marchands. Le premier défi est le plus évident : qui fera l’escorte ? Cela pourrait être fait sous les auspices des Nations Unies, par l’OTAN ou par une coalition de nations prêtes à entreprendre ce qui sera une mission provocatrice et dangereuse.

L’approche la plus probable serait la dernière, menée par les États-Unis et comprenant probablement le Royaume-Uni et la France, et peut-être les pays de la mer Noire, la Turquie, la Roumanie et la Bulgarie.

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Un deuxième défi sera le déminage, car les Ukrainiens et les Russes les ont utilisés pour essayer de contrôler les mers le long de la côte ukrainienne. L’OTAN dispose d’une force permanente de dragueurs de mines précisément dans ce but. Cette flottille opère sous le commandement de l’un de mes successeurs en tant que commandant suprême allié, le général Tod Wolters.

Troisièmement, les nations qui imposent un blocus devraient travailler avec les principaux pays expéditeurs et les marchands internationaux qui transportent et possèdent le grain et d’autres produits. Cela pourrait être organisé par l’Organisation maritime internationale, dont le siège est à Londres. Faisant partie de l’ONU, l’OMI a joué un rôle similaire dans l’organisation de réponses internationales à la piraterie au large des côtes africaines lorsque j’étais commandant de l’OTAN.

Cela nécessitera probablement également que certains des navires marchands soient re-pavillonnés à la nationalité des pays participant à l’opération, comme les États-Unis l’ont fait dans le Golfe.

Enfin, il y a la tâche d’informer la Russie du plan et de s’assurer qu’elle comprend que la coalition qui mène l’opération ne tolérera aucune ingérence – mais n’a pas non plus envie d’entrer en combat avec la flotte russe de la mer Noire. Moscou fera probablement des fanfaronnades, mais l’idée qu’il attaque des navires de guerre de l’OTAN dans les eaux internationales est faible. Si, contre toute attente, les Russes faisaient quelque chose de stupide, cela se heurterait à un recours proportionnel à la force.

Nous avons atteint un point crucial : les expéditions de céréales sont coupées, l’économie ukrainienne est dévastée et la crise alimentaire à venir doit être évitée. Les alliés démocratiques devraient explorer une approche de type Operation Earnest Will. Permettre simplement à Poutine de se débrouiller en haute mer ne peut pas continuer.

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Cette colonne ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires.

James Stavridis est un chroniqueur de Bloomberg Opinion. Amiral à la retraite de la marine américaine, ancien commandant suprême des forces alliées de l’OTAN et doyen émérite de la Fletcher School of Law and Diplomacy de l’Université Tufts, il est vice-président des affaires mondiales du groupe Carlyle.

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