La production iranienne de combustible nucléaire chute après l’explosion de Natanz

La production iranienne de combustible nucléaire a plongé ces dernières semaines, a rapporté lundi l’agence atomique des Nations Unies, à la suite du sabotage présumé de sa principale installation nucléaire en avril que Téhéran a imputé à Israël.

La baisse de production, détaillée dans le rapport confidentiel de l’Agence internationale de l’énergie atomique diffusé lundi, donne le premier aperçu de fond de l’impact de l’incident, qui a coupé l’alimentation électrique de Natanz et détruit potentiellement des centaines de centrifugeuses, des machines qui enrichissent l’uranium.

Israël a refusé de commenter l’incident, l’un des nombreux survenus dans les installations nucléaires iraniennes au cours des 18 derniers mois. Téhéran a accusé Israël au moment d’orchestrer l’attaque pour saper le début des pourparlers à Vienne entre l’Iran et les États-Unis visant à rétablir l’accord nucléaire de 2015.

La production iranienne d’uranium enrichi est tombée à environ 273 kilogrammes au cours des trois mois se terminant le 22 mai, soit un peu plus de la moitié des 525 kilogrammes du trimestre précédent. L’incident de Natanz s’est produit le 11 avril, à la moitié de la période considérée.

Le stock total de l’Iran est désormais estimé à environ 3241 kilogrammes, soit environ 16 fois plus que le stock autorisé dans l’accord de 2015. Les experts affirment que cette quantité est probablement suffisante en matière nucléaire, si elle est purifiée à un niveau de qualité militaire, pour jusqu’à trois armes nucléaires.

L’Iran a répondu à l’incident de Natanz en commençant à produire de l’uranium enrichi à 60% pour la première fois, un niveau proche de la qualité des armes, et en disant qu’il installerait des centrifugeuses plus avancées sur le site.

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Dans son rapport, l’AIEA a déclaré que l’Iran n’avait produit que 2,4 kilogrammes d’uranium enrichi à 60%. Son stock d’uranium enrichi à 20% atteignait 63 kilogrammes. Le reste est un matériau faiblement enrichi.

Au moment de l’incident de Natanz, l’Iran a minimisé les dommages causés. Ali Akbar Salehi, le chef de l’agence atomique iranienne, a déclaré que la production d’uranium enrichi du pays progressait vigoureusement. L’Iran a également introduit des centrifugeuses plus avancées, ce qui augmenterait sa vitesse de production.

Certains responsables israéliens et occidentaux ont cependant déclaré que l’incident avait peut-être sérieusement entamé la production à moyen terme de l’Iran, maintenant potentiellement les capacités d’enrichissement de l’Iran à des niveaux inférieurs pendant une grande partie de cette année. Il y a des doutes sur l’efficacité des machines que l’Iran utilise pour remplacer les centrifugeuses endommagées.

La semaine dernière, le directeur général de l’AIEA, Rafael Grossi, a qualifié l’élargissement du programme nucléaire de l’Iran de «très préoccupant», affirmant que seuls les pays producteurs d’armes nucléaires enrichissaient de l’uranium à 60%.

Des responsables de l’administration Biden ont déclaré que l’avancée du programme nucléaire iranien soulignait la nécessité de rétablir l’accord de 2015, qui imposait des restrictions strictes mais temporaires aux activités nucléaires de l’Iran.

L’Iran a levé son stock d’uranium au-dessus des niveaux autorisés de l’accord de 2015 en juillet 2019, répondant tardivement à la décision de l’administration Trump de quitter l’accord et d’imposer des sanctions à Téhéran.

Les responsables occidentaux disent que l’accumulation nucléaire de l’Iran a été conçue pour faire pression sur l’administration Biden pour qu’elle lève les sanctions et rétablisse l’accord de 2015 aux conditions de l’Iran. Le président Biden a fait du retour à l’accord un objectif de politique étrangère.

Les pourparlers ont commencé en avril sur la voie du retour des États-Unis et de l’Iran à l’accord. Les discussions ont traîné au-delà de la date butoir de la mi-mai, sans encore aucun accord sur les sanctions que les États-Unis maintiendraient en place et sur les mesures que Téhéran prendrait pour retirer son programme nucléaire.

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Lundi, le négociateur en chef de l’Iran lors des pourparlers, Abbas Araghchi, a déclaré que les parties, qui comprennent les États-Unis, l’Iran, la Russie, la Grande-Bretagne, la France et l’Allemagne, pourraient bientôt interrompre les négociations pour se consulter dans les capitales, un point de vue partagé par de hauts diplomates occidentaux.

Les inquiétudes grandissent quant au fait qu’à moins de trois semaines des élections présidentielles iraniennes, les pourparlers pourraient bientôt être suspendus.

Dans un rapport distinct publié lundi, l’AIEA a critiqué le manque de coopération de l’Iran pour expliquer la découverte par l’agence de matières nucléaires non déclarées à plusieurs endroits en Iran depuis l’automne 2019.

La question pourrait conduire à de nouvelles tensions entre l’Iran et l’agence même si l’accord nucléaire est rétabli. Les détracteurs de l’accord affirment que le matériel non déclaré fait partie d’une série de preuves suggérant que l’Iran n’a pas fermé ses options d’armes nucléaires et a conservé le matériel, les documents et l’équipement générés par des travaux antérieurs.

L’agence a déclaré que l’Iran n’avait fourni aucune réponse réelle étayée par des documents à l’une de ses questions sur le matériel.

« Le manque de progrès dans la clarification des questions de l’Agence … affecte gravement la capacité de l’Agence à fournir l’assurance de la nature pacifique du programme nucléaire iranien », a déclaré l’agence.

Écrire à Laurence Norman à [email protected]

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