Une Batmobile, un shérif de la Bay Area et appelle à rendre des comptes

La Californie est jonchée de gens qui ont un différend légitime avec un shérif élu.

Les personnes qui ont eu un parent tué par des députés, par exemple, et qui ne peuvent obtenir aucune réponse sur ce qui s’est passé parce qu’un shérif refuse d’être transparent sur l’enquête interne du ministère.

Ou des personnes qui ont déposé une plainte pour avoir été détenues à tort ou malmenées par un adjoint pour n’entendre rien en retour parce qu’un shérif résiste à la surveillance.

C’est déjà assez grave pour ceux d’entre nous qui vivent ici, comme peuvent en témoigner tous ceux qui ont eu affaire au shérif du comté de Los Angeles, Alex Villanueva. Mais maintenant, l’incapacité de la Californie à dissuader les comportements douteux de ses shérifs affecte même les habitants d’autres États.

Plus précisément, un pasteur à la voix douce de l’Indiana nommé Mark Racop.

Il a été pris au piège d’une enquête criminelle ridicule sur une Batmobile lancée par le shérif sortant du comté de San Mateo, Carlos Bolanos, à la demande de l’un de ses plus riches donateurs de campagne.

En juillet, Racop a ouvert la porte du magasin, Fiberglass Freaks, où il construit des Batmobiles sous licence officielle datant de 1966 depuis plus d’une décennie, pour trouver non pas un mais quatre membres du département du shérif du comté de San Mateo debout à l’extérieur avec des mandats. .

Ils étaient là dans le petit Logansport, Ind. – à des milliers de kilomètres de leur juridiction, à mi-chemin entre Chicago et Indianapolis, avec les contribuables payant la facture – sur les ordres de Bolanos.

Quelques semaines plus tôt, l’agent immobilier de la région de la baie, Sam Anagnostou, qui, par l’intermédiaire de sa société, avait fait don de 1 000 dollars à la candidature de réélection finalement infructueuse de Bolanos, avait approché le shérif à propos de Racop.

En 2017, Anagnostou avait commandé une Batmobile personnalisée de 210 000 $ à Fiberglass Freaks, dans l’espoir que Racop la termine en 2018.

Mais des retards se sont produits. La pandémie s’est produite. Et Anagnostou n’a rien payé pendant près de neuf mois. Entre-temps, Racop – respectant les règles énoncées dans le contrat de vente concernant les paiements manqués – a fait passer un autre client devant Anagnostou.

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En 2021, Anagnostou était devenu si impatient et si en colère qu’il a essayé de demander à son service de police local d’Atherton d’enquêter et de persuader le bureau du procureur du comté de San Mateo de porter plainte contre Racop. Pas de chance. Puis il a tenté de déposer une plainte en Californie, alléguant une fraude. Pas de chance là non plus. Le juge a décidé que l’Indiana serait le lieu approprié pour entendre l’affaire.

Bolanos était le dernier espoir d’Anagnostou.

“À une époque où les forces de l’ordre sont assiégées, il semble que cela n’ait pas été très bien pensé”, m’a dit le superviseur du comté de San Mateo, Don Horsley. «Ce que nous essayons de faire – ce que nous devrions essayer de faire – est d’établir notre crédibilité auprès des gens, pas de faire des choses qui ressemblent à des faveurs. Et c’est un peu, malheureusement, à quoi cela ressemble.

En effet, l’optique est si mauvaise que le conseil de surveillance a été inondé d’appels et de courriels d’électeurs en colère.

En conséquence, le comté a demandé au bureau du procureur général de Californie d’enquêter sur ce qui s’était passé. Et samedi, le comté a retenu les services de la juge à la retraite de la Cour supérieure Winifred Y. Smith pour lancer une nouvelle enquête.

“Ce que nous pouvons faire est extrêmement limité”, a déclaré Horsley, qui a été shérif pendant 14 ans. “C’est la Constitution californienne. Le shérif est un officier élu. Nous ne pouvons pas les démettre de leurs fonctions. Et nous ne reviendrions pas non plus sur un incident en particulier, mais c’est un sacré incident.

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Divulgation complète : je connais Racop. Eh bien, Marc.

Je l’ai rencontré il y a environ six ans, lorsqu’il a célébré le mariage de deux amis de longue date, Dawn et Jeff. C’est un gars geek dont l’amour pour Batman a commencé quand il était enfant. Il voulait légitimement être le Chevalier noir quand il a grandi et, bien qu’il ne porte pas régulièrement de capuchon et de cape, aime crier : “À la Batmobile !”

Franchement, je n’avais pas pensé à Mark depuis des années. Puis, il y a quelques jours, Dawn m’a réveillé en marmonnant et en louchant sur une publication Facebook sur son téléphone.

Un membre du département du shérif du comté de San Mateo inspecte une Batmobile chez Fiberglass Freaks.

(Marc Racop)

“Mark s’est fait piéger par des shérifs californiens.”

“Quoi?”

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« Shérifs de Californie ! »

Je dois mentionner que cette conversation s’est déroulée à Las Vegas, à la première heure du matin après la célébration de mon anniversaire. Eh bien, c’était peut-être dans l’après-midi. C’est parfois difficile à dire à Vegas. Mais Dawn a courageusement avancé, relayant l’histoire sauvage et alambiquée de Mark – rapportée pour la première fois par KGO-TV à San Francisco.

J’avais besoin d’en savoir plus. J’ai donc appelé Mark.

Il était toujours indigné et déconcerté par ce qui s’était passé. Il m’a raconté comment les membres du département du shérif du comté de San Mateo, accompagnés d’un adjoint du département du shérif du comté de Cass, dans l’Indiana, ont refusé de le laisser appeler un avocat et l’ont traité comme un criminel.

Un porte-parole de Bolanos n’a pas renvoyé de demande de commentaire.

“Ils n’arrêtaient pas de dire qu’ils allaient probablement m’arrêter”, m’a dit Mark, “et qu’ils allaient probablement m’extrader vers la Californie.”

Il s’avère que l’équipe de quatre personnes avait un mandat, non seulement pour rechercher dans Fiberglass Freaks des enregistrements sur la Batmobile commandée par Anagnostou, mais aussi pour arrêter Mark et le ramener dans le comté de San Mateo.

Mark ne le savait pas alors, mais il avait été inculpé de deux crimes, dont celui d’escroquerie. Depuis, il a dû engager un avocat en Californie “à 695 dollars de l’heure avec un énorme acompte” – et le faire avec un compte bancaire gelé.

Comté de San Mateo Dist. Atty. Steve Wagstaffe a expliqué que, pendant qu’il était en congé, les procureurs pensaient qu’il y avait suffisamment de preuves pour montrer que Mark “avait fait une promesse qui ne pouvait pas être tenue” à propos de la Batmobile.

“Les preuves ont été soumises à trois juges différents ici dans le comté de San Mateo, aux premiers mandats de perquisition et au dernier pour le mandat d’arrêt et ils ont tous dit oui, il y a des motifs raisonnables de croire qu’un crime a été commis”, a-t-il déclaré.

Pourtant, compte tenu du contrecoup – sans parler des spéculations, puisque la société d’Anagnostou a également fait un don à la campagne du procureur de district – Wagstaffe a reculé.

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Il a juré d’examiner l’affaire de plus près et d’obtenir la version de l’histoire de Mark. Il a déjà retardé une ordonnance du 19 août de comparaître devant le tribunal du comté de San Mateo.

“Je pense que nous avons besoin de beaucoup plus quand vous avez une victime, une riche victime, qui dépense quelques centaines de milliers de dollars pour construire une Batmobile”, m’a dit Wagstaffe. « Cela donne une certaine image à un jury. Je pense qu’un jury composé de nos citoyens exigerait des preuves très claires qu’une fraude a eu lieu.

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Des histoires comme celle de Racop expliquent exactement pourquoi une mesure électorale à venir dans le comté de Los Angeles est si importante.

Les électeurs décideront s’il convient de modifier la charte du comté pour permettre au conseil de surveillance du comté de LA de retirer un shérif de ses fonctions. Pour ce faire, au moins quatre des cinq superviseurs devraient convenir qu’il n’est plus apte à servir.

C’est une option disponible pour tous les comtés de Californie, y compris le comté de San Mateo.

Bien sûr, la mesure du scrutin du comté de LA découle de la bataille publique de longue date des superviseurs avec Villanueva. Mais il y a des shérifs partout en Californie qui testent et abusent effrontément de la confiance du public sans aucune responsabilité réelle entre les élections, comme l’illustre le gâchis du comté de San Mateo.

Et contrairement à Racop, dont le cas a attiré l’attention des médias nationaux, la plupart des Californiens perdent leurs combats avec les shérifs, une réalité qui ne fait que renforcer la profonde méfiance entre les forces de l’ordre et les communautés pauvres de couleur.

«Je suis le gars qui va dans les restaurants et je regarde les policiers, je regarde les adjoints du shérif et je dis: ‘Merci beaucoup pour votre service. Je vous remercie et j’espère que vous passerez une bonne soirée. C’est moi », a déclaré Racop.

Maintenant, il a du mal à dormir et à manger. Il a des problèmes cardiaques. Il est stressé.

“J’ai le SSPT quand je vois le véhicule d’un shérif”, a déclaré Racop. « Donc ce n’est pas bon. Ce n’est pas bien, tu sais ?

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