Les cinq plus grandes histoires climatiques de 2021

On a l’impression que nous allons d’une catastrophe à l’autre : alors que des incendies de forêt éclatent dans une partie du pays, un ouragan inonde une autre région – et tout cela se produit alors qu’une pandémie continue de faire rage. Les coûts ne cessent d’augmenter, rendant les actions pour endiguer les émissions de gaz à effet de serre de plus en plus urgentes. Les espoirs sur ce front ne se sont pas concrétisés en 2021, mais l’année a été pleine de points positifs, notamment le revirement de Washington DC sur la politique climatique après l’entrée en fonction du président Joe Biden en janvier.

Ici, nous revenons sur certaines des plus grandes histoires climatiques de l’année.

Chaleur, feux de forêt et inondations

Le changement climatique a alimenté des phénomènes météorologiques extrêmes de tous types dans le monde cette année. Les conflagrations ont fait rage en Sibérie, en Grèce, en Inde et dans d’autres régions. La Californie, épicentre majeur des incendies de forêt ces dernières années, a de nouveau connu des incendies dévastateurs. L’incendie de Dixie, le deuxième plus grand de l’histoire de l’État, a brûlé près d’un million d’acres. Celui-ci et l’incendie de Caldor ont été les premiers à brûler au-dessus de la crête des montagnes de la Sierra Nevada, un exploit rendu possible par un paysage modifié par le changement climatique.

L’activité des feux de forêt dans l’ouest des États-Unis a été provoquée par la chaleur extrême et la sécheresse, qui ont toutes deux été exacerbées par le changement climatique. Au début de l’été, un record de 93 pour cent de l’Ouest était en sécheresse, laissant les forêts et les prairies sèches et prêtes à s’enflammer. Une vague de chaleur majeure a frappé le nord-ouest du Pacifique et le sud-ouest du Canada en juin, fracassant des records de température. Le pire jour de l’événement, les températures à Seattle, normalement fraîches et humides, ont atteint 108 degrés Fahrenheit, tandis que Portland a atteint une température torride de 116 degrés F. On pense que l’événement – qu’une analyse a trouvé aurait été « pratiquement impossible » sans le changement climatique – contribué à la mort de plusieurs centaines de personnes. Plus d’un milliard de créatures marines ont également succombé à la chaleur.

Des mois plus tard, des pluies torrentielles ont déclenché des inondations dans la même zone, déplaçant des milliers d’habitants. Les responsables canadiens ont qualifié les averses qui ont frappé la Colombie-Britannique – où certains endroits ont enregistré six pouces de pluie par jour – d’événement « un sur 500 ans ». Des inondations provoquées par les pluies ont également balayé les vallées fluviales en Allemagne, en Belgique et au Danemark, détruisant des bâtiments et tuant plus de 200 personnes. Une analyse a révélé que les inondations en Europe étaient jusqu’à neuf fois plus probables dans un climat plus chaud.

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Une autre saison des ouragans chargée aux États-Unis, dans la foulée de celle qui a battu tous les records en 2020, a également provoqué des inondations dans certaines parties du pays. L’ouragan Ida s’est abattu sur la côte de la Louisiane en tant que tempête de catégorie 4 en août (le jour de l’anniversaire de l’ouragan Katrina en 2005), après s’être rapidement intensifié. Il a causé des destructions dans tout l’État, en particulier dans les communautés à faible revenu. La pluie des restes d’Ida a déclenché des inondations mortelles dans certaines parties du nord-est, y compris à New York.

La science a parlé

Il est de plus en plus clair que de tels événements, qui ont détruit tant de maisons, de vies et de moyens de subsistance cette année, sont déjà aggravés par le réchauffement climatique, selon le sixième rapport d’évaluation du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat, publié en août. Le rapport intègre les dernières recherches pour donner une vue complète de l’état de la science du climat pour la première fois en huit ans.

Rédigé par plus de 200 scientifiques, le rapport est le plus confiant à ce jour sur ce qui est à l’origine du changement climatique, déclarant qu’« il est sans équivoque que l’influence humaine a réchauffé l’atmosphère, les océans et les terres ».

Les auteurs avertissent également que les engagements actuels des pays à réduire les émissions de gaz à effet de serre permettront toujours à la température mondiale de dépasser les deux degrés Celsius (3,6 degrés Fahrenheit) au-dessus des niveaux préindustriels, la limite cible convenue dans le cadre de l’accord de Paris sur le climat de 2015.

Anxiété climatique

Cet écart entre l’ambition gouvernementale et l’action efficace est un facteur majeur dans une question qui a été mise à l’honneur cette année : l’anxiété climatique. La condition est apparue après qu’une enquête historique menée dans 10 pays auprès de 10 000 personnes âgées de 16 à 25 ans a été publiée pour la première fois en ligne en septembre dans le Lancet Santé Planétaire. Il a révélé que 60 % des personnes interrogées étaient « très » ou « extrêmement » préoccupées par le changement climatique et que 45 % ont déclaré que leurs sentiments associés de tristesse, de colère et d’anxiété avaient un impact sur leur vie quotidienne. Le terme « éco-anxiété », par lequel cette détresse est également connue, a même été ajouté à la Dictionnaire anglais d’oxford cette année.

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pivot américain

Cette année, la position des États-Unis sur le changement climatique a été complètement inversée par rapport à ce qu’elle était en 2020, après que Biden a été inauguré en janvier et a commencé à annuler les mesures prises par son prédécesseur pour endiguer le réchauffement. Le premier jour de son mandat ce mois-là, l’administration Biden a déposé les documents nécessaires pour rejoindre l’accord de Paris sur le climat à compter du 19 février. Il a également demandé aux agences fédérales de prendre en compte le changement climatique lors de l’évaluation des projets d’infrastructure. D’autres décrets exécutifs de Biden mettent fin au financement fédéral du charbon et d’autres projets à forte intensité de carbone à l’étranger et, dans un effort pour résoudre les problèmes de justice environnementale, stipulent que 40 % des bénéfices de l’action fédérale pour le climat devraient aller aux communautés défavorisées.

Sur la scène mondiale, Biden a organisé un sommet international le jour de la Terre (22 avril), promettant que les États-Unis réduiraient leurs émissions de carbone de moitié d’ici 2030. Le président s’est ensuite joint aux dirigeants de l’Union européenne pour promettre de réduire les émissions de méthane, un agent particulièrement puissant. gaz à effet de serre.

L’administration Biden a également lancé le travail de fond de la refonte des règles et réglementations fédérales pour atteindre ces objectifs, ainsi que de la dotation en personnel des agences impliquées qui ont été éviscérées par l’ancien président Donald Trump. Le coût social du carbone, qui permet de prendre en compte les dommages causés par le changement climatique lors de l’évaluation de divers programmes et projets, a été porté à 51 $ la tonne, contre 1 $ la tonne seulement sous l’administration Trump. Et juste en décembre, l’Environmental Protection Agency a publié des normes d’émissions de véhicules plus strictes, un problème clé, car le transport est le principal contributeur aux émissions de gaz à effet de serre aux États-Unis.

Mais certaines des actions de l’administration Biden ont suscité des critiques, notamment le maintien de baux pour le forage pétrolier et gazier sur des terres fédérales. Les objectifs du président ont également heurté des barrages routiers au Congrès, où l’adoption d’une législation liée au climat est cruciale car elle est moins susceptible d’être renversée par les administrations ultérieures ou d’être contestée devant les tribunaux. Bien que le Congrès ait adopté un projet de loi sur les infrastructures contenant des dispositions sur le climat, les dispositions plus substantielles sur le climat de la loi Build Back Better ont été bloquées après que le sénateur démocrate Joe Manchin de Virginie-Occidentale a retiré son soutien au projet de loi en décembre. Cela laisse un point d’interrogation majeur sur le programme climatique du président à l’approche de la nouvelle année.

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Tous les yeux sur Glasgow

D’autres points d’interrogation subsistent après la très attendue 26e Conférence des Parties des Nations Unies sur le changement climatique (COP26) qui s’est finalement tenue à Glasgow, à partir du 31 octobre, après un an de retard en raison de la pandémie de coronavirus. L’objectif de la réunion était que les pays renforcent leurs engagements de réduction des émissions dans le cadre de l’accord de Paris sur le climat. Alors que beaucoup l’ont fait, les promesses remaniées n’étaient pas aussi ambitieuses que les militants écologistes l’avaient espéré, ou comme les climatologues l’ont déclaré, de telles promesses devraient l’être pour maintenir le réchauffement en dessous de l’objectif de deux degrés Celsius (3,6 degrés Fahrenheit). Une analyse menée après la réunion a révélé que les engagements actuels pourraient encore entraîner un réchauffement de trois degrés C (5,4 degrés F) d’ici 2100.

Lors de la réunion, les États-Unis ont refusé de signer un engagement avec plus de 40 autres pays pour mettre fin à la combustion du charbon, mais ils sont parvenus à un accord avec la Chine pour partager une technologie pouvant aider à capturer et à stocker le carbone et à développer des politiques de réduction du méthane. (Les États-Unis et la Chine sont les plus gros contributeurs aux émissions de gaz à effet de serre.) Les États-Unis ont également résisté aux efforts des pays en développement, en particulier des petites nations insulaires, pour établir un financement pour les compenser pour les dommages et les pertes irréparables déjà causés par le changement climatique.

Les pays ont accepté d’apporter des engagements de réduction d’émissions actualisés à la réunion de la COP 27 de l’année prochaine, qui se tiendra en Égypte, plutôt que d’attendre jusqu’en 2025, laissant espérer que 2022 verra le monde se rapprocher de la prévention d’une catastrophe climatique.

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