La victime du crash avait posté des vidéos en Tesla sur le pilote automatique

LOS ANGELES – Le conducteur d’une Tesla impliqué dans un accident mortel qui, selon les autorités routières californiennes, aurait pu opérer sur Autopilot a publié des vidéos sur les réseaux sociaux de lui-même roulant dans le véhicule sans les mains sur le volant ou le pied sur la pédale.

L’accident du 5 mai à Fontana, une ville à 80 kilomètres à l’est de Los Angeles, fait également l’objet d’une enquête de la National Highway Traffic Safety Administration. L’enquête est le 29e cas impliquant une Tesla que l’agence fédérale a sondé.

Dans l’accident de Fontana, un homme de 35 ans identifié comme Steven Michael Hendrickson a été tué lorsque sa Tesla Model 3 a heurté un semi-remorque renversé sur une autoroute vers 2h30 du matin.

Hendrickson était membre de la section sud de la Californie d’un club Tesla qui a publié de nombreuses photos et vidéos sur les réseaux sociaux de son modèle blanc 3. Une vidéo sur son compte Instagram le montrait en train de conduire dans le siège du conducteur sans ses mains sur le volant ou son pied sur le pédalez pendant que la Tesla naviguait sur l’autoroute. La vidéo comprenait le commentaire: « Le meilleur ami de covoiturage possible prend même le trafic ennuyeux pour moi. »

Une page GoFundMe créée pour collecter des fonds pour ses funérailles et ses services commémoratifs indique que Hendrickson a laissé dans le deuil sa femme et ses deux enfants. Un message demandant un commentaire de sa femme n’a pas été retourné.

«Chaque fois que nous lui parlions, il allumait parler de ses enfants et adorait sa Tesla», a déclaré Tesla Club-SoCal sur Instagram. «C’était vraiment un être humain incroyable et il nous manquera!

Un autre homme a été grièvement blessé lorsque le véhicule électrique l’a heurté alors qu’il aidait le conducteur du semi-conducteur à sortir de l’épave.

Le CHP a annoncé jeudi que son enquête préliminaire avait déterminé que le système de conduite partiellement automatisé de la Tesla appelé Autopilot «était enclenché» avant l’accident. L’agence a déclaré qu’elle commentait l’accident de Fontana en raison du « haut niveau d’intérêt » pour les accidents de Tesla et parce que c’était « une occasion de rappeler au public que la conduite est une tâche complexe qui nécessite toute l’attention du conducteur. »

Cependant, vendredi, l’agence est revenue sur sa déclaration précédente.

« Pour clarifier », a déclaré un nouveau communiqué du CHP, « Il n’y a pas eu de détermination finale quant au mode de conduite de la Tesla ou s’il a contribué à l’accident. »

Au moins trois personnes sont décédées dans des accidents américains précédents impliquant le pilote automatique, qui peut garder une voiture centrée sur sa voie et à une distance de sécurité derrière les véhicules devant elle. Tesla permet à un nombre limité de propriétaires de tester son système de conduite autonome.

Tesla, qui a dissous son département des relations publiques, n’a pas répondu vendredi à un e-mail sollicitant des commentaires. La société indique dans les manuels du propriétaire et sur son site Web que le pilote automatique et le «Full Self-Driving» ne sont pas totalement autonomes et que les conducteurs doivent faire attention et être prêts à intervenir à tout moment.

Le pilote automatique a parfois eu du mal à gérer des objets stationnaires et des passages à niveau devant Teslas.

Le système de Tesla, qui utilise des caméras, un radar et un sonar à courte portée, a également du mal à gérer les véhicules d’urgence arrêtés. Teslas ont heurté plusieurs camions de pompiers et véhicules de police qui ont été arrêtés sur les autoroutes alors que leurs feux de détresse clignotants étaient allumés.

Après les accidents mortels en Floride et en Californie, le National Transportation Safety Board a recommandé à Tesla de développer un système plus solide pour s’assurer que les conducteurs prêtent attention et de limiter l’utilisation du pilote automatique aux autoroutes où il peut fonctionner efficacement. Ni Tesla ni l’agence de sécurité n’ont agi.

Dans une lettre du 1er février adressée au département américain des transports, le président du NTSB, Robert Sumwalt, a exhorté le département à adopter des réglementations régissant les systèmes d’assistance à la conduite tels que le pilote automatique, ainsi que les tests de véhicules autonomes. La NHTSA s’est principalement appuyée sur des directives volontaires pour les véhicules, adoptant une approche pratique pour ne pas entraver le développement de nouvelles technologies de sécurité.

Sumwalt a déclaré que Tesla utilise des personnes qui ont acheté les voitures pour tester le logiciel «Full Self-Driving» sur les routes publiques avec des exigences de surveillance ou de rapport limitées.

«Parce que la NHTSA n’a mis en place aucune exigence, les fabricants peuvent faire fonctionner et tester des véhicules pratiquement n’importe où, même si l’emplacement dépasse les limites du système de contrôle AV (véhicule autonome)», a écrit Sumwalt.

Il a ajouté: «Bien que Tesla inclue une clause de non-responsabilité selon laquelle« les fonctionnalités actuellement activées nécessitent une supervision active du conducteur et ne rendent pas le véhicule autonome », l’approche pratique de la NHTSA pour la supervision des tests audiovisuels présente un risque potentiel pour les automobilistes et les autres usagers de la route.

La NHTSA, qui a le pouvoir de réglementer les systèmes de conduite automatisés et de demander des rappels si nécessaire, semble avoir développé un regain d’intérêt pour les systèmes depuis que le président Joe Biden a pris ses fonctions.

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Les rédacteurs d’Associated Press Stefanie Dazio à Los Angeles et Tom Krisher à Detroit ont contribué à ce rapport.

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