Les problèmes de Bitcoin vont bien au-delà d’Elon Musk

Toutes les manies spéculatives du marché produisent des caractères de signature. De l’économiste de Yale Irving Fisher, qui, en octobre 1929, a déclaré que les cours des actions avaient atteint «ce qui ressemble à un plateau en permanence élevé», à Charles Prince, directeur général de Citigroup, qui, en juillet 2007, a fait remarquer: « Tant que la musique joue, vous devez vous lever et danser », ces individus sont à jamais liés aux bulles dans lesquelles ils se sont retrouvés. Lorsque l’histoire de Bitcoin sera écrite, il y aura de nombreux boosters cryptographiques parmi lesquels choisir. , comme les jumeaux Winklevoss; le gestionnaire de hedge funds Paul Tudor Jones; et Cathie Wood, pionnière des fonds dédiés à l’investissement dans des entreprises disruptives. À l’heure actuelle, cependant, la personne la plus clairement associée aux difficultés de Bitcoin est Elon Musk, le PDG de Tesla et SpaceX.

Comme le le journal Wall Street rapporté au cours du week-end, Musk “est devenu le plus grand influenceur de Bitcoin, qu’on le veuille ou non.” En janvier, il a ajouté «#bitcoin» à son profil Twitter; le mois suivant, Tesla a annoncé avoir acheté pour 1,5 milliard de dollars de bitcoins et accepter le paiement de ses véhicules électroniques dans la monnaie numérique. Il y a quelques semaines, cependant, Tesla a inversé sa décision d’accepter le bitcoin, une décision que Musk a attribuée à des préoccupations concernant son impact environnemental. (Selon certaines estimations, l’extraction électronique de nouveaux bitcoins consomme plus d’énergie que les pays de taille moyenne comme l’Argentine et les Pays-Bas.) Après avoir culminé à près de soixante-cinq mille dollars chacun, en avril, la valeur du bitcoin diminuait déjà avant l’inversion de Tesla. De nombreux spéculateurs de la cryptographie ont accusé Musk d’avoir ajouté à la pression à la baisse, ce qui, à un moment donné la semaine dernière, a conduit à la panique des ventes. En début d’après-midi de lundi, le bitcoin se négociait à environ trente-sept mille cinq cents dollars.

Cela fait un récit divertissant de se concentrer sur Musk, mais les problèmes auxquels le marché de la cryptographie est confronté vont bien au-delà d’un seul individu. En bref, le boom du bitcoin est confronté à deux menaces existentielles: un resserrement de la politique monétaire par la Réserve fédérale et une répression juridique de la part des gouvernements chinois et autres soucieux de protéger leur propre monnaie. La perspective d’un changement de la Fed pourrait faire chuter beaucoup plus le prix du bitcoin. Le spectre d’une action gouvernementale concertée pour restreindre le commerce et l’utilisation du bitcoin est potentiellement encore plus périlleux: il remet en question la viabilité à long terme de la monnaie numérique.

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Pour voir l’impact que la Fed a eu sur la valeur du bitcoin, il vous suffit de regarder le graphique des prix de la devise pour environ un an. À la mi-mars de l’année dernière, un seul bitcoin valait moins de six mille dollars. Ensuite, la Fed a annoncé une relance massive pour soutenir l’économie pendant la pandémie de coronavirus. Après le mouvement de la Fed, les prix de pratiquement tous les actifs financiers risqués ont commencé à augmenter et le bitcoin a été l’un des plus grands bénéficiaires de cette tendance. Au début de cette année, il s’échangeait au-dessus de trente mille dollars. À la manière des bulles classiques, son ascension est devenue autonome, à mesure que les investisseurs – professionnels comme amateurs – se sont précipités pour capitaliser. Un autre facteur était la nature abstraite du bitcoin. Puisqu’il ne génère aucun flux de trésorerie, la valeur du bitcoin en tant qu’actif d’investissement est essentiellement arbitraire. Comme une œuvre d’art, elle vaut ce que les gens croient qu’elle vaut – un fait que Marion Laboure, analyste à la Deutsche Bank, a souligné dans un rapport de recherche de mars 2021. Elle a appelé cela «l’effet fée Clochette».

Certes, certains boosters de bitcoin affirment que la monnaie est le nouvel or: un actif qui, bien que d’une utilité intrinsèque limitée, fournit une couverture précieuse contre une baisse du marché boursier et d’autres actifs financiers. Récemment, cependant, le bitcoin a plutôt agi comme un stock meme risqué, chutant fortement à mesure que les rendements obligataires augmentaient et que les investisseurs s’inquiétaient d’un changement de politique de la Fed pour éviter la menace d’inflation. La déroute de la semaine dernière a coïncidé avec l’annonce que certains décideurs de la Fed veulent commencer à discuter d’un plan de resserrement du robinet de la banque centrale, qui est resté totalement ouvert alors même que l’économie a rebondi. Alors que le bitcoin plongeait la semaine dernière, le prix de l’or réel a augmenté.

Même maintenant, les détenteurs de bitcoin à long terme sont assis sur de gros bénéfices, et certains optimistes insistent sur le fait que la valeur rebondira et atteindra de nouveaux sommets alors que de plus en plus d’investisseurs institutionnels acceptent la crypto comme une classe d’actifs légitime. La semaine dernière, Wood, le promoteur du bitcoin qui dirige Ark Investment Management, a réitéré une affirmation antérieure selon laquelle le prix pourrait atteindre cinq cent mille dollars. Elle a également prédit que “Elon reviendra et fera partie de cet écosystème.” Musk, pour sa part, a tweeté des émojis d’un diamant et d’une paire de mains, indiquant apparemment que Tesla n’a pas l’intention de liquider ses investissements en bitcoins. (Sur les plateformes de réseaux sociaux, certaines personnes utilisent ces émojis «mains de diamant» pour signaler leur intention de conserver une action.)

Compte tenu de la nature des marchés spéculatifs et de l’intérêt généralisé pour la technologie blockchain qui sous-tend le bitcoin et d’autres monnaies numériques, il n’est pas judicieux de faire des prédictions fermes. Mais, en plus de faire face à la possibilité d’un renversement de la politique monétaire américaine, les crypto-taureaux sont confrontés à la possibilité que d’autres pays suivent l’exemple de la Chine et répriment le bitcoin – dont la hausse pourrait présenter une menace concurrentielle pour les devises émises par le gouvernement – comme le renminbi, l’euro et même le dollar – également appelés monnaies fiduciaires. Si le bitcoin ou une autre monnaie numérique peer-to-peer était largement accepté comme moyen de paiement, ce serait un développement économique mondial profond. Les banques commerciales pourraient être contournées. La réglementation financière pourrait être contournée. Les gouvernements pourraient perdre le contrôle de la politique monétaire et de la capacité de suivre les transferts d’argent à des fins fiscales et de lutte contre la criminalité.

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Au début de la semaine dernière, trois agences financières chinoises gérées par l’État ont averti les banques chinoises de ne pas fournir à leurs clients des services liés au bitcoin et aux autres monnaies virtuelles, y compris le commerce, le stockage ou l’acceptation comme moyen de paiement. Plus tard dans la semaine, le Conseil des Affaires d’Etat, le cabinet chinois, a publié une déclaration disant: «Nous devrions sévir contre les activités d’extraction et de commerce de bitcoins et empêcher que les risques individuels ne soient transmis à l’ensemble de la société.» Étant donné que le système d’extraction de bitcoins dépend fortement de l’énergie fournie par les centrales électriques chinoises, il ne s’agissait pas d’une menace inactive. Et la Chine a accompagné ses mouvements contre le bitcoin en prenant des mesures pour déployer sa propre monnaie numérique, qui circulera initialement aux côtés de l’argent liquide.

Les États-Unis et d’autres pays occidentaux ne sont pas encore allés aussi loin que la Chine, mais leurs gouvernements ne restent pas les bras croisés non plus. Plus tôt cette année, Janet Yellen, la secrétaire au Trésor, a décrit le bitcoin (à juste titre) comme «un moyen extrêmement inefficace de mener des transactions» et a souligné (tout aussi correctement) qu’il est utilisé «souvent à des fins de financement illicite». (Il y a quelques semaines, lorsque Colonial Pipeline, la société qui gère une principale ligne d’approvisionnement en carburant sur la côte est, a accepté de payer aux pirates une rançon de 4,4 millions de dollars, elle a payé en bitcoin.) Les fonctionnaires du Trésor et de la Fed sont examiner la possibilité que le gouvernement américain suive l’exemple de la Chine et émette sa propre monnaie numérique. «Notre objectif est d’assurer un système de paiement sûr et efficace qui offre de larges avantages aux ménages et aux entreprises américains tout en favorisant l’innovation», a déclaré la semaine dernière Jerome Powell, le président de la Fed.

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La déclaration de Powell était studieusement fade. Cela représentait cependant une autre paille dans le vent. En Inde, où l’investissement dans le bitcoin est devenu populaire, il a été rapporté que le gouvernement se préparait à interdire aux gens de posséder la monnaie numérique. Ray Dalio, le fondateur de Bridgewater Associates, le plus grand fonds spéculatif au monde, a suggéré que, dans certaines circonstances, même le gouvernement américain pourrait interdire le bitcoin, pour protéger son monopole sur l’offre de monnaie. À ce stade, une telle évolution ne semble pas probable. Pourtant, le résultat final est incertain – un fait que Musk a reconnu au cours du week-end. Dans encore un autre tweeter, a-t-il écrit: «La vraie bataille est entre le fiat et le crypto. Dans l’ensemble, je soutiens ce dernier. Ce serment d’allégeance n’a pas été une surprise. Mais si les investisseurs ont appris quelque chose au cours des dernières décennies, c’est que lutter contre le gouvernement fédéral peut être coûteux.

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